Desarrollan esperanzadoras vacunas en Miami y Tailandia

 

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Mientras que una posible vacuna contra el VIH estudiada en Tailandia ha despertado interés y esperanzas, una pionera de la investigación sobre el mal en la Escuela de Medicina de la Universidad de Miami aseguró que está preparando para pruebas en seres humanos de una vacuna que combatiría el mortal virus.

Aunque el experimento tailandés es el primero en prevenir la infección por el virus de VIH que produce el sida, la doctora Margaret Fischl de UM está trabajando en una vacuna dirigida a los pacientes ya infectados por el VIH, para ayudarlos a estimular su sistema inmunológico y eliminar la enfermedad. Ambas vacunas necesitan todavía años de investigación.

De tener éxito, la vacuna de Fischl podría reemplazar los "cocteles'' de dos y tres fármacos antirretrovirales que se usan en la actualidad para mejorar y prolongar las vidas de los pacientes de VIH. Este método es costoso y además produce numerosos efectos secundarios.

Fischl es una de los más respetadas investigadoras del sida en el mundo. En 1987, tuvo un papel esencial en el desarrollo del AZT, un descubrimiento que produjo la primera medicina antiviral efectiva que impidió que el sida matara a casi todas sus víctimas. La misma sigue siendo usada en la actualidad junto a muchos otros fármacos más nuevos. Las muertes por sida han disminuido drásticamente.

Su nueva vacuna, que está siendo desarrollada en colaboración con una importante firma biotecnológica de otro estado, ha tenido éxito en el tratamiento del VIH en mamíferos pequeños, el de mayor tamaño es el mono Rhesus. Se espera que este lista para ser probada en seres humanos en enero, aseguró la investigadora.

"El objetivo es usar la vacuna como método principal de tratamiento, para que las personas infectadas no necesiten terapia antirretroviral altamente activa (HAART), con sus gastos y efectos secundarios'', indicó Fischl. "Esto les permitiría inyectarse una vez al año para estimular el sistema inmunológico y mantenerlos sanos''.

Alan Bernstein, director ejecutivo de la firma Global VIH Vaccine Enterprise, radicada en Nueva York, que no participa del estudio de Fischl, consideró la noticia de las pruebas de la vacuna de Fischl de "muy buenas nuevas para las personas que ya tienen el VIH''.

"Evidentemente, la vacuna del estudio tailandés no ayudará a las personas que ya tienen VIH'', porque se administra a las personas no infectadas para prevenirlo, indicó. "De modo que esta vacuna sería un buen complemento''.

Además, afirmó, las personas que controlan el VIH con medicamentos antirretrovirales nunca se curan y tienen que tomarlos de por vida. Bernstein agregó que nuevas investigaciones sugieren que dichas personas están desarrollando señales de envejecimiento prematuro, como artritis y demencia senil temprana.

Debido a que una vacuna terapéutica estaría dirigida más directamente al virus del VIH, tendría menos efectos secundarios, explicó, aunque tampoco sería una cura.

Fischl y la firma biotecnológica, que ella no puede nombrar todavía, han estado trabajando en la nueva vacuna durante años. Fischl afirmó que pronto se revelarán más detalles. Ha tenido éxito in vitro en el laboratorio, y ha funcionado bien en pruebas con seis macacos Rhesus que fueron infectados con el virus del VIH, amplió.

"Sabemos que la vacuna funciona con los monos. Ya conocemos cuán segura es'', expresó Fischl. Alrededor de enero, afirmó, deberá estar lista para sus primeras pruebas en seres humanos. Se reclutará a unos 30 voluntarios de varias universidades.

Las pruebas con seres humanos son muy delicadas, amplió.

"Tengo una profunda convicción de que, cuando se hace un estudio con seres humanos, aun cuando haya filas de voluntarios dándole la vuelta a la manzana, hay que ir despacio. Se da una dosis al primer paciente, y se espera para asegurarse de que no haya efectos secundarios. Luego se le da al segundo paciente''.

Con el tiempo, la vacuna se le administraría a seres humanos con VIH que entonces dejarían de tomar sus medicamentos antirretrovirales. Ellos serían observados con cuidado para ver si el virus VIH la combate o no.

Si todo va bien, según Fischl, la nueva vacuna podría presentarse para aprobación "acelerada'' de la FDA y salir al mercado en unos tres años.

Fischl elogió el descubrimiento de la vacuna contra el sida en Tailandia. Aseguró estar a favor de traerla al mercado estadounidense, aun cuando protegió solamente al 31 por ciento de los tailandeses que la recibieron.

"Si esta fuera una vacuna contra la gripe, se dejaría a un lado porque el éxito es muy pequeño'', afirmó. Las nuevas vacunas contra la gripe porcina H1N1 y la gripe corriente de estación reportan índices de éxito por encima del 85 por ciento.

En las pruebas llevadas a cabo en Tailandia, hubo nuevas infecciones de VIH en 51 de los 8,197 sujetos que recibieron la vacuna, y en 74 de los 8,198 que recibieron placebos, una reducción del 31 por ciento en el número de nuevas infecciones.

No es una diferencia muy grande, comentó Fischl, "pero se puede aducir que, ya que esta epidemia avanza con tal rapidez, se debería sacar al mercado. Creo que en estos momentos cualquier cosa que pueda detener el contagio del VIH es importante''.

La vacuna tailandesa se probó contra cepas locales del VIH, lo cual hizo que algunos científicos se preguntaran si funcionaría contra las cepas estadounidenses del VIH. Pero Fischl declaró que las cepas de EEUU son lo bastante parecidas como para que eso no sea un problema.

En todo el mundo, se están llevando a cabo al menos 15 pruebas de vacunas contra el sida en diferentes etapas de desarrollo, y con más de 8,500 sujetos voluntarios en EEUU, Brasil, Sudáfrica, Tailandia y Perú, de acuerdo con VIH Vaccine Trials Network (Red de Pruebas de Vacunas de VIH), que rastrea las investigaciones de vacunas contra el VIH.

Entre las compañías farmacéuticas involucradas están Merck, Wyeth, Chiron/NOVAD, Therion, GeoVax y otras. Dos pruebas anteriores en Tailandia fracasaron.

En Estados Unidos, el VIH/sida ha pasado de ser una epidemia letal a una enfermedad crónica. Las nuevas infecciones de VIH llegaron a su punto más alto a mediados de la década de 1980 con unos 130,000 casos al año, bajaron rápidamente en 1995 cuando salieron al mercado los medicamentos antirretrovirales, pero desde entonces se han mantenido estables en unos 55,000 nuevos casos por año, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EEUU.

El sur de la Florida ha sido azotado con una fuerza particular. En Miami-Dade en el2008, uno de cada 82 hombres hispanos, uno de cada 60 hombres blancos no hispanos, y uno de cada 29 hombres afroamericanos estaban infectados de VIH, de acuerdo con el Departamento de Salud de la Florida.

En Broward, los infectados con VIH incluyen uno de cada 98 hombres hispanos, uno de cada 76 hombres blancos no hispanos, y uno de cada 42 hombres afroamericanos.

A fines del 2007, más de 500,000 personas en los 34 estados que reportan dichas estadísticas estaban infectadas con VIH/sida.

A nivel mundial, unos 33 millones de personas estaban infectadas de VIH/sida, con 2.7 millones de nuevas infecciones ese año, según la Organización Mundial de la Salud.

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