Miami Beach tiene largo historial en cultura de corrupción

 

dsmiley@MiamiHerald.com

Un año atrás, una semana como la que transcurre, el alcalde y el administrador de Miami Beach sostenían palas y posaban para fotos en un rejuvenecido jardín botánico que florecía a una corta caminata de sus oficinas en el ayuntamiento.

Al mirar hacia atrás, parecía que ellos celebraban sin darse cuenta un momento impresionante de una nueva era en la corrupción en Miami Beach, en la que contratos amañados remodelaban la ciudad bajo sus narices.

De acuerdo con la policía y los fiscales, la reconstrucción del jardín se completó por un contratista sospechoso, quien estaba coludido con un alto funcionario de la ciudad que entregó el premio del contrato de $1.4 millones. Se cree que el ex director de adquisiciones Gus López recibió una parte de eso y más de una docena de otros contratos durante los pasados siete años.

Rompeolas, caminos para bicicletas y baños fueron todos instalados o construidos por contratistas que juntos pagaron más de medio millón de dólares a un consultor, quien a su vez le daba la mitad a López, de acuerdo con una declaración jurada criminal. Otros contratos supuestamente corruptos cubrían de todo, desde servicios de seguridad y cuidado de pasto, hasta concesiones de alimentos.

La corrupción no es nada nuevo en la comunidad más ostentosa del Sur de la Florida, una ciudad que parece que tiene los tejemanejes incrustados en su ADN. En la década de 1920, eran los bares clandestinos de la era de la Prohibición. En las décadas de 1930 y 1940, cuando los casinos eran ilícitos, el comisionado de la Playa Art Childers era dueño de uno en Miami y el grupo mafioso S&G Syndicate administraba operaciones de apuestas desde los puestos de tabaco y las cabañas de los hoteles de Miami Beach.

La playa es donde los gángster Al Capone y Meyer Lansky vivieron en sus años dorados y donde Alex Daoud vendió en la década de 1980 sus votos a un banquero local, antes de que se le enviara a una prisión federal – después de lo cual escribió un libro fanfarroneando de sus hazañas.

A pesar del dudoso pedigrí de Miami Beach, la administradora interina de la ciudad Kathie Brooks calificó esta semana el arresto de López como un “punto bajo en nuestra ciudad, particularmente después del año que hemos tenido”.

Las acusaciones contra el ex director de adquisiciones de la ciudad no se pueden pasar por alto. Su arresto del lunes ocurre cuando el Ayuntamiento de Miami Beach aún se tambaleaba de más de un año de controversias. Una muestra:

• El FBI arrestó en abril a siete inspectores de incendios y códigos, a quienes se acusó de estafar al dueño de un club nocturno y distribuir cocaína “falsa” para agentes federales encubiertos. En el momento en que se anunciaron los arrestos, agentes dijeron que su investigación continuaría.

• El departamento de policía aún repara una imagen dañada por sus relaciones con el timador Kevin Shapiro, una investigación en marcha en el uso cuestionable del dinero de una caridad relacionada con la policía y el arresto en septiembre de un policía bajo cargos de asociación delictiva relacionados con una banda que usaba compradores falsos para revender autos alquilados o asegurar préstamos fraudulentos en autos que ya se habían comprado y enviado al extranjero.

• Los investigadores comenzaron a mirar este mes en una carta del oficial de cumplimiento de los estacionamientos, en que se alegaba que sus supervisores les daban pases gratis a los autos ilegalmente estacionados de clientes en restaurantes icónicos.

• Dos comisionados de la ciudad estuvieron bajo investigación hasta mayo, cuando una pesquisa los limpió de haberse involucrado antes en una votación para despedir al entonces administrador de la ciudad, quien vio a su vez limpio su nombre de una alegación de tratar de extorsionar a la Sinfónica del Nuevo Mundo.

Persisten las preocupaciones de que López buscaba grandes ganancias al amañar las licitaciones para el ambicioso proyecto de reurbanización del centro de convenciones de Miami Beach, la génesis de la investigación que llevó el lunes a su arresto. Los fiscales dijeron este mes anteriormente que ellos no han encontrado pruebas “en este momento” de que las licitaciones estuvieron influidas por la corrupción, pero no comentaron el lunes sobre el proyecto del centro de convenciones.

La investigación se mantiene en marcha y el progreso sobre el proyecto del centro de convenciones marcha a paso de caracol.

El ex administrador de la ciudad Jorge González, quien renunció en julio varios meses después de pedir la investigación de López, dijo durante sus últimos días como el principal administrador que la corrupción estaba tan a menudo en boca de las personas que era como si se hablara casualmente sobre “helado”.

El arresto de López, y acusaciones de que estuvo recibiendo sobornos durante media década, no cambiaron eso.

“Esto es lo más deprimente que he visto pasar desde que he estado aquí”, dijo el comisionado Jonah Wolfson, quien desde su elección en el 2007 ha visto de todo, como inspectores de la construcción que aceptaban sobornos a un trabajador sanitario vertiendo ilegalmente césped cortado a cambio de efectivo de los jardineros.

En los anales de la corrupción menor de Miami Beach, ocupa un lugar especial el arresto en el 2005 de una mujer de los parquímetros que admitió robar miles en monedas y billetes pequeños, y los cambió por efectivo en un Publix. También está el agente de policía despedido en el 2010 por admitir que participó en una banda de peleas de perros después que su novia le dio a los investigadores una película del 2002 titulada Mississippi Dog Rolls.

Pero el arresto de López “asciende al nivel más alto”, aseguró Wolfson.

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