Comisión de Miami aplaza votación sobre bonos por $45 millones

 

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En una reunión marcada por los fuertes cuestionamientos a la capacidad de los funcionarios a cargo de las finanzas de la Ciudad de Miami, la Comisión aplazó de nuevo el jueves un voto sobre la emisión de $45 millones en bonos para pagar su parte del costo de excavar el túnel al Puerto de Miami.

Durante los duros intercambios verbales, el único comisionado que abogaba a favor de la emisión de los bonos mencionó, de manera indirecta, un asunto que ha estado flotando de manera persistente en cada una de las reuniones de meses recientes: Si el cuestionamiento cada vez más frontal del comisionado Francis Suárez a la administración de Tomás Regalado significa que se está preparando para postularse para la alcaldía.

“No se deben considerar las aspiraciones personales u otros asuntos”, dijo el comisionado Marc Sarnoff, quien de manera simbólica se bajó de la tarima de la Comisión para implorarles a sus colegas “como un ciudadano” que votaran a favor de la emisión de los bonos .

El comentario forzó a Suárez a admitir, tras la reunión, que está considerando seriamente postularse para la alcaldía durante las elecciones municipales de noviembre del próximo año. Desde finales del verano, el comisionado ha tomado posiciones críticas hacia las posiciones del alcalde y sus funcionarios, a pesar de que anteriormente solía votar con la administración de Regalado.

“Las cosas que han ocurrido durante los últimos meses me han preocupado tanto que estoy considerando seriamente hacerlo”, dijo Suárez, quien fue reelecto el año pasado sin oposición a su puesto en la Comisión.

La larga reunión, que por momentos tuvo un carácter surrealista, se convirtió en una oportunidad para que Suárez y otros comisionados, como Michelle Spence-Jones, atacaran a la administración por lo que consideran una falta de transparencia sobre el estatus financiero de la Ciudad, además de una muestra de incompetencia. La reunión ocurrió un dia después de que la Comisión se enterara de que el año fiscal 2011-2012 había terminado con un superávit millonario inesperado.

“No es que esté en desacuerdo con Sarnoff (sobre la emisión de los bonos)”, dijo Suárez. “Pero simplemente, la administración no me ha dado suficiente información. Esto es exclusivamente la culpa de la administración. Nadie con quien yo he compartido estas cifras (del superávit) lo ha podido creer”.

Danny Alfonso, el director de Presupuesto, reveló el miércoles que el pasado año fiscal terminó con un superávit preliminar de $45 millones, aunque advirtió que aún hay gastos que no se han procesado. En realidad, el superávit podría ser de unos $37 millones, muy por encima de la proyección inicial de $8 millones.

La mayoría de los comisionados evitaron criticar a Alfonso directamente, ya que éste ha contado con su confianza en el pasado. Sin embargo, Spence-Jones no se limitó.

“No hay excusa por lo que pasó”, afirmó Spence-Jones. “En cualquier otra ocasión, esta sería una causa para celebrar, pero yo me siento engañada”.

Regalado no habló durante la reunión, aunque el administrador Johnny Martínez aceptó parte de la responsabilidad por no avisar a la Comisión con anterioridad sobre el superávit millonario

La decisión sobre la emisión de bonos debe ocurrir para finales de mes si la Ciudad espera utilizar este método para pagar su parte de la deuda de la excavación del túnel al Puerto de Miami. Técnicamente, la deuda será pagada por la Agencia de Reurbanización Comunitaria (CRA) del Omni, una agencia gubernamental financiada por una porción de los impuestos recolectados en esa zona urbana.

Janice Larned, jefa de las finanzas de la Ciudad, aseguró que la emisión de los bonos es la mejor opción para pagar la deuda. Sin embargo, ofreció volver a la Comisión con detalles sobre la posibilidad de extender un préstamo de corto plazo que la Ciudad actualmente tiene con Wells-Fargo a fin de tener más tiempo para considerar las opciones.

“Al final del dia, yo creo que les hemos presentado una buena propuesta”, insistió Larned, cuyo departamento recién cayó bajo escrutinio debido a la contratación de un director de Finanzas que no cumplía con los requisitos para el cargo. “Pero si no es el deseo de la Comisión, felizmente regresaré con un Plan B”.

El deseo de la Comisión, finalmente, fue postergar la decisión sobre los bonos hasta el próximo lunes.

Alfonso aceptó la responsabilidad por no haber avisado a los comisionados sobre el superávit en septiembre, cuando se enteró de que iba ser mayor de lo que había proyectado anteriormente.

“Yo entiendo su frustración”, dijo. “Lo único que les puedo decir es que, en mi corazón, no hubo intención de engañarlos”.

Los líderes de los cuatro sindicatos municipales, que han sido obligados a aceptar recortes millonarios por cuatro años debido a la crisis financiera de la Ciudad, aprovecharon la oportunidad para pedir que la administración considere renegociar los contratos para que los empleados se beneficien del inesperado superávit.

“Les pido que hagan lo correcto y que reduzcan los drásticos errores que se han cometido, y los sacrificios que han hecho los empleados y el público debido a un proyectado déficit”, dijo Roberto Suárez, presidente del sindicato de bomberos.

En respuesta, Regalado dirigió al administrador Johnny Martínez a reunirse con los líderes de los sindicatos a finales del mes para considerar la posibilidad de utilizar parte del superávit para comprar nuevos uniformes o vehículos patrulleros. Sin embargo, consideró como “irresponsable” la idea de restaurar las concesiones a los sindicatos.

“Lo más importante en todo esto es que esos fondos no son recurrentes”, dijo Regalado. “No se puede ser irresponsable y empezar a prometer aumentos y otras cosas cuando no sabemos si ese dinero va estar allí en un año”.

Alfonso propuso utilizar el superávit para fortalecer las reservas generales de la Ciudad, que bajo las reglas municipales de integridad financiera necesitan estar al nivel de más de $90 millones. Explicó que la Ciudad apenas tendría el 60 por ciento de lo que necesita en reservas si se agregan los $37 millones que proyecta en el superávit.

Durante el largo cuestionamiento, Alfonso reconoció que debió alertar a la Comisión en septiembre que la Ciudad probablemente no iba utilizar unos $16 millones en reservas de emergencias, ya que Miami no fue afectada por un huracán u otro desastre natural este año. El superávit también se debe a ingresos inesperados y al hecho de que el Departamento de Policía gastó unos $4 millones menos de lo que había sido presupuestado, entre otras cosas.

“Yo admito que fui sumamente cauteloso con las proyecciones”, señaló Alfonso. “Si mi trabajo no es satisfactorio, despídanme y me busco otro trabajo”.

Sin embargo, Regalado aseguró que tiene confianza absoluta en Alfonso.

“El fue muy conservador, y la Comisión pidió que fuera conservador”, dijo.

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