Aseguradora Citizens plagada de escándalos y excesos

 
Más información Penosas acusaciones penden sobre Citizens

Herald/Times Tallahassee Bureau

En Citizens Property Insurance Corp. ha estado floreciendo en secreto durante años, una cultura corporativa plagada de escándalos internos, conducta sexual impropia, gastos a manos llenas, supuestos encubrimientos y gruesos cheques de indemnización por despido a empleados expulsados, según cientos de documentos internos obtenidos por el Herald/Times.

Esta caldera de mala conducta corporativa entró en ebullición este año, cuando investigadores internos rastrearon el escándalo hasta los niveles más altos de la compañía, y redactaron un cáustico informe de 73 páginas que señala una interminable lista de infracciones.

El mes pasado, los investigadores fueron despedidos, su informe fue cancelado y la Oficina de Integridad Corporativa (OCI) de Citizens fue eliminada abruptamente.

Puesto que Citizens se ha hecho tristemente famosa en todo el estado por subir astronómicamente las primas de seguros de los propietarios de vivienda y reducir drásticamente su cobertura, los escándalos internos y excesos corporativos de la compañía ofrecen ahora una nueva razón para esa mala fama.

Por segunda vez en un plazo de tres meses, el gobernador Rick Scott está llamando a que se haga una investigación a los niveles más altos de dirección de Citizens.

“Citizens está comprometida a asegurar el nivel más alto de ética y recibirá con los brazos abiertos una investigación plena del Inspector General a los cambios hechos en la oficina de integridad corporativa”, dijo el presidente Barry Gilway, quien solicitó una audiencia especial la semana próxima para discutir los hechos recientes con su junta directiva.

Habrá mucho que discutir, incluyendo las alegaciones siguientes, que sacaron a relucir los investigadores ahora despedidos:

• Susanne Murphy, directora de administración de Citizens, sirvió durante años como asesora legal a la compañía, a pesar de carecer de licencia de abogado en la Florida. Cuando esto se descubrió, altos directivos de la compañía alteraron documentos incriminatorios y permitieron a Murphy que renunciara a su puesto en agosto mientras continuó recibiendo sueldo y beneficios hasta diciembre.

• Citizens pagó más de $80,000 en indemnización por despido a un ejecutivo de evaluación de riesgos acusado de tener una relación romántica con una persona subordinada, y lo ayudó a recibir beneficios de desempleo después de que él renunció a su puesto en la compañía. La compañía no hizo investigación alguna.

• Ejecutivos de Citizens mostraron favoritismo con ciertos empleados, despidiendo a una empleada que usó recursos de la compañía para promover una línea de juguetes sexuales mientras que apenas hizo nada en contra de una ejecutiva que en estado de embriaguez se quitó el ajustador durante un retiro de la compañía y promovía un negocio personal durante su horario de trabajo en la compañía.

• La compañía subcontrató bufetes privados para hacer varias investigaciones internas. En algunos casos, las firmas limpiaron de las acusaciones a empleados de alto rango sin tener en cuenta pruebas incriminatorias esenciales.

Una portavoz de Citizens se negó a hacer comentarios en detalle sobre las diversas alegaciones antes de la audiencia de la semana próxima.

Scott dijo que le preocupaba que Citizens hubiera despedido precisamente a los empleados que descubrieron estas irregularidades.

“Teniendo en cuenta este informe, el momento de estos despidos provoca nuevas preocupaciones”, escribió Scott esta semana en una carta, haciendo un llamado a su inspectora general en jefe a que investigue el asunto. “Dada la apariencia de irregularidades, solicito de usted que lleve a cabo una revista cuidadosa de los despidos para determinar si alguno de ellos tuvo un carácter de represalia”.

Ejecutivos de Citizens aseguraron que los miembros de la Oficina de Integridad Corporativa fueron despedidos como parte de una restructuración de la compañía, destinada a “evitar toda redundancia innecesaria” y reforzar la detección de fraude.

A Scott, quien había hecho un llamado anterior a sus investigadores para que indagaran sobre reportes de gastos a manos llenas por parte de ejecutivos de Citizens, esa explicación ya no le satisface.

Él quiere que su inspectora general en jefe, Melinda Miguel, lleve a cabo una pesquisa más profunda sobre por qué cuatro controladores corporativos fueron despedidos abruptamente por Citizens.

Es muy probable que Miguel determine que los investigadores de Citizens habían redactado un informe explosivo antes de ser despedidos, documentando evidencia de investigaciones internas mal hechas, favoritismo a ciertos empleados y generosas indemnizaciones de despido a ejecutivos involucrados en escándalos de oficina. El informe — que incluye cientos de páginas de pruebas documentales — viene pisando los talones a una investigación de Herald/Times que documentó los gastos a manos llenas de ejecutivos de la compañía, incluyendo estancias en hoteles por $600 la noche.

Esta evidencia de excesos e irregularidades corporativas sale a la luz en un momento en que Citizens está pidiendo primas más altas de seguro a la mayoría de sus 1.4 millones de clientes, alegando que la compañía está descapitalizada. La compañía administrada por el estado cuenta en estos momentos con más de $6,000 millones en efectivo, una suma récord que aumenta el peligro de derroche y abuso.

Estas son algunas de las cosas que la inspectora general en jefe de Scott, Miguel, encontrará probablemente cuando investigue los recientes sucesos en Citizens:

Al informante anónimo que provocó una investigación de cuatro meses de la Oficina de Integridad Corporativa le preocupaba en particular que Citizens estuviera despilfarrando dinero en acuerdos de despido cuestionables con empleados en desgracia.

“Cuando temen que no pueden proteger a ciertos empleados o que un empleado va a reportar estas irregularidades, les pagan $$$$$ para callarles la boca y les piden que renuncien a su trabajo”, escribió el empleado en una entrada del sistema de quejas de la compañía.

Durante su investigación, la OCI descubrió más de $750,000 en indemnizaciones de despido a empleados, incluyendo grandes cheques de cinco cifras a ejecutivos que renunciaron en medio de un escándalo.

Como parte de sus lucrativas indemnizaciones de despido, los empleados salientes firmaron acuerdos prometiendo que “no harían declaraciones peyorativas o despectivas a nadie con relación a Citizens, los miembros presentes y pasados de su junta, directivos, ejecutivos o empleados”, según documentos revisados por Herald/Times.

Para investigar algunas de las acusaciones más vergonzosas a altos ejecutivos de Citizens se contrató a bufetes privados.

Repetidas veces, esos bufetes concluyeron que las alegaciones contra los ejecutivos eran “infundadas”.

Pero cuando OCI revisó las investigaciones externas anteriores, encontró casos en que los bufetes habían sido muy superficiales en sus pesquisas, tal vez protegiendo a los ejecutivos de un verdadero escrutinio.

En el 92 por ciento de los casos investigados por bufetes independientes, se determinó que las acusaciones eran “infundadas”. Sin embargo, la OCI de Citizens concluyó que solamente el 48 por ciento de las mismas carecían de base.

Según conclusiones de la OCI, algunos empleados de Citizens envueltos en escándalos recibieron apenas unas palmaditas cuando deberían haber sido despedidos.

Empleados del departamento de Recursos Humanos fueron protegidos contra toda medida disciplinaria, al mismo tiempo que otros empleados eran despedidos por infracciones similares.

Dos investigaciones de acusaciones similares dan un ejemplo útil:

Una empleada de evaluación de riesgos fue despedida cuando sus supervisores descubrieron que estaba usando su computadora en la compañía y la sala de correos de la compañía para promover “Pure Romance”, un negocio de venta de juguetes sexuales para mujeres. Ella recibía paquetes en el trabajo con regularidad, y desaparecía durante largos períodos de tiempo. Imágenes de diversos juguetes sexuales — y sus precios — aparecieron en su computadora de la compañía.

Pero otros dos empleados que fueron sorprendidos también promoviendo negocios personales en horario de trabajo en Citizens no fueron sancionados.

Ambos eran miembros del departamento de Recursos Humanos, y una de ellos había estado envuelta en un escándalo anterior, cuando se emborrachó durante un evento de la compañía en Tampa, se quitó el ajustador y se puso a bailar encima de una mesa en el bar Coyote Ugly. Solamente se le dio una advertencia.

Puede escribir a Toluse Olorunnipa a tolorunnipa@MiamiHerald.com o en Twitter a @ToluseO.

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