Genting no recogerá firmas para petición a favor de casinos

 

Herald/Times Bureau

En un drástico cambio de estrategia, The Genting Group, el gigante de los casinos radicado en Malasia, dijo esta semana a líderes legislativos que suspenderá una recogida de firmas para conseguir que se ponga una enmienda a favor de los casinos en la boleta del 2014 y dejará en manos de los legisladores la decisión sobre el futuro de los juegos de azar en la Florida.

“No vamos a llevar a cabo la campaña de recogida de firmas, y no se han recogido firmas de ningún tipo”, dijo Brian Ballard, cabildero de Genting, tras reunirse con el presidente de la Cámara Will Weatherford y el presidente del Senado Don Gaetz. “Consideramos que la manera que la Legislatura está ocupándose de esto — un análisis reflexivo — tiene mucho sentido, y queremos contribuir constructivamente al mismo”.

Genting, que compró la sede de The Miami Herald en el 2011 para construir un centro turístico con un casino, encabezó a principios de este año un esfuerzo fallido por traer casinos estilo Las Vegas a la Florida. La medida nunca salió de un comité de la Cámara, y en el Senado fue lastrada con enmiendas hasta que la declararon muerta.

Luego del fracaso de ese esfuerzo, Genting cambió de táctica y creo un comité político —New Jobs and Revenue For Florida (Nuevos empleos e ingresos para la Florida)— para comenzar una campaña de recogida de firmas con objeto de esquivar a los legisladores y traer el tema directamente a los votantes en el 2014. La compañía gastó más de $905,000 en los últimos seis meses en consultores de peticiones a los votantes, expertos constitucionales y encuestadores, y estaba a punto de lanzar la campaña cuando cambió de idea el mes pasado.

Con una nueva dirección en la Legislatura de la Florida, y el hecho de que el presidente de la Cámara Will Weatherford y el presidente del Senado Don Gaetz afirman cada uno por su lado que quieren estudiar a fondo la legislación de los juegos de azar de la Florida, la compañía decidió que usaría métodos menos agresivos.

Weatherford y Gaetz planean poner sobre el tapete la regulación de los juegos de azar en los próximos dos años, dedicar la temporada de sesiones legislativas del 2013 a examinar opciones y esperar hasta el 2014 para aprobar una legislación sustancial. Sus planes incluyen además renegociar —un año antes de lo fijado— el convenio de ganancias compartidas con la Tribu Seminola, que aporta ahora al estado $233 millones al año.

“En la actualidad tenemos mucho juego de azar en el estado de la Florida, pero tenemos que asumir un punto de vista muy holístico”, dijo meses atrás Weatherford, republicano de Wesley Chapel. “Tiene que haber claridad y enfoque en la dirección que está tomando el estado”, añadió, y el convenio con la tribu será “muy probablemente” parte de ello.

Gaetz, republicano de Niceville, creó una Comisión de Juegos de Azar que se ocupará exclusivamente del asunto por primera vez en la reciente historia de la Legislatura. El designó al senador Garrett Richter, republicano de Naples, como presidente de la comisión. Weatherford está considerando también crear una comisión especial que se ocupe exclusivamente del asunto.

El Senado “hará un estudio reflexivo y deliberativo de esto y hará un análisis económico”, dijo Gaetz en una entrevista. “No hay un área de aterrizaje predeterminada”.

Nick Iarossi, cabildero de Las Vegas Sands, otra compañía de casinos que ha estado presionando también por los casinos de destino turístico, dijo que espera que los legisladores estudien todas las áreas de los juegos de azar en la Florida, desde los casinos de destino turístico, las parimutuales, los cafés de Internet y el póquer de Internet no regulados hasta las tasas de impuesto y los tipos de juegos que se ofrecen.

“No creo que nada estará a salvo”, dijo Iarossi. “Todo está sobre el tapete”.

Un participante fundamental en el debate será la Tribu Seminola, radicada en Broward, propietaria de los Hard Rock Casinos en Hollywood y Tampa, y otros cinco casinos en la Florida. Su acuerdo con el estado da a los seminolas derechos exclusivos de ofrecer blackjack y otros juegos de mesa en los condados Miami-Dade y Broward hasta el 2015 a cambio de pagos anuales a los gobiernos locales y el gobierno estatal. Los legisladores impusieron la fecha de vencimiento cuando ratificaron el convenio en el 2010 para dar tiempo al estado de estudiar a fondo las leyes de juego de la Florida.

Genting dijo el jueves que apruebe o no los casinos la Florida ellos continuarán con sus planes de construir un centro turístico que incluirá unidades residenciales, tiendas y hoteles en los terrenos que ahora ocupa el edificio de The Miami Herald cerca del downtown de Miami. La empresa pagó a la compañía madre de The Herald, McClatchy Co., $236 millones por el terreno de 13.9 acres en el 2011.

Los planes de urbanización, no obstante, dependen de si la junta de conservación histórica de Miami decidirá o no designar como lugar histórico el edificio de 50 años de The Herald. El tema, propuesto por The Dade Heritage Trust, ira a votación final el lunes.

Se puede contactar a Mary Ellen Klas al meklas@MiamiHerald.com y en Twitter @MaryEllenKlas

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