Policía de Miami niega vínculo con apuestas ilegales

 

kmcgrory@MiamiHerald.com

Una agente de la Policía de Miami objeto de una pesquisa de corrupción del FBI niega haber brindado protección a un establecimiento de juegos de azar, y afirmó que sólo estaba trabajando como guardia de seguridad fuera de servicio con la aprobación de sus superiores en la barbería de Liberty City, indicó su abogado el miércoles.

Investigadores afirman que ese establecimiento, Player’s Choice Barbershop, servía además como lugar donde la gente podía hacer apuestas deportivas a juegos de football y baloncesto. La barbería cerró la primavera pasada en medio de una investigación de juego independiente que condujo a cinco arrestos.

Ahora el FBI está investigando si los agentes de policía que trabajaban fuera de servicio como guardias de seguridad en la barbería conocían del negocio de apuestas. Al menos seis agentes están siendo investigados, y a una de ellos, Lashunda Hodge, se le dio licencia administrativa. Se espera que se lleven a cabo arrestos el mes que viene.

“Mi clienta fue llamada dos veces para sustituir a otro agente para un trabajo de rutina fuera de servicio”, indicó el abogado de Hodge, Michael Feiler. “Fue abordada por agentes federales. Ella hizo lo correcto al acudir a mí, y su recompensa ha sido ser sacada del servicio”.

Añadió: “Ella es completamente inocente de toda conducta impropia. Tengo plena confianza en que, cuando todos los hechos salgan a la luz, será reivindicada”.

Hodge, de 31 años, era una de un puñado de agentes de Miami que hacían guardia fuera de servicio en la ahora cerrada barbería, en el 6301 NW 6 Avenue.

El establecimiento, conjuntamente con otros dos, fue blanco de una pesquisa secreta sobre juegos ilegales llevada a cabo por el Departamento de Policía de Miami-Dade, el Departamento de Policía de la Florida (FDLE) y la Policía de Homestead que extendió por seis meses, según documentos judiciales.

Agentes encubiertos e informantes hicieron apuestas a juegos de football y baloncesto en la barbería de Liberty en “varias ocasiones” entre octubre del 2011 y marzo del 2012, según documentos judiciales. Anteriormente, al vigilar la barbería, detectives de Miami-Dade habían notado que era frecuentada por agentes de la Policía de Miami, lo cual llevó a una solicitud para que el FBI investigara a los policías de Miami, de acuerdo con fuentes conocedoras de la pesquisa. El Departamento de Policía de Miami asistió al FBI.

El 26 de marzo, la Policía de Miami-Dade y FDLE hicieron una redada en la barbería y dos establecimientos sospechosos de ser casas de juego en South Miami-Dade, y arrestaron a cinco sospechosos por cargos de juego y apuestas. Dos de ellos — Maurice Hanks, de 35 años, de Miami, y Alex Desir, de 23, de North Miami — fueron acusados de organizar apuestas en el establecimiento de Liberty City, según documentos judiciales.

El abogado de Hanks, Arthur Jones, se negó a hacer declaraciones el miércoles. No se pudo contactar al abogado de Desir.

La investigación sobre el juego se centró principalmente en otro establecimiento, Redland Barbershop en Florida City, donde las sillas de barbero servían de fachada a una trastienda con tres ventanas estilo cajero de banco en las que los clientes hacían apuestas a juegos de la NFL, la NBA y de football y baloncesto universitarios, aseguró la policía. La policía confiscó $22,000 en efectivo en una máquina de contar dinero y dos cajas de caudales ocultas en ese establecimiento, según documentos judiciales.

Un informante indicó a la policía que la sala de juego del establecimiento de Florida City era vigilada por un hombre que llevaba una pistola y mantenía un rifle de asalto AK-47 “al alcance de la mano”, según documentos judiciales.

Investigadores señalaron que el líder de la pandilla de juegos de azar era Dwayne Lamont Bennett, de 40 años, vecino de Miramar. Bennett se declaró inocente de cargos de crimen organizado, organizar apuestas y mantener una casa de juego.

El FBI intervino cuando se hizo evidente que era posible que los agentes fuera de servicio de la Policía de Miami estuvieran permitiendo la operación de juego de Liberty City o incluso participando en actividades ilegales, como por ejemplo lavado de dinero. Los negocios pueden pagar para que agentes de policía uniformados les sirvan de guardias de seguridad cuando están fuera de servicio, pero no para proteger actividades ilícitas.

Otro agente pidió a Hodge que trabajara turnos de dos o tres horas junto a la barbería entre enero y marzo, aseguró Feiler, su abogado. Feiler añadió que ella no tenía conocimiento de que hubiera algún tipo de actividad ilegal ocurriendo en el lugar.

No está claro por qué una barbería pequeña, incluso una cuyos clientes pagan principalmente en efectivo, necesitaba contratar a policías fuera de servicio. El Departamento de Policía cobra $32 por hora por ese tipo de servicios cuando son prestados por agentes de filas, y más cuando se trata de supervisores. El dinero se paga al departamento, que a su vez le paga a los agentes.

Hodge fue abordada por agentes federales a mediados de noviembre y sacada de servicio el 3 de diciembre, afirmó su abogado. No ha sido acusada de delito alguno.

Hodge, quien pertenece a la policía desde el 2006, había sido asignada recientemente a la unidad de supresión del delito en Liberty City. Feiler amplió que Hodge nunca había tenido problemas disciplinarios, y había recibido dos recomendaciones.

Amplió que le parecía “increíble” que su clienta “fuera castigada mientras que los demás agentes [que hacían guardia en la barbería] andaban por la calle como si no hubiera pasado nada”.

En una conferencia de prensa celebrada el miércoles por otras razones, el jefe de la Policía de Miami, Manuel Orosa, declaró que en estos momentos hay 10 agentes de Miami fuera de servicio por diferentes razones. Al preguntársele cuántos estaban vinculados a la pesquisa federal de juego, Orosa respondió que no iba a hacer declaraciones y ni siquiera admitir la existencia del caso.

Por su parte, el FBI está investigando además a otros agentes de Policía en Miami-Dade sospechosos de participar en robos de identidad y estafas con devoluciones de impuestos. Habrá arrestos en esos casos pronto, según las fuentes.

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