Nuevo proyecto para prohibir ‘maquinitas’ en Miami

 

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El comisionado condal Juan Carlos Zapata anunció el viernes que volverá a presentar un proyecto de ley para regular las máquinas tragamonedas en Miami-Dade, pese a que dos días antes la Comisión había rechazado una ordenanza que las prohibía.

“Me parece extraño que el Condado no tome una posición clara para controlar este problema”, dijo Zapata. “Creo que el rechazo a la ordenanza demuestra la influencia que tienen los empresarios de las maquinitas dentro de los diferentes municipios de Miami-Dade”.

En años recientes, la industria de las “maquinitas” ha ganado apoyo en las ciudades de Hialeah y Miami, donde se han impulsado ordenanzas a su favor. A la vez, los empresarios de estos negocios y sus familiares han donado miles de dólares a las campañas de los alcaldes y otros comisionados que respaldaron las ordenanzas.

Críticos de esa industria dicen que las maquinitas, que se encuentran en cientos de restaurantes y tiendas en los barrios más pobres del condado, son una forma de juego ilegal. También han señalado que algunos de los mayores empresarios de las “maquinitas” han sido vinculados con el crimen organizado.

De hecho, el alcalde condal Carlos Gimenez prometió durante su primera campaña para la alcaldía en el 2011 que lideraría un esfuerzo para prohibir estas máquinas tragamonedas a nivel condal. Su oponente en ese entonces, el ex alcalde de Hialeah Julio Robaina, contaba con el respaldo financiero de esta industria.

“La ordenanza era buena. No sé por qué la Comisión decidió rechazarla”, dijo Gimenez a El Nuevo Herald. “Yo he dicho muchas veces que ésta es una de las cosas malas que está pasando en Miami-Dade”.

La ordenanza presentada originalmente por la comisionada Sally Heyman, cuyo distrito incluye Bal Harbor y Aventura, buscaba prohibir los tragamonedas. Zapata, quien copatrocinó la ordenanza, expresó su sorpresa por el rechazo.

“Honestamente no entendí por qué no se debatió el tema”, afirmó Zapata, cuyo distrito incluye partes del oeste del Condado y de Kendall. “El juego con estas maquinitas tiene un gran impacto social y afecta especialmente a las áreas más pobres”.

Los comisionados que votaron en contra fueron la presidenta Rebeca Sosa, la vicepresidenta Lynda Bell, Barbara Jordan, Audrey Edmonson, Bruno Barreiro, Xavier Suárez, y José “Pepe” Díaz.

Además de Heyman y Zapata, votaron a favor los comisionados Jean Monestime y Javier Souto.

Se abstuvieron Dennis Moss y Esteban Bovo.

Bernardo Escobar, asistente del comisionado Zapata, detalló que el nuevo proyecto de ordenanza será presentado en el corto plazo planteando una regulación de las “maquinitas” –y no prohibición tajante como lo propuso Heyman -, y sí una prohibición del juego en los llamados “cibercafés”, que permiten el juego por internet con pagos de premios clandestinos.

Sobre la nula discusión de la ordenanza, Sosa dijo el viernes que las normas condales impiden el debate de un proyecto durante la primera lectura. Precisó que si ésta hubiese sido aprobada en la etapa inicial, hubiera pasado a un comité donde incluso podría haberse organizado un foro público. Luego, regresaba ante el pleno de la Comisión para su ratificación o rechazo.

“Yo voté en contra porque considero que este tema debe ser regulado por el gobierno estatal”, sostuvo Sosa. “Además, considero que los municipios con gobiernos propios deben ser parte del diálogo antes de cualquier imposición”.

Por su parte, Bovo explicó que se abstuvo de votar para “evitar problemas” debido a que es consultor del Hipódromo Hialeah Park, un inminente competidor de las cientos de “maquinitas” que operan en Hialeah.

“Si yo votaba a favor, uno de los directos beneficiados era el hipódromo de Hialeah”, dijo Bovo. “Entonces, para asegurarme de que no hubiera problemas o sospechas de algo indebido, decidí no votar”.

La industria de las maquinitas no ha tenido gran impacto en las finanzas de las campañas para los escaños de la Comisión. De hecho, el año pasado, sólo Zapata y Barreiro parecen haber recibido contribuciones de empresarios de esta industria y sus familiares. Tanto las campañas de Zapata como la de Barreiro recibieron cada una $2,050.

En el caso de Hialeah, los empresarios vinculados a las maquinitas donaron al menos $3,550 a través de sus compañías, socios y familiares a la campaña de Carlos Hernández para la alcaldía de esa ciudad en el 2011.

Además, cerca de medio centenar de pequeños negocios en Hialeah con máquinas tragamonedas aportaron más de $15,000 a la campaña de Hernández. La mitad de esas contribuciones alcanzaban el límite de $500 impuesto a todos los donantes.

Las máquinas en esos negocios, cuya operación es regulada y licenciada por la Ciudad de Hialeah, pertenecen a los grandes empresarios de esa industria, principalmente a Jesús Navarro.

Por otro lado, John Brunetti, dueño del Hipódromo Hialeah Park, aportó $3,000 a la campaña de Hernández.

Lo que varios se preguntan es: ¿qué ocurrirá cuando el casino del hipódromo empiece sus operaciones en Hialeah? Se estima que este casino podría abrir sus puertas a partir del segundo semestre del 2013, en medio de la campaña de reelección de Hernández. El alcalde, quien se encontraba en una convención en Tampa, evitó comentar sobre el tema.

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