BOXEO

Fallece el pugilista cubano Florentino Fernández en Miami

 

mmartinez@elnuevo herald.com

El cubano Florentino Fernández, uno de los boxeadores con mayor pegada en la historia del boxeo profesional, murió el lunes en horas del mediodía de un ataque al corazón en la ciudad de Miami. Tenía 76 años de edad.

Nacido en Santiago de Cuba el 7 de marzo de 1936, Fernández debutó en el boxeo profesional en 1956 en el Palacio de Deportes de La Habana, venciendo por nocaut en tres asaltos a Pastor Burke.

Luego de 24 triunfos consecutivos y 18 de ellos por nocauts, Florentino viajó a Nueva York para enfrentarse el 19 de junio de 1959 en el Madison Square Garden a Stefan Redl, a quien fulminó en el séptimo asalto.

Su primera derrota la sufrió frente a Rocky Kalingo, el 23 de noviembre en Caracas, Venezuela. Pero el cubano se vengó de este revés y en la revancha derrotó a Kalingo un mes después en cartelera celebrada en la capital cubana.

“Fue un gran amigo de mi familia y una de sus peleas contra Juan Carlos “Rockie’’ Rivero fue organizada por mi padre’’, indicó el promotor de boxeo “Tuto’’ Zabala Jr. “Después de su retiro pasaba al menos dos veces por semana por la oficina de mi viejo y lo recuerdo como una persona sencilla. Lo admiré mucho’’.

Uno de sus memorables combates lo realizó ante el norteamericano Emile Griffith, con quien perdió el 25 de agosto de 1960 por decisión unánime en 10 asaltos, en el Garden de Nueva York.

El cubano se repuso del revés ante Griffith noqueando con su temible gancho de izquierda a sus tres próximos oponentes para ganarse el derecho a discutir la faja de los medianos de la Asociación Nacional de Boxeo frente al campeón estadounidense Gene Fullmer.

Fernández, conocido como “El Toro’’, perdió con Fullmer un controversial pleito por decisión dividida en Ogden, Utah, el 5 de agosto de 1961. El juez Del Markham le dio el veredicto al cubano 145-143,mientras que el árbitro Ken Shulsen y el juez Norman Jorgensen anotaron la pelea a favor del norteamericano 145-142 y 148-140.

Para muchos expertos de la época, Florentino mereció ser campeón mundial en este combate. Pero los jueces no lo favorecieron, impidiendo que el cubano alcanzara la corona mediana. El santiaguero pidió la revancha, pero no recibió la oportunidad.

“Con Florentino se va uno de los últimos exponentes de una generación dorada de púgiles cubanos que brillaron en las décadas del cincuenta y sesenta”, dijo el historiador de boxeo Enrique Encinosa.

“No pudo lograr el título del mundo, pero peleó contra los mejores peleadores de su época y en una ocasión contra Gene Fullmer le robaron la corona mundial. Florentino fue un campeón como ser humano’’.

Cuando Cuba prohibió el boxeo profesional, Fernández se trasladó a Estados Unidos para residir en Miami Beach, Florida, donde se convirtió en un favorito de los fanáticos en la televisión por su valor dentro del cuadrilátero y por su potente pegada.

Fernández, también conocido como “Floro’’, perdió frente a otros dos rivales de calidad como fueron los campeones Dick Tiger y Rubin Carter. También se llevó una importante victoria el 25 de mayo de 1963 en el Estadio Hiram Bithorn, en San Juan, Puerto Rico, frente al ídolo local José Torres.

De igual forma, superó por nocaut al monarca mediano Jimmy Williams.

“De haber peleado en esta época hubiera sido campeón mundial’’, señaló el entrenador cubano Roberto Quesada.

“Pocos pugilistas han tenido la pegada de Florentino. La última vez que lo ví fue hace un mes y me duele mucho su muerte’’.

Cuando parecía que Fernández estaba al borde de otra oportunidad por el título de peso semipesado contra el campeón Bob Foster, el antillano fue detenido en el décimo asalto por Vernon McIntosh, el 18 de julio de 1972. Este fue su último combate.

La revista Ring Magazine lo ubicó en el 2003 entre los 100 boxeadores con mayor pegada en la historia del boxeo. Su récord global fue de 50 victorias (43 por KO), 16 derrotas y dos empates. Pero algunos de sus reveses fueron por decisiones controversiales y otros llegaron en la etapa final de su carrera.

Luego de su retiro, el santiaguero estuvo de entrenador de boxeadores aficionados en el Gimnasio Elizabeth Virrick, en Coconut Grove, Florida.

Los servicios fúnebres de Florentino Fernández se darán a conocer en la próxima edición de este diario.

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