Cuestionan lazos de Menéndez con ex asesor y donante en caso de contrato

 

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Incluso para los estándares de Washington, los vínculos del senador Bob Menéndez con un ex asesor, un donante del sur de la Florida y un acuerdo sobre puertos extranjeros que podría beneficiar a ambos, parecen extraordinariamente favorables, indicaron vigilantes de ética.

La relación de Menéndez con el doctor Salomon Melgen atrajo el escrutinio nacional después de que agentes federales allanaron la semana pasada en West Palm Beach la clínica oftalmológica de Melgen, antiguo amigo del senador y del donante.

El año pasado, mientras Melgen contribuía con dinero a la campaña de reelección de Menéndez, el demócrata de Nueva Jersey abogó a favor de un enorme contrato para la seguridad de los puertos de República Dominicana con una de las empresas de Melgen, llamada ICSSI.

Un ex ayudante de Menéndez, el otrora residente de Miami Pedro Pablo Permuy, ha sido escogido para convertirse en uno de los altos funcionarios de ICSSI, ha dicho un primo de Melgen.

Permuy también dirige un grupo defensor de empresas, el Consejo Estados Unidos-España, del que Menéndez es copresidente. El consejo es apoyado por otra empresa de Melgen y una serie de intereses especiales adinerados en el Capitolio.

“Esta red de relaciones levanta las cejas”, comentó Meredith McGehee, director de políticas del Centro de Campañas Legales, un grupo no partidista con sede en Washington.

McGhee comentó que es bastante típico que un ex miembro del Congreso y un ayudante trabajen estrechamente cuando ambos dejan el Congreso.

“Pero lo que distingue a esta relación es que el senador está todavía en el cargo”, afirmó McGehee. “Y no se trata de un solo vínculo. Hay muchos: Menéndez, el ex miembro de su personal, el donante, la empresa y el grupo sin fines de lucro defensor de empresas”.

Para complicar más la situación, está la naturaleza amplia del interés del FBI en Menéndez y Melgen.

Cuando los agentes del FBI allanaron la oficina de Melgen, fueron acompañados por inspectores del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos, que está investigando un posible fraude al Medicare.

Esa investigación es paralela a la investigación del FBI sobre los vínculos entre Melgen y Menéndez.

El FBI comenzó a ocuparse de los dos hombres después de que un misterioso informante comenzó a afirmar en correos electrónicos que Menéndez y Melgen habían tenido trato con prostitutas de República Dominicana, algunas de las cuales, se ha afirmado, eran menores de edad.

Ambos hombres niegan los cargos, y Menéndez dijo a la prensa esta semana que los correos electrónicos eran una “difamación”.

El informante que impulsó las denuncias a partir de la primavera de 2012, lo hizo por correo electrónico y probablemente utilizó un seudónimo. Se ha negado a reunirse con los investigadores.

Una de sus informaciones se ha confirmado: Menéndez hizo uso de un avión privado de Melgen en el 2010, y no lo informó ni hizo pago alguno por ello, rompiendo las reglas de ética del Senado.

Sólo después de que el Partido Republicano de Nueva Jersey presentó una denuncia de ética, los empleados de Menéndez revisaron su agenda y, dijeron, determinaron que Menéndez había hecho dos viajes en el avión que debía haber informado como regalías, o haber pagado.

Menéndez hizo un cheque de $58,500 a Melgen, informó la oficina del senador. Menéndez viajó sólo tres veces en el avión de Melgen, y dio cuenta de una de ellas debidamente, afirmaron miembros de su personal, quienes agregaron que el senador ha pagado viajes personales a República Dominicana en vuelos comerciales en otras ocasiones. Pero no dieron a conocer las fechas o el número de visitas.

Cuando The New York Times informó por primera vez sobre la participación de Permuy en el acuerdo de ICSSI, Permuy trató de restar importancia a su papel en un breve correo electrónico enviado al periódico.

Permuy, un graduado a la escuela preparatoria Belen Jesuit que asistió a la Universidad de Miami, ha dejado desde entonces de contestar su teléfono y su correo electrónico.

Una portavoz de Menéndez declaró que el senador no tenía idea de que Permuy tuviera algo que ver con ICSSI, que quiere instalar equipos de rayos X en los puertos de República Dominicana como parte de un contrato por valor de hasta $500 millones o más.

Pero vigilantes de ética tienen sus dudas.

“Ese es el chiste del día. No veo cómo el senador no podría haber estado al tanto de eso”, subrayó Ken Boehm, presidente de un grupo de vigilancia de ética llamado Centro Nacional Legal y de Política.

“Permuy no es sólo un ex empleado”, recalcó Boehm. “Trabajó en dos temporadas con Menéndez. Menéndez abogó por esta cuestión. ¿Y están los dos en ese consejo? ¿Cómo podría Menéndez, realmente, no saberlo?”

Boehm señaló que el primo de Melgen, Vinicio Castillo Seman, declaró a la prensa de manera pública, privada y por escrito, que Permuy había participado en el acuerdo de ICSSI. Castillo mencionó a Permuy, ex asesor de la Secretaría de Defensa de Estados Unidos, para refutar a los críticos de ICSSI que señalaron que el oculista Melgen no tenía antecedentes de seguridad.

“¿Por qué iba Castillo a esforzarse tanto por decir que vamos a contratar a este tipo para dirigir el asunto?”, se preguntó Boehm.

Permuy parece tener una estrecha relación con la ex secretaria de Estado estadounidense Hillary Clinton, que también ha recibido dinero de Melgen para hacer campaña. Permuy trabajó para Menéndez a mediados de los años 1990, y de nuevo en la década del 2000.

En junio del 2012, durante el foro del Consejo Estados Unidos-España, realizado en el estado natal de Menéndez, Nueva Jersey, Clinton dio las gracias a “Pedro” por actuar como presidente del consejo y por su participación en el foro, al que asistió el rey de España. Menéndez es el presidente honorario del grupo.

Clinton también se refirió a Francisco J. Sánchez, subsecretario del Departamento de Comercio para el comercio internacional.

Un mes más tarde, Sánchez estaba dando testimonio en el Subcomité Senatorial de Relaciones Exteriores para el Hemisferio Occidental cuando Menéndez suscitó la cuestión del contrato en República Dominicana.

“Ahí tienen ustedes a otra empresa que tiene inversionistas estadounidenses que ... en realidad tiene un contrato — ratificado por el Congreso Dominicano— para pasar por rayos X toda la carga que transite por los puertos”, declaró Menéndez. “Y no quieren cumplir ese contrato”.

Menéndez no mencionó a ICSSI por su nombre.

Por la fecha en que se celebró el foro del consejo, la compañía Vitreo-Retinal Consultants, que es propiedad de Melgen, contribuyó con $400,000 a un comité político demócrata, Majority PAC, que apoyaba a Menéndez. En octubre, Vitreo-Retinal contribuyó con otros $300,000.

Majority PAC contribuyó después con $582,500 dólares para impulsar la reelección de Menéndez.

El año anterior, Melgen y su esposa contribuyeron con $40,000 a un grupo denominado Fondo para Defender la Constitución, que rechazó con éxito un intento republicano de revocación. Antes de eso, los Melgen contribuyeron con $60,400 al Comité de Campaña Senatorial Demócrata cuando era presidido por Menéndez, en el 2009 y el 2010.

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