Sur de la Florida

Bote de alta tecnología para el Servicio Guardacosta

 

cclark@miamiherald.com

A las 5:59 a.m. – con el sol aún sin aparecer sobre el horizonte – la mayoría de las literas del más reciente Escampavías de Respuesta Rápida de la Guardia Costera de EEUU estaban llenas con una tripulación que dormía. Un minuto después, la paz de la oscuridad en los ondulados mares se sustituyó con P-Diddy y la versión de Skylar Grey de “Coming Home” que sonaban a través del sistema de mensajes públicos.

“Arriba, arriba, todas las manos”, gritó el contramaestre Steve Kelly, en la jerga militar. “Elévense en un segundo: la juerga de las 0600”.

“Vamos para casa, Robert Yered”.

Han sido cuatro largos meses desde el 10 de septiembre, cuando la mayoría de los 25 miembros de la tripulación volaron a Louisiana – donde los Astilleros Bollinger construían el bote patrullero de 154 pies – para aprender a operar las comunicaciones de alta tecnología del Robert Yered, con una electrónica y unas máquinas basadas en computadoras, un bote de persecución que se lanza por la proa y sistemas de armas que incluyen una ametralladora con control remoto.

“Hemos estado entrenando, entrenando, entrenando, entrenando y entrenando más”, dijo Kelly durante la última parte del viaje inaugural desde Cayo Hueso.

Después del despertar con P-Diddy a las 6 a.m., pasarían otras cuatro largas horas antes de que la pequeña embarcación hiciera el recorrido a través de la vía acuática Government Cut hasta su base en Miami Beach. Aunque la tripulación podía ver la línea de rascacielos de Miami, el escampavías se mantenía a unas cuantas millas de la costa para encontrarse con otra embarcación de la Guardia Costera para recoger a dos personas importantes: el contralmirante William D. Baumgartner, comandante del Séptimo Distrito de la Guardia Costera; y la representante federal Debbie Wasserman-Schultz.

“Con la redistribución de los distritos, este puerto de origen está ahora en su distrito”, dijo Baumgartner. “Esta fue una introducción para los nuevos electores que ella escogió”.

Cuando el escampavías de $68 millones llegaba a la base cerca del MacArthur Causeway, el propulsor de la derecha de la proa dejó de trabajar, lo que requirió que la tripulación manejara con habilidad las cuerdas para atracar a la embarcación. Es otra novedad para arreglar antes de la ceremonia de puesta en marcha del Robert Yered programada para el viernes a las 4 p.m.

“No es como ir a un concesionario Ford y decir quiero un Ford Expedition, por favor”, dijo Baumgartner. “Cuando construyes una nueva clase de embarcaciones, son tan complejas que no puedes anticiparlo todo. … Toma un poco de tiempo para eliminar las fallas del sistema”.

Pero Baumgartner está eufórico de que el Robert Yered está a punto de añadirse a su flota. “Esto nos da una nueva capacidad para detener a los chicos malos y rescatar a los buenos”, dijo.

Es el cuarto patrullero clase Sentinel de la Guardia Costera. El primero fue el Bernard C. Webber, que se encargó en abril pasado. Le siguieron el Richard Ethridge y el William Flores. El Séptimo Distrito, que cubre Carolina del Sur hasta la Florida, Puerto Rico y las Islas Vírgenes Estadounidenses, recibirá los primeros 18 de los planeados 58 escampavías clase Sentinel.

“Aquí es donde están algunas de nuestras amenazas más persistentes”, dijo Baumgartner. “Si no patrullamos, llegan las drogas aquí. Si no patrullamos, tendríamos una migración masiva”.

Es también un distrito muy ocupado en la búsqueda y rescate, y para hacer cumplir las leyes federales sobre los recursos pesqueros.

“Oyes a muchas personas hablar sobre este escampavías como uno que va a cambiar las cosas”, dijo el teniente Pal Stepler, comandante del Robert Yered.

Los escampavías pueden viajar a hasta 32 nudos y suministrar lanzamientos de botes de cacería seguros y recuperables en las marejadas, tienen la capacidad para detectar amenazas a larga distancia, más comodidad para la tripulación y la capacidad de permanecer en el mar por períodos de tiempo más largos.

Forman parte del programa de modernización de más de $21,000 millones de la Guardia Costera. Con una década de creado, el programa ha tenido sus dificultades, pero actualmente muestra buenos resultados.

“Estaba atrasado”, dijo Baumgartner. “Llegué a la Guardia Costera hace 33 años como un alférez. Mi primera embarcación tenía 13 años cuando la abordé en el medio de la flotilla del Mariel a Cayo Hueso en 1980”.

Esa embarcación, el USCGC Dependable de 210 pies, es aún “uno de los pilares”. Se diseñó para durar sólo 30 años.

“Si estuvieras en una patrulla de carreteras y usaras un Impala de 1965 como tu vehículo principal de patrulla, las personas te mirarían como si estuvieras loco”, dijo Baumgartner. “Aún faltaban de cinco a siete años antes de que viéramos el primero de los sustitutos para esas embarcaciones”.

Los escampavías de 154 pies se hicieron una prioridad cuando salió mal un proyecto para mejorar los viejos patrulleros de 100 pies de la Guardia Costera. En lugar de una medida temporal, al menos ocho de los botes tuvieron que desecharse en el 2006 – cuando surgieron problemas estructurales al agregar una longitud de 13 pies para lanzar un pequeño bote automatizado, así como incorporar sistemas adicionales de navegación y comunicaciones.

El 25 de enero, el Robert Yered partió del Puerto de Cayo Hueso. La embarcación y la tripulación habían estado allí desde mediados de noviembre para hacer pruebas marítimas, de habilidad en el control de daños y de navegación. También fue allí donde los 21 hombres y cuatro mujeres de 13 estados y Puerto Rico desarrollaron su camaradería.

La tripulación es en su mayor parte joven y entusiasta, encabezada por el teniente Stepler, de 29 años, un graduado de la Academia de la Guardia Costera. Amanda Jiménez, de 24 años ; y un ingeniero mostraron dos motores de 5,000 caballos de fuerza. “La tecnología de estas cosas es muy precisa”, dijo ella. “No es como los viejos motores donde tenías que tener un poco de espacio aquí y allá”.

Mariah Chastain, quien acaba de cumplir 21 años, es la electricista de la embarcación. Ella comenzó a ir al college para estudiar ingeniería química, pero decidió seguir los pasos militares de su mamá.

El alférez Colin Weaver, de 22 años y quien acaba de terminar la Academia de la Guardia Costera, sacó la embarcación del puerto mientras estaba de pie en la cubierta. Usó un control remoto, que se parece a los controles que se usan en los videojuegos, para sacar al escampavías del ajetreado puerto. A su lado estaba el teniente Mario Gil, un veterano de 15 años en la Guardia Costera nativo de la República Dominicana, pero criado en Miami, quien lo guió de la misma forma que un padre lo haría con su hijo adolescente que maneja por primera vez en una vía rápida.

El escampavías viajó 30 millas hacia el sur para estar a distancia de tiro de su último ejercicio: disparar el arma automática Mk 38 Mod 2 25mm y las cuatro ametralladoras Browning M2 para probar la estructura de los sujetadores.

GM2 Kenneth Rose, a quien dicen “Guns” (Armas), informó a la tripulación sobre el ejercicio con las armas. “Vamos a disparar 55 rondas con la de 25mm y 200 rondas de balas y trazadoras”, dijo Rose.

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