El mercado de zapatos a precio módico

 

igomez@elnuevoherald.com

En el recibidor de Maker’s Shoes, en Wynwood, una gran pantalla de televisión proyecta continuamente los más importantes desfiles del mundo, que se trasmiten en Fashion TV, la Semana de la Moda de Milán, la de Nueva de York, la de París… En la mesa de centro, abundan las revistas con las últimas tendencias en ropa y accesorios.

“Me encantan los zapatos y estar ‘entaconada’ todo el día; además, me interesa estar al tanto de las tendencias de la moda para darle ideas a mi esposo desde el punto de vista femenino’’, destacó Alexa Martínez, quien hace las veces de asistente de Rodman Martínez, de 35 años, CEO de esta compañía que distribuye su propia línea de zapatos a un amplio mercado en Latinoamérica, Centroamérica, el Caribe y Africa.

En varios salones de ventas al por mayor se exhiben en estantes miles de modelos de zapatos para mujer y niñas, desde zapatillas de lona, hasta sandalias, zapatos planos o de grandes plataformas y tacones elaborados en materiales sintéticos de innumerables colores y acabados.

Mientras, la acción se da en las bodegas, donde varios empleados distribuyen en grandes contenedores las cajas de zapatos para ser enviadas a los diferentes destinos de distribución.

“Hoy hay más de 140,000 pares en stock’’, calculó Rodman, satisfecho después de años de largas caminatas como vendedor ambulante.

En el 2006, de la mano de su esposa y, posteriormente, con el apoyo de su hermano, Gonzalo Martínez, de 37 años, actual socio y diseñador de la compañía, empezaron a importar de China sandalias a precios asequibles. Rápidamente, el negocio evolucionó hasta tener una línea propia de zapatos económicos diseñados siguiéndoles los pasos a las últimas tendencias de la moda.

“En los últimos tres años, Maker’s Shoes ha crecido en un 700 por ciento”, afirmó Rodman.

Las operaciones comenzaron en una bodega de almacenamiento rentada en Doral, de 2,500 pies cuadrados. Hoy la compañía cuenta con tres edificios propios en Wynwood, que abarcan más de 40,000 pies cuadrados. De un equipo de cuatro personas, hoy han crecido a 15 empleados de planta en Miami y cinco en China.

El próspero negocio se ha establecido bajo el concepto de ofrecer zapatos de moda a precio módico.

“La moda es pasajera y nuestra marca brinda la opción de adquirir muchos modelos a buen precio y con lo último de la moda”, resumió Alexa.

Rodman, que ha sido el motor en las ventas, llegó hace 12 años a Miami. Se había graduado como abogado en la Universidad Simón Bolívar, en su natal Barranquilla, y tenía la idea y los ahorros para iniciar una compañía de muebles para niños manufacturada en Colombia.

La idea no funcionó y perdió sus ahorros. No tuvo más remedio que acudir al llamado de un anuncio en el periódico en el que ofrecían oportunidades para vendedores.

“En las reuniones de entrenamiento, todos íbamos de corbata y había siempre un espíritu de motivación de todo lo que podíamos lograr”, recordó.

“Finalmente, un día nos dijeron que había llegado nuestro primer día de trabajo y nos llevaron en un autobús hasta la Pequeña Habana. Yo pensé que íbamos a una oficina, pero nos dieron un maletín con varias muestras y nos dijeron que el trabajo era de vendedor ambulante’’, agregó.

Rodman, entonces, protestó porque no se trataba del trabajo que él buscaba. Le dijeron que se podía ir, pero él no tenía transporte ni dinero suficiente para regresar a su casa, que estaba a más de una hora del lugar.

“Así que me quedé con la idea de trabajar solo un día. Sin embargo, al día siguiente no tuve más opción que seguir porque debía pagar las cuentas”, agregó.

Comenzó entonces su recorrido para llegar a ser ese vendedor de éxito del que tanto le habían hablado, pero en el que no muchos llegan a convertirse.

Trabajó por más de tres años en la venta de lo que en ese giro se conoce como productos de impacto, que incluyen libros para niños, juegos de ollas y relojes, entre otros. Todo a muy bajo precio. Los ofrecía en salones de belleza, peluquerías, estaciones de gasolina, restaurantes.

“Caminaba más que loco nuevo. Es una tarea difícil, unos se burlan de ti, otros te insultan y algunos compran”, comentó.

Después de vender en las calles, aprendió tan bien el negocio que comenzó a comprar al por mayor artículos como gafas, relojes y baterías y se convirtió en distribuidor de las tiendas dollar stores, donde todo se vende por $1; farmacias y gasolineras.

En ese giro de las ventas, aparecieron unas sandalias bordadas de lentejuelas, muy económicas y de alta demanda, con las que abastecían a supermercados y farmacias.

“Fue cuando me sedujo el negocio de zapatos; creo que de alguna manera Dios me guió y comenzamos lo que hoy es Maker’s Shoes’’, comentó.

Para entonces, ya había conocido a su esposa Alexa en el grupo de jóvenes de la iglesia a la que asistían. Graduada en comercio internacional en UNITEC, en Honduras, ella trabajaba en una compañía en Miami.

“El estaba un poco limitado con el inglés y yo lo ayudaba a hacer las llamadas para buscar directamente a los fabricantes en China y así lograr comprar la mercancía sin intermediarios”, recordó.

Con el tiempo, hicieron los contactos y viajaron hasta The Canton Fair, la feria de productores y compradores, en China.

Al comienzo de la compañía, en el 2005, se abastecían de lo que había en el mercado; pero luego vino la idea de mejorar los diseños y la calidad. En el 2006, Gonzalo, quien estudió economía en La Universidad de la Costa, en Barranquilla, y trabajaba en ventas en Nueva York, se unió a la compañía y empezaron a crear sus propios diseños.

“Era moverse a un campo diferente, teníamos miedo de hacer la inversión en nuestros propios diseños, pero era más la fe y la emoción de un sueño realizado”, dijo Rodman.

“Fue todo un proceso, poco a poco ampliamos las opciones a zapatos con tacones, plataformas y diseños novedosos; se mejoró la calidad”, agregó.

Los precios de sus productos al consumidor varían entre $24.99 y $49.99.

Hoy ellos muestran sus creaciones en shows nacionales, como The Annual Convention and Trade Show, en Las Vegas, entre otros.

Al negocio han añadido una estrategia publicitaria, en la que cuentan con la asesoría de imagen y relaciones públicas de Carlos Mejía, conocido en la televisión hispana como “El Fashion Gurú”.

Mejía se encarga, además, del vestuario de las modelos, complementado con las modernas opciones de zapatos de Maker’s Shoes, para las sesiones de fotografía de los anuncios publicitarios.

La compañía, por otra parte, ha fabricado especialmente las colecciones de zapatos para concursos de belleza, como Miss Panamá y Nuestra Belleza Latina, entre otros. Próximamente, proveerán los zapatos para varias pasarelas del Miami Fashion Week.

“Nuestra meta es continuar creciendo, ahora en calidad’’, destacó Rodman.

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