Rick Scott no puede controlar el aumento a los seguros de casas

 

Herald/Times Tallahassee Bureau

Dice que protege a las familias de la Florida, pero el gobernador Rick Scott no puede controlar uno de los grandes temas del bolsillo para muchos de ellos: los costos crecientes de los seguros a los dueños de viviendas.

Scott ordenó investigaciones internas de las prácticas de gastos en la respaldada por el estado Citizens Property Insurance, la mayor aseguradora de la Florida, y cuando fue desagradablemente sorprendido por los grandes aumentos de sus altos ejecutivos, les dijo que devolvieran el dinero.

Pero el precio de los seguros es algo diferente.

En lo que se refiere al costo de vida, Scott habla de impuestos y matrículas, y los seguros son una parte rara de la conversación.

“Estoy por las familias de la Florida”, dijo Scott en una entrevista exclusiva con Times/Herald en su oficina. “Mi meta es que haya más competencia”.

Los afortunados floridanos no han tenido un huracán en siete años. Pero el costo creciente de los seguros a la propiedad amenaza convertirse en un tema potencialmente importante en la próxima contienda para gobernador – el equivalente político de un disturbio meteorológico grande y peligroso.

La ansiedad sobre los seguros es mayor en Tampa Bay y el Sur de la Florida, y casi la mitad de los dueños de vivienda en la Florida consideran los costos de los seguros a la propiedad como una importante preocupación financiera. Pero esto nunca ha estado al tope de la agenda de Scott y no aparece en su lista de prioridades para el 2013, encabezada con un aumento de $2,500 a los maestros.

El predecesor de Scott y su posible futuro oponente, Charlie Crist, atacó a las compañías de seguros para promover su imagen populista. Poco después de asumir en el 2007, Crist convocó a una sesión legislativa especial para congelar las tasas de Citizens y demonizar a las aseguradoras como codiciosas.

Esa no es la naturaleza de Scott. Un conservador a favor del mercado libre, él quiere reducir a Citizens y atraer más compañías privadas al mercado de la Florida, con la suposición de que más competencia reducirá los costos, pero los críticos dicen que eso no ayudará.

“El gobernador Scott simplemente no lo entiende”, dijo el representante Mike Fassano, republicano por New Port Richey, quien oye diariamente a constituyentes enojados con Citizens. “Los dueños de vivienda están absolutamente disgustados con lo que les está haciendo Citizens, y ellos definitivamente culparán a un gobernador que permite que esto ocurra”.

En lugares como Miami-Dade, los clientes de Citizens pagan un promedio de $3,300 anuales por una cobertura estándar, lo que consume casi un 5 por ciento del presupuesto de una familia típica. Los aumentos de tasas de un 10 por ciento al año están presionando los presupuestos de los dueños de viviendas en Tampa Bay y el Sur de la Florida, donde Citizens domina el mercado – y donde vive más de una tercera parte de los votantes de la Florida.

Scott dice que su control sobre Citizens es limitado: él nombra a dos de los ocho miembros de su junta.

La posición más abierta del gobernador sobre Citizens ocurrió en una reunión de gabinete a finales del 2011. Al informársele que la aseguradora crecía rápidamente y tenía problemas para enfrentar los riesgos, Scott dijo a su entonces presidente Scott Wallace que arreglara la situación en seis meses.

“Esto es algo que no podemos continuar haciendo”, dijo Scott, volviendo a una promesa de campaña de reducir los riesgos en Citizens.

Según algunos indicadores, el problema ha empeorado desde la reunión del gabinete. Un mes después, Wallace renunció y fue sustituido por Tom Grady, un vecino de Scott en Naples y un aliado político, quien pronto perdió el favor de los miembros de la junta de Citizens. Fue remplazado con Barry Gilway.

En los meses siguientes, el seguro a la propiedad perdió importancia en la lista de prioridades de Scott, al igual que Citizens se hizo más agresivo que nunca en rehacer la compañía.

La junta de Citizens recortó cobertura, llevó a cabo un programa masivo de re inspección de viviendas y propuso tasas sin límites en las nuevas pólizas.

El resultado es mayores tasas por menos cobertura, con los dueños de vivienda enfrentando grandes aumentos en los costos de seguros.

Las tasas de Citizens aumentaron un 10.8 por ciento el año pasado, lo que le costó a los dueños de vivienda del estado un estimado de $250 millones. La compañía envió inspectores a las casas de 360,000 floridanos, lo que hizo que las primas subieran $800, en promedio, para la amplia mayoría de los que se incluyó en el programa.

Tanto los críticos de Citizens, como el presidente de su junta, Carlos Lacasa, dijeron que la aseguradora sigue los deseos de Scott.

“A través de la puerta trasera, él (Scott) presiona a Gilway y a la junta para que hagan ciertas cosas”, dijo Fasano. “Pero lo que él no se da cuenta es que la presión que pone en ellos para reducir (Citizens) tiene un efecto negativo en muchos dueños de vivienda en este estado”.

Mientras críticos como Fasano culpan a Sott por los aumentos de las tasas de seguros, el gobernador mantiene una visión limitada de su papel en el debate del seguro de la propiedad.

Al preguntársele qué ha hecho para enfrentar el problema del seguro a la propiedad en el estado, dijo que había invitado a compañías a que vinieran a la Florida y alertó a los dueños de vivienda del riesgo oculto de un seguro respaldado por los contribuyentes, que obligaría a mayores estimados si golpea un huracán.

Citizens tiene un portafolio de $15,000 millones y una cantidad récord de efectivo después de siete años sin huracanes, pero una tormenta Categoría 5 podría hacer desaparecer sus reservas. Eso llevaría a los llamados “impuestos por huracán” a la mayoría de los consumidores.

La compañía se creó en el 2002 para ayudar a suministrar cobertura para los que no la podían encontrar en el mercado privado, que se contrajo enormemente después del huracán Andrew en 1992. Las tasas en Citizens son menores de lo que los expertos en riesgo creen que debería estar cargando la compañía, pero a menudo mayor de lo que pueden pagar los dueños de vivienda.

Los conservadores fiscales dicen que la compañía administrada por el gobierno está obligando a los que viven tierra a dentro a “subsidiar” a los que lo hacen cerca de la costa de la Florida.

“No creo que deba ser subsidiado por personas que viven en Lakeland”, dijo el presidente del Senado, Don Gaetz, un republicano por Niceville que vive en una casa en el litoral.

Actualmente se debate una iniciativa de ley en el senado estatal que haría grandes cambios a Citizens, al requerir que la compañía haga cargos mayores que en el mercado privado.

Pero Scott, cuya plataforma del 2010 prometió trabajar con la Legislatura para “asegurar que Citizens opera consistentemente con tasas actuarialmente correctas”, dijo que no ha leído el proyecto de ley. “Estoy con los empleos y la educación”, dijo Scott.

Las políticas en Citizens siempre han sido polémicas. La compañía ha emitido 1.2 millones de pólizas que cubren casi un cuarto del electorado de la Florida, y los votantes culpan rápidamente a los funcionarios electos de los aumentos de los seguros controlados por el gobierno. La mayoría republicana a menudo se divide en líneas geográficas cuando tiene que ver con Citizens, con los constituyentes de las costas diciéndole a sus legisladores que voten en contra el aumento de las tasas.

“Acabo de recibir mi (cuenta) del seguro de dueño de vivienda y estoy conmocionada”, escribió Karen Fitzgerald, de Miami-Dade, a Scott.

Barbara Costa, quien se mudó de la Costa Oeste al condado Pasco, dijo que los costos de su aseguradora en la Florida son tres veces mayores que los de California, “incluso con terremotos, deslaves e incendios forestales”.

Los correos electrónicos que inundan el buzón de Scott han sido más hostiles, al surgir alegaciones de conducta corporativa indebida de Citizens y gastos de los ejecutivos. Los dueños de viviendas se quejan de que los aumentos de sus primas son más descorazonadores cuando oyen sobre los diferentes problemas administrativos en Citizens.

El año pasado, su inspector general le pidió dos veces a Scott que investigara acusaciones de despilfarros y excesos por parte de los ejecutivos de Citizens. Pero la composición de la junta se mantiene sin cambios.

“Estoy a favor de asegurar que Citizens funcione de manera adecuada”, dijo Scott. “Los aumentos fueron irrisorios… No pagamos por alcohol. Ellos deben tener un inspector general. Debemos asegurar, antes que todo, que este lugar funcione de manera correcta”.

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