Misión de agente encubierto es descubrir el juego ilegal en la Florida

 

Herald/Times Tallahassee Bureau

Al trabajar encubierto como otro cliente de mayor edad, D. Robert Sertell observó cómo los clientes entraban en cafés internet en pequeños centros comerciales de la Florida para comprar acceso a tiempo en internet o servicio de teléfono de larga distancia.

Como un experto nacional en máquinas de juegos de azar, Sertell vio a los clientes visitar los cafés operados por Allied Veterans of the World, una organización de caridad con sede en la Florida.En esos cafés no navegaban internet o hacían llamadas telefónicas.Iban a jugar en lo que Sertell sostiene son máquinas ilegales de juegos de azar, que tienen ruedas, hacen pagos en efectivo y tienen nombres como Captain Cash, Lucky Shamrocks y Money Bunny.

Al usar un ratón como su palanca, y créditos de “rifas” como sus monedas, los clientes jugaban juegos que no eran más que sofisticadas máquinas de juegos de azar computarizadas, concluyó Sertell después de visitar, a comienzos de enero, 41 cafés desde el Condado Monroe hasta el Condado Duval.

“Las damas de cierta edad, cuyos ojos estaban fijos en la pantalla, se sentaban y jugaban. Su mano nunca dejaba el ratón”, dijo Sertell al Herald/Times. “Ellas se referían a ello como un casino. Cada una de esas máquinas está manipulada. Es un juego de suerte”.

Sertell, de 71 años, conocido como “Padre Máquinas” en la industria de los casinos, es un experto en las máquinas de juegos de azar de Nueva Jersey, quien ha construido máquinas, escrito manuales de entrenamiento y reparación y se ha convertido, por su elección, en un experto para el cumplimiento de la ley que desea saber la diferencia entre una computadora manipulada para operar como una máquina de juegos de azar y una que no lo está.

Sertell espera ser un testigo clave para los fiscales estatales y federales que alegan que las máquinas electrónicas de rifas administradas por Allied Veterans en sus 49 cafés de internet en la Florida son operaciones ilegales de juegos de azar, que funcionan bajo el disfraz de una organización caritativa.

La policía ha acusado a 57 de los dueños y operadores de la red de juego de azar con asociación delictiva, juego de azar ilegal y lavado de dinero. Han confiscado más de 400 computadoras y servidores, 1,169 cajas de registros en papel y 59 vehículos y embarcaciones en seis estados, en lo que dicen es la “fase uno” de una investigación en marcha de las operaciones ilegales en los centros de juegos de azar. Las autoridades alegan que Allied Veterans y sus afiliados lograron beneficios de $300 millones, pero dieron sólo un 2 por ciento –unos $6 millones– de sus ganancias a causas de caridad.

Las alegaciones han llevado a la Legislatura de la Florida a apurarse en aprobar una iniciativa de ley para clarificar la ley estatal de rifas, para hacer más fácil para el cumplimiento de la ley retirar las máquinas que los legisladores dicen que ya son ilegales. La medida se aprobó en la Cámara de Representantes, y ahora tiene que ser aprobada por una comisión y el pleno del Senado.

Los proponentes dicen que dará claridad a una oscura ley estatal que ha obstaculizado el cumplimiento de la ley, que ha intentado durante años tomar duras medidas mientras la industria contraatacaba en las cortes. La ley de la Florida prohíbe en general los juegos de azar y las máquinas que operan “cualquier elemento de suerte”, excepto en las localidades aprobadas, como las instalaciones de apuestas mutuas en el Sur de la Florida. La ley estatal también dice que es “el deber” del cumplimiento de la ley “confiscar y tomar posesión” de las máquinas de juegos de azar.

Pero el cumplimiento de la ley de la Florida ha sido inconsistente. En algunas áreas, hay cortes que se han puesto del lado de la industria y su alegato esque estos son juegos de habilidad, permitidos bajo la ley estatal o rifas no diferentes a las que ofrece una lata de Coke o en un McDonald’s. Otras cortes se pusieron de parte del cumplimiento de la ley de que los juegos electrónicos eran máquinas de juegos de azar reconfiguradas y las retiraron.

David O. Markus, un abogado de Miami que defendió con éxito en el 2006 a salones de juegos de monedas acusados de administrar una casa ilegal de juegos de azar, convenció al jurado de que algunas máquinas requerían un elemento de habilidad.

“No es que sean un 100 por ciento juegos de habilidad, nadie alegaría eso”, dijo Markus a Herald/Times. “Es que ellas tienen un elemento de habilidad, como el póker”.

Markus trajo a jugadores a la corte y demostró al jurado que los jugadores más experimentados podían lograr mejores resultados que los novatos.

Markus llamó a Sertell “una pistola contratada” que siempre testifica que los juegos son aparatos de juegos de azar pero, destacó, “el estado lanzó los dados contra nosotros y perdió”.

Para Sertell, las pruebas contra Allied Veterans están en el interior de las máquinas y el juego de los jugadores.

Los centros de juegos de azar operan, dice Sertell, al vender un producto que la mayoría de las personas no usan –como acceso a internet, minutos de larga distancia telefónica o, incluso, rentas de películas Red Box.

“Eso es un código para hacerse de la vista gorda, en realidad estás comprando minutos que nunca usarás y por cada $1 que compres, obtienes 100 entradas gratis” en el juego de rifa electrónica, explicó Sertell.

Pero los jugadores no usan internet, el teclado de la computadora está colocado detrás del monitor, y por cada $1 que gastan se les dan 100 entradas o créditos para entrar en el juego de las rifas. Ellos se sientan en la pantalla, hacen un clic y eligen de una lista de juegos electrónicos y se les pide que “revelen” los créditos que se le han dado.

Una vuelta a la rueda que, de acuerdo con el análisis de Sertell, toma unos seis segundos y el cliente puede apostar hasta 500 créditos. Para la mayoría de las personas, eso significa hasta cinco veces las entradas libres que se le dan cuando adquieren su tiempo en internet o de teléfono “y todo se usa en seis segundos”, dijo.

Si un juego resulta una combinación ganadora, la cantidad ganada se agrega automáticamente al total en el medidor de “ganancias”. Si un cliente pierde los créditos gratis, debe adquirir más tiempo en internet o de teléfono para seguir jugando.

“Encontramos clientes que tienen meses de tiempo de teléfono no usado y aún así vienen día tras día para comprar más y más”, dijo Sertell.

Algo fundamental para la operación de los centros de juegos de azar que dejan beneficios son los incentivos para que los clientes sigan jugando. Carteles en los cafés anuncian “gane efectivo al instante” y a los jugadores se le ofrece sodas, café y refrigerios gratis.

A diferencia de las máquinas de juego operadas por el estado en las pistas de caballos y perros, y reguladas por el estado, no hay regulación ni se ofrecen pagos mínimos a los jugadores que operan las máquinas administradas por Allied Veterans y configuradas por International Internet Technologies, una compañía de software de juegos de azar. La firma con sede en Oklahoma supuestamente ganó $63 millones de la operación de $300 millones de Allied Vets.

Su conclusión: “En mi opinión, cada una de estas localidades opera un establecimiento de juegos de azar y las máquinas o terminales mismas constituyen máquinas y aparatos de juegos de azar según lo definen los estatutos 489.16 de la Florida”, escribió Sertell en su declaración jurada. “Los servidores, las bases de datos y las computadoras personales, cuando están interconectadas y se toman como un solo sistema, son un aparato adaptado en tal forma que constituye una máquina de juegos de azar”.

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