Muere Ralph Sánchez, el alma de la Pista de Carreras de Homestead

 

Special para The Miami Herald

Los legendarios conductores Mario Andretti, Emerson Fittipaldi y A.J. Foyt condujeron exóticos autos deportivos a lo largo de Biscayne Boulevard en el downtown de Miami gracias a Ralph Sánchez.

Los campeones de autos Indy Michael Andretti, Al Unser Jr. y Danny Sullivan consiguieron victorias en un circuito en Tamiami Park gracias a Ralph Sánchez.

Jimmie Johnson obtuvo cada uno de sus cinco campeonatos en la Copa NASCAR en la Pista de Carreras Homestead-Miami, que fue concebida, planeada, fundada y llevada a una vida vibrante por Ralph Sánchez.

Ese es un legado que vivirá.

Sánchez murió el lunes por la mañana a los 64 años de edad después de una prolongada lucha contra el cáncer.

El exiliado cubano, que llegó sólo a Miami a comienzos de la década de 1960 como un niño en la operación Pedro Pan, se convirtió en uno de los más prominentes y respetados promotores de carreras y estableció al Sur de la Florida como uno de los principales destinos de este deporte.

Derek Bell, el as del automovilismo deportivo que compartió la victoria en el Grand Prix de Miami de 1985 con Al Holbert, dijo que Sánchez “estaba muy por encima de cualquiera promoviendo cosas en esos días”.

“Miami estableció el nivel para las carreras en las calles. Ralph creó el ambiente y la atmósfera. El Gran Premio de Miami fue un evento internacional, y le dio un impulso a la imagen de Miami en todo el mundo”.

Sánchez dejó un lucrativo negocio de construcción de bienes raíces para invertir su dinero, su agudeza en los negocios y su pasión ilimitada en el primer Gran Premio de Miami en 1983, en un exigente circuito a través de Bayfront Park y a lo largo de Biscayne Boulevard.

El a menudo se reía de las miradas de escepticismo que recibió cuando habló por primera vez de sus aspiraciones a los políticos de la Ciudad de Miami y a los miembros de los medios de comunicación.

Al García se unió en 1984 a Sánchez en Miami Motorsports y sirve hoy como vicepresidente de operaciones de la Pista de Carreras Homestead-Miami. El dijo que siempre se maravilló de lo que Sánchez estaba dispuesto a arriesgar por amor a las carreras de autos.

“Pero cuando él tenía un sueño, cuando estaba convencido de algo, hacía que ocurriera”, dijo García. “Y cuando Ralph tenía ese brillo en sus ojos, se podía decir que algo especial ocurría”.

Las enormes tormentas en la mañana de ese premio inaugural en 1983 inundaron partes del recorrido y obligaron a que una carrera de 168 vueltas se detuviera sólo después de 27.

Los oficiales de la IMSA dejaron en manos del devastado Sánchez qué parte de la bolsa iba a distribuir. Sánchez les dijo que pagaran todo el dinero prometido.

Eso le dio una credibilidad instantánea, estableció su reputación en la industria y allanó el camino para todo lo que logró desde entonces hasta que la Corporación Internacional de Pistas de Carreras compró a finales de la década de 1990 sus intereses en la asociación que tenían en la Pista de Carreras de Homestead-Miami.

Sánchez, quien siempre parecía como si hubiera salido de las páginas de una revista GQ, dijo una vez del Premio de 1984, ganado por Brian Redman y Doc Bundy en un Jaguar, que “conectó un jonrón y no lo sabía”. Pero cada uno de los eventos de finales de la década de 1980 calificaba como un doble o un triple, si no era un jonrón.

Sánchez e IMSA dirigieron el Premio de Miami hasta 1993, con astros internacionales de los autos deportivos como Redman, Bob Wollek y Georg Brabham y Juan Manuel Fangio II subiendo al podio de la victoria.

Cuando las carreras de autos deportivos decayeron a comienzos de la década de 1990, Sánchez continuó el Gran Premio en 1994 como una carrera Trans-Am y una carrera de autos Indy que ganó en 1995 Jacques Villeneuve, un eventual vencedor en las 500 Millas de Indianápolis.

Sánchez también construyó un circuito en el Tamiami Park donde los autos y astros de Indy disputaron carreras de fin de temporada desde 1985 a 1988. Notablemente, Al Unser superó a su hijo Al Jr. por un solo punto en el título de 1985, y Bobby Rahal superó a Michael Andretti en los campeonatos de 1986 y 1987,

El progreso en la zona de bahía, que había disminuido cuando Sánchez comenzó a operar el Gran Premio de Miami, por fin estimuló un desarrollo que obligó a las autoridades municipales a “desalojar” de allí la carrera.

Si Geoff Brabham hubiera lanzado el Nissan que condujo a cuatro victorias en el Premio de Miami a lo largo del trayecto de Biscayne Boulevard que existía entonces, se hubiera estrellado contra la Arena de American Airlines.

Sánchez, sin embargo, ya había solicitado apoyo gubernamental para construir una instalación permanente de carreras en Homestead como un proyecto importante para la recuperación de la zona, devastada desde 1992 por el huracán Andrew. La obra se inició en 1993.

La pintoresca instalación con su óvalo de 1.5 millas surgió justo a tiempo para que Dale Larrett encabezara el titular inicial de NASCAR con una dramática serie de victorias en Nationwide (entonces Busch), en noviembre de 1995.

Jarrett incrementó su posición en la historia de las pista de carreras cuando ganó el campeonato de 1999 en la primera carrera de la Copa (entonces Winston Cup, ahora Sprint Cup), disputada allí.

El presidente de NASCAR, Mike Helton, acreditó a Sánchez la adaptación de las necesidades de las organizaciones rectoras al auto de carreras con varias modificaciones de la pista durante los primeros años, y por hacer de Homestead-Miami “un destino muy importante para NASCAR y sus aficionados”.

“Ralph ciertamente creía en el diseño original [relativamente plano y rectangular] de Homestead, pero también estaba dispuesto a hacer ajustes para acomodarse a las organizaciones que daban su aprobación”, dijo Helton. “Siempre cumplía con lo que estaba tratando de lograr”.

Sánchez renunció a su interés en lo que rápidamente se hizo conocido como “el camino que Ralph construyó” para permitir que ISC acelerara sus expansiones posteriores.

NASCAR hizo de la Pista de Carreras Homestead-Miami el sitio de los finales de sus campeonatos en sus tres divisiones principales en el 2002.

Además, Michael Andretti, el fallecido Dan Wheldon, Scott Dixon y Dario Franchitti se anotaron varias victorias en autos Indy en el óvalo de Homestead entre 1997 y el 2011.

Su esposa Lourdes, su hija Patricia y su hijo Rafael se encuentran entre los supervivientes de Sánchez. Los servicios funerarios no están listos aún.

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