Medicina alternativa: ¿Variante efectiva o puro cuento?

06/08/2009 7:17 AM

06/08/2009 7:18 AM

En uno de los principales hospitales de Estados Unidos una enfermera camina alrededor de la cama de un paciente, agitando los brazos como si tratase de espantar espíritus malignos. Otra mujer frota un tazón de cuarzo con una varita, emitiendo sonidos que se mezclan con el sonido penetrante de los monitores y de un respirador que mantienen vivo al individuo.

Ambas realizan una sesión de reiki, un tratamiento que se cree que se ayuda al paciente creando campos de energía invisibles. El anestesista Richard Dutton dice que se trata de "cuentos místicos'', pero los usa.

"Se autohipnotizan'' y eso ayuda a relajar a los pacientes, sostuvo. "Si te dices a ti mismo que no te duele tanto, entonces no te duele tanto''.

Los tratamientos alternativos están llegando a la mayoría de la población y son cada vez más aceptados por los médicos tradicionales, aseguradoras y hospitales como el de la Universidad de Maryland.

La gente se somete a tratamientos no convencionales para tratar desde problemas para dormir hasta cáncer y males cardiacos. En general estas personas tienden a desconfiar de las compañías farmacéuticas y del gobierno, y prefieren medicinas que considera naturales y más seguras.

Sin embargo, no es eso lo que normalmente obtienen. La actitud del gobierno y de sectores poderosos hacen que el consumidor sea vulnerable a productos inefectivos y la publicidad engañosa.

Los suplementos nutricionales no necesitan demostrar que son seguros o efectivos para venderse. Algunos contienen elementos naturales dañinos, como plomo y arsénico. Otros pueden afectar la efectividad de medicamentos, como las píldoras anticonceptivas.

"Las hierbas son medicinas'' que pueden tener reacciones buenas o malas, afirmó Bruce Silverglade, del grupo de defensa del consumidor Center for Science in the Public Interest.

Muchos de estos productos los mercadean grandes laboratorios. Sus ingredientes y el país de origen son un misterio para los consumidores. Muchas se venden mediante técnicas de manipulación sicológica, al igual que un carro o una prenda de vestir.

Se exageran las bondades de terapias que pueden ayudar en ciertas condiciones, como la acupuntura.

Associated Press analizó decenas de estudios y entrevistó a más de 100 personas. Comprobó que hay un sistema informal que opera a plena luz del día, con principios distintos a los de la medicina tradicional y que millones de personas tienen una fe ciega en estos productos.

Estas son algunas de las conclusiones de la investigación:

* Grandes hospitales implementan cada vez más tratamientos alternativos --por ejemplo, para aliviar el estrés-- como meditación, yoga y masajes, pero algunos ofrecen tratamientos con poco sustento científico a pacientes en estado grave o que son vulnerables.

* Algunas Facultades de Medicina imparten clases sobre tratamientos y remedios alternativos, que en ocasiones financia el propio gobierno. La idea es educarlos sobre los tratamientos que prefiere la gente para que puedan hacer recomendaciones objetivas. Pero algunas de esas instituciones tienen fuertes vínculos con individuos que practican o promueven tratamientos alternativos.

* Las aseguradoras han comenzado a permitir que las empresas que ofrecen medicamentos alternativos ofrezcan sus productos y servicios directamente a sus afiliados. Incluso les recomiendan que compren suplementos nutricionales en internet.

Algunos suplementos de hierbas pueden afectar la salud. Una cantidad sorprendente de productos no tienen los ingredientes que indica la etiqueta o contienen sustancias nocivas, como el plomo, o versiones disfrazadas de medicinas por receta.

"En los exámenes, uno de cada cuatro suplementos tiene algún problema'', declaró Tod Cooperman, presidente de ConsumerLab.com, firma independiente que analiza esos productos.

Incluso cuando los ingredientes no son peligrosos, el dinero que se gasta en productos cuyo beneficio no está comprobado puede resultar una mala inversión, sin contar los riesgos para la salud.

Hay pacientes de cáncer que dejan pasar su única oportunidad de combatir el mal por apostar a medicinas alternativas. Pacientes con arterias obstruidas sufren infartos. Los niños pueden sufrir perjuicios por el uso de medicamentos no probados, aplicados por padres que no confían en la medicina tradicional.

Algunos medicamentos tradicionales resultan nocivos y se sacan del mercado, pero están sujetos a un sistema normativo y pruebas clínica.

La supervisión de los medicamentos alternativos es mucho más limitada.

No obstante, el uso de medicinas alternativas y suplementos nutricionales, como vitaminas, minerales y hierbas, está muy difundido.

"Nos molesta cuando la gente dice que somos un recurso marginal'', dijo Steven Mister, presidente del Consejo para una Nutrición Responsable.

Algunos son ampliamente recomendados por los médicos, como las vitaminas para mujeres embarazadas y el calcio para las mujeres mayores de edad para evitar la osteoporosis. Se cree que esos usos son seguros.

Varios estudios señalan que la avitaminosis puede generar enfermedades, pero no está claro si el consumo de suplementos soluciona el problema. Algunos estudios indican que puede causar efectos secundarios negativos, según Jeffrey White, director del Departamento de Medicina Alternativa del Instituto Nacional del Cáncer.

Pero White afirma que la medicina alternativa "ofrece buenas oportunidades''. Lo mismo piensa Josephine Briggs, directora del Centro Nacional de Medicina Alternativa, un organismo creado por el Congreso.

"La mayoría de los pacientes no reciben tratamientos satisfactorios. Si existieran tratamientos convencionales satisfactorios y efectivos, probablemente no haría falta nada más''.

Es por ello que Mitchell Gaynor, oncólogo del Centro Médico Weill-Cornell de Nueva York, le presta atención a la nutrición y ofrece técnicas de meditación y relajamiento en sus tratamientos.

"Hay gente que opina que la quimioterapia es veneno puro'', expresó Gaynor "El cáncer es un mal que se desarrolla durante décadas, de modo que uno no puede decir que lo va a curar cambiando la dieta o haciendo meditación. Hay que tratarlo con la medicina convencional''.

Mucha gente compra suplementos para tratar males menores, como insomnio, el fogaje típico de la menopausia, pérdida de memoria, exceso de peso y trastornos sexuales.

Kathy Allen, dietista del Centro Oncológico Moffit de Tampa, Florida, dice que la gente debe mostrarse escéptica ante el término "natural''.

Afirmó que los suplementos no han demostrado ser seguros ni ofrecer beneficios probados. Si a uno le preguntan si está dispuesto a consumir medicinas tradicionales en esas condiciones, "la mayoría de nosotros diría que no'', manifestó.

"Cuando la etiqueta dice ‘natural', se cree que no puede hacer daño y eso sencillamente no es cierto'', destacó.

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