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Coach cubanoamericano espera mucho de sus Golden Panthers

Mario Cristobal.
Mario Cristobal.

Esta tarde se abrirá un nuevo capítulo en la historia de FIU cuando los Golden Panthers (0-2) debutan en su nuevo estadio contra South Florida (3-0).

Será el primer encuentro en el nuevo estadio de 20,000 espectadores que costó más de $50 millones en construcción durante su primera de tres fases.

El plan de la universidad es simple: atraer a estudiantes, jugadores y a los 140,000 alumni de la universidad que viven en el sur de la Florida con una inversión de casi $80 millones.

El paso complicado de construir el estadio comenzó cuando Pete García tomó el mando como director deportivo en 2006.

La meta de un estadio de 45,000 ocupantes todavía queda lejos, unos cinco a seis años mas, pero las etapas se harán de un año a otro.

Para abril 2009 la segunda fase estará completa: un campo deportivo para el equipo que incluirá un terreno para entrenamientos, un centro medico, y las oficinas deportivas.

Después la atención ira a las zona norte y este del estadio donde los planes dictan instalaciones para los estudiantes y alumni, incluyendo el centro de admisiones y ayuda financiera.

García se siente muy motivado por lo que le espera a la universidad.

"Vamos a ser la primera universidad al sur de Orlando en tener un estadio en su campus," comentó. "Esto va a atraer a los estudiantes y es algo muy importante para la universidad y la comunidad."

El que le acompaña en el sentimiento es el entrenador del equipo de fútbol americano Mario Cristóbal, el primer entrenador de la primera división universitaria de raíces cubanas.

"Es algo espectacular," confirmó Cristóbal. "[Los jugadores] entran con mucho orgullo."

Pero el trabajo acaba de empezar y el estadio es solo una parte.

"Aquí en FIU," informó Cristóbal, "estamos formando un equipo, un programa deportivo. Armar un programa toma tiempo y es un proceso en que hay que ser fuerte y hay que ser duro."

El primer rival del nuevo estadio no ayuda al ser el #12 del país tras vencer al # 13 Kansas, 37-34 la semana pasada. Kansas derrotó a FIU 41-10 en el primer partido de la temporada.

Este será el segundo encuentro entre las dos universidades y la primera vez que un top 25 visita a los Golden Panthers, quienes llevan seis años de vida.

La última vez que estos dos equipos se enfrentaron fue en Tampa en 2006. En ese partido los Golden Panthers, entrenados por Don Strock, ganaban 20-7 en el descanso. Los Bulls remontaron en el segundo tiempo y ganaron, 21-20, al marcar con menos de tres minutos. Desde ese día los dos equipos se ven en diferentes lugares.

La temporada pasada los Bulls, del Big East, llegaron a ser el #2 del país antes de perder contra Rutgers a mitades de octubre y terminaron la temporada 9-4. Este año se ven como uno de los favoritos para ganar su conferencia, especialmente tras la victoria de la semana pasada.

La trayectoria de los Golden Panthers ha sido muy distinta. Mario Cristóbal tomó el mando del equipo tras la temporada del 2006 y ha tenido que reconstruir el equipo en condiciones difíciles pero con ilusiones de competir con los mejores.

FIU terminó la temporada pasada 1-11, ganado el último partido de la temporada 38-19 contra North Texas.

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