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Arranca juicio contra Helio Castroneves por evasión fiscal

La carrera como piloto de carreras de Helio Castroneves, dos veces ganador de las 500 Millas de Indianápolis, estará en juego a partir de hoy cuando comience el juicio por evasión de impuestos que el gobierno de Estados Unidos sigue contra el brasileño.

Castroneves, de 33 años, está acusado junto a su hermana y un abogado de conspirar para evadir el pago de impuestos por más de $5 millones ganados en competencias, así como por acuerdos de licencia con el equipo Penske entre 1999 y el 2004.

De ser hallados culpables, Castroneves, que es propietario de una mansión en Coral Gables, y los otros dos acusados podrían enfrentar una condena de cinco a 10 años de cárcel, además de tener que pagar cuantiosas multas.

Ambas partes han presentado un sinfín de mociones previas al juicio luego de que el jurado de instrucción presentó los documentos de encausamiento en octubre pasado. En casi todas las instancias, Castroneves, su hermana Katiucia y el abogado Alan R. Miller han salido mal parados.

El juez de distrito Donald Graham ha rechazado sus mociones para desestimar el encausamiento y celebrará juicios separados para los acusados. La semana pasada, Graham estuvo de acuerdo con los fiscales que se opusieron al esfuerzo del equipo de defensa para presentar fotografías y objetos de colección de Castroneves, que ganó todavía más fama en el 2007 cuando se coronó campeón del reality show de televisión Dancing with the Stars.

"Las fotos y los objetos nostálgicos de Helio Castroneves y de Alan Miller como niños, y atletas, y con otras celebridades son irrelevantes al problema fundamental de este caso: si los acusados cometieron fraude de impuestos'', escribieron los fiscales en una moción para excluir esa evidencia.

A pesar de esa victoria de la fiscalía, la fama de Castroneves fue un factor inevitable durante la selección del jurado, que concluyó el lunes con la elección de 12 jurados principales y cinco suplentes. Los argumentos iniciales se harán a partir de hoy, y se estima que el juicio dure entre seis y ocho semanas.

Los acusados enfrentan cargos de utilizar una corporación en el extranjero llamada Seven Promotions, que se creó en Panamá, para orquestar la conspiración para evadir el pago de impuestos.

En un acuerdo con el equipo Penske, Castroneves debía recibir un pago de $6 millones como piloto y por los derechos de licencia para emplear su nombre e imagen. De ese total, se suponía que $5 millones fueran a la corporación panameña, controlada por Castroneves, de acuerdo con el encausamiento.

Sin embargo, ese dinero no se transfirió a Seven Promotions porque Miller, el abogado del corredor, se percató tardíamente de que Penske tendría que retener impuestos en cualquier pago que se hiciera a la empresa panameña, según los fiscales.

De modo que Miller le dio instrucciones a Penske para que no le pagara a Castroneves a través de Seven Promotions, argumentó la fiscalía. En su lugar, el abogado le dijo después a Penske que hiciera el pago a través de una entidad holandesa llamada Fintage Licensing con el fin de evitar cualquier responsabilidad fiscal.

Fintage, una compañía que se encarga de las cuentas de varias celebridades, estableció una pensión anual para que Castroneves pudiera posponer sus responsabilidades fiscales en Estados Unidos, dijo el abogado del corredor, David Garvin.

Sin embargo, Castroneves todavía es responsable por los impuestos del dinero que ganó de Penske, ya que se supone que se enviara a Seven Promotions, dijeron los fiscales Matt Axelrod, Jed Dwyer y Robert Luck.

El equipo de la defensa argumentará en el proceso que el famoso corredor no era propietario de la compañía en Panamá, sino que pertenecía su padre, Helio Castroneves Sr., y por consiguiente cualquier dinero que se suponía recibiera Seven Promotions no era una responsabilidad fiscal para el hijo.

"En este sentido, los acusados Castroneves demostrarán que su padre era un empresario legítimo que administró, patrocinó, promovió y financió la carrera deportiva de Helio en Brasil durante unos 10 años con gastos sustanciales y sacrificios personales, y tenía derecho a que se le pagara'', escribió Garvin, junto a los abogados Howard y Scott Srebnick, en un documento previo al juicio.

El caso del gobierno ha provocado que la carrera de Castroneves se haya detenido. En enero, Penske Racing Team anunció a Will Power como el sustituto de Castroneves en el auto número 3 durante las pruebas de pretemporada y, de ser necesario, también en las carreras.

La temporada de la IndyCar se incia el 5 de abril.

Tim Cindric, presidente de Penske, dijo que hallar un sustituto temporal deja abierta la posibilidad de que Castroneves pueda regresar de ser absuelto.

La semana pasada, la ausencia de Castroneves en la pretemporada de IndyCar fue notable durante las pruebas realizadas en el complejo Homestead-Miami Speedway.

Tony Kanaan, veterano corredor que creció enfrentándose a Castroneves en Brasil, dijo que la serie echaría de menos al célebre corredor brasileño si no vuelve.

"Estoy triste por lo que está ocurriendo'', dijo Kanaan, residente de Key Biscayne, en declaraciones a The Miami Herald. "Espero que salga bien de todo esto''.

jweaver@MiamiHerald.com

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