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Los Panthers reciben a Carolina en Miami

En la mayoría del país nadie sabia nada de FIU. Incluso, en los círculos del baloncesto, FIU se conocía como la universidad que produjo dos jugadores de la NBA: Carlos Arroyo y Raja Bell.

Con la llegada de Isiah Thomas el 14 de abril de 2009, todo cambió.

Esta noche, el nuevo ciclo comienza. Quizás con el partido más duro en la historia del plantel.

Cuando los Golden Panthers salgan a la cancha del Dean Smith Center para medirse al equipo número 6 North Carolina, lo harán no sólo contra el campeón nacional del 2009, también chocarán contra una de las plantillas más cortas del país y sin muchos de los jugadores que formaron su registro hace una temporada.

El jugador que más les dolió perder fue Freddy Asprilla, el joven que ganó el premio de Novato del Año en la conferencia el año pasado, con una estatura de 6'10. Sólo otro jugador de este equipo sobrepasa los 6'6.

Lo importante al principio para los Golden Panthers será la manera en que juegan defensivamente.

"La defensa será nuestra fuerza'', explicó Thomas. "Somos pequeños y tendremos que depender de tenacidad y garra''.

Thomas entiende que será muy distinto entrenar a estos jóvenes comparado a los trabajos que tuvo en la NBA, primero con Indiana y después con Nueva York.

"De momento mi trabajo es enseñar y observar'', declaró el miembro del Salón de Honor. "Después tendré que poner todas las piezas juntas."

Sin saber lo que le espera en la cancha, el entrenador ya tiene una idea de lo que espera producir con este conjunto.

"Quiero que se nos conozca como un equipo duro, agresivo y defensivo, pero también un equipo que sube y baja la cancha con ofensiva."

Un jugador que realmente podría ayudar al nuevo técnico es Marvin Roberts, un delantero de Brooklyn que mide 6'5. El veterano llega como una transferencia de universidad menor y lideró el país con 29.6 puntos por partido en el 2008-09.

Nicola Gacsesa y Nick Taylor vuelven como titulares y el tamaño de Gacsesa será clave. El nativo de Serbia lideró el equipo en puntos hace un año, pero para ganar en la actual temporada tendrá que rebotear.

Las llegadas de Stephon Weaver, Antoine Watson y Phil Gray le añaden profundidad al quinteto de Thomas, y el entrenador espera competir por los mejores jugadores del país al tener una comisión verbal de Dominique Ferguson, el octavo mejor delantero de la nación.

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