Estados Unidos

El Supremo da luz verde a demandas por cigarros light

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En una decisión que podría dar paso a enormes juicios contra tabacaleras, el Tribunal Supremo de Estados Unidos dictaminó el lunes que los fumadores pueden demandar a esas compañías por supuestos anuncios engañosos sobre los cigarrillos "light''.

El caso involucró a tres residentes del estado de Maine que fumaron Marlboro Lights, fabricados por Altria, y Cambridge Lights, durante 15 años.

Las personas argumentaron que según la ley estatal tenían derecho a demandar a las tabacaleras por supuestamente engañar a los fumadores con la consigna de que los cigarrillos "light'' son más saludables.

Altria contaba con que la ley federal prevalecería sobre la estatal y que el juicio interfería con la autoridad regulatoria de la Comisión Federal de Comercio de Estados Unidos (FTC, por sus siglas en inglés).

Según Altria, la FTC no se había pronunciado a pesar de estar al tanto de que los cigarrillos ‘‘light'' no son menos dañinos para la salud que los cigarrillos comunes.

Pero con el voto favorable de cinco de sus nueve miembros, la máxima instancia judicial estadounidense confirmó una decisión anterior de la Corte de Apelaciones del Primer Circuito, que había dicho que la principal cuestión legal no eran los riesgos para la salud, sino la obligación de las compañías, según las leyes de Maine, de no engañar a los consumidores que habían comprado cigarrillos "light''.

El abogado de los fumadores, Gerard Mantese, saludó la decisión del Tribunal Supremo y dijo que el juicio seguiría adelante ahora en tribunales de Maine.

"Nos complace que el Tribunal Supremo de Estados Unidos esté de acuerdo en que las compañías tabacaleras no son inmunes a juicios y pueden ser responsabilizadas, como todo el mundo, por engaños a los consumidores'', indicó en un comunicado.

El Supremo también rechazó otro argumento de Altria de que no había fundamento para un juicio, porque la FTC había presumiblemente alentado a los consumidores a confiar en los resultados de pruebas de bajo alquitrán y nicotina.

La máxima instancia judicial afirmó que la FTC nunca obligó a la industria tabacalera a revelar niveles de alquitrán y nicotina de las pruebas y que no aprobó la descripción de esos resultados como "light'' o "bajos en alquitrán y nicotina'' como se afirmaba en los anuncios publicitarios.

La decisión del Supremo no garantiza que los tres residentes de Maine ganen su juicio, pero permite que el caso prosiga en tribunales federales.

De perder el juicio, Altria y otras tabacaleras podrían ser obligadas a pagar grandes sumas de dinero a ex fumadores.

Los cigarrillos "light'' ofrecen niveles más bajos de alquitrán y nicotina, pero los médicos han dicho que no eliminan los peligros que acarrea el hábito de fumar.

En el corazón de este caso está el hecho de que los fabricantes de cigarrillos puedan usar cualquier truco de mercado para vender sus productos.

La decisión del Tribunal Supremo pesará en los reclamos masivos presentados por ex fumadores contra Altria, cuya unidad Philip Morris es más conocida por los cigarros Marlboro --que también incluye las marcas Benson y Hedges--, y contra otras grandes tabacaleras.

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