Estados Unidos

Astronautas del Columbia no sabían que estaban condenados a muerte

LOS TRIPULANTES del transbordador Columbia: de izq. a der., en la primera fila: Rick Husband, 
Kalpana Chawla, William McCool. Atrás: David Brown, Laurel Clark, Michael Anderson y el astronauta 
israelí Ilan Ramon.
LOS TRIPULANTES del transbordador Columbia: de izq. a der., en la primera fila: Rick Husband, Kalpana Chawla, William McCool. Atrás: David Brown, Laurel Clark, Michael Anderson y el astronauta israelí Ilan Ramon. AP

Cuando sonaron las primeras alarmas en el transbordador espacial Columbia, los siete astronautas a bordo sólo tenían un minuto de vida, aunque no lo sabían.

El piloto, William McCool, apretó varios botones tratando de enderezar la nave mientras ésta se tambaleaba fuera de control. No sabía que era inútil. La mayoría de la tripulación seguía los procedimientos de la NASA, pasando más tiempo en preparar la nave que a sí mismos para el regreso a la Tierra.

Algunos no llevaban puestos sus pesados guantes de protección y todavía tenían abiertos los visores de sus cascos. Varios no estaban asegurados y uno estaba prácticamente de pie.

En segundos, el módulo donde estaba la tripulación perdió presión. Los astronautas perdieron el conocimiento. Si la pérdida de presión no los hubiera matado de inmediato, habrían muerto por los violentos giros de la nave.

Los tripulantes del Columbia se vieron rápidamente condenados a muerte.

Un nuevo reporte de la NASA publicado el martes ofrece detalles sobre los minutos finales del Columbia, que se desintegró sobre Texas el 1ro. de febrero del 2003. El objetivo del análisis de 400 páginas es tratar de hacer más seguro el próximo transbordador. El informe señala problemas con los trajes espaciales, los cinturones y los cascos de la tripulación del Columbia.

Muchos de los detalles sobre la muerte de los astronautas son conocidos --murieron o bien por falta de oxígeno durante la pérdida de presión o porque chocaron contra algo cuando la nave se hizo pedazos. Sin embargo, el nuevo reporte ofrece un cuadro más detallado sobre los últimos momentos de la tripulación que la investigación realizada hace cinco años.

Pam Melroy, astronauta y responsable adjunta del estudio, indicó que el análisis mostraba que los astronautas estaban luchando por recuperar la nave cuando la misma empezó a romperse. Esto sucedió cuando reingresó a la atmósfera terrestre con un agujero en su ala izquierda, un daño producido durante el despegue. "No podían saber que iba a ser imposible''.

Los tripulantes habían perdido control del movimiento y dirección del transbordador. El mismo estaba dando vueltas, las luces de la cabina se habían apagado y partes de la nave tras el compartimiento de la tripulación --incluyendo sus alas-- se desprendían.

Junto con McCool, el piloto, murieron el comandante Rick Husband, Michael Anderson, David Brown, Kalpana Chawla, Laurel Clark y el primer astronauta israelí, Ilan Ramon.

El equipo de estudio de la NASA recomienda 30 cambios basados en la experiencia del Columbia, muchos de ellos dirigidos a los trajes espaciales, los cascos y los cinturones de seguridad tanto para el transbordador como para la próxima cápsula espacial que la NASA está construyendo.

De haber tenido tiempo para ponerse sus equipos y presurizar sus trajes, pudieran haber vivido más y tomado más medidas. Sin embargo, de ninguna forma habrían podido sobrevivir, afirma el estudio.

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