Estados Unidos

Ofensiva contra el fraude en rescates hipotecarios

Un cartel de ejecución hipotecaria anuncia la suerte de los propietarios de esta vivienda en Homestead, Florida. En algunos códigos postales de Homestead o Florida City, alrededor del 25 por ciento de las casa están en algún estadío de la ejecución hipotecaria.
Un cartel de ejecución hipotecaria anuncia la suerte de los propietarios de esta vivienda en Homestead, Florida. En algunos códigos postales de Homestead o Florida City, alrededor del 25 por ciento de las casa están en algún estadío de la ejecución hipotecaria. AP

Primero fueron los prestamistas depredadores quienes metían a las personas en deudas que nunca podrían pagar. Ahora, el gobierno federal dice que las compañías de modificaciones de préstamos están explotando a los propietarios que corren el peligro de ver sus casas embargadas, y el lunes prometió tomar medidas enérgicas para detenerlos.

La nueva iniciativa antifraudes del Gobierno de Obama combina los esfuerzos de agencias estatales y federales para lidiar con el creciente número de compañías de rescate de reposesiones y dudosas compañías de modificación de préstamos que están ensañándose con propietarios con problemas.

Detrás del esfuerzo federal, que tiene que ver con compartir más información y recursos entre agencias policíacas y civiles, está el temor de que el recientemente establecido Making Home Affordable (Hacer Casas Asequibles) vaya a atraer a una nueva serie de especuladores poco de fiar. Se espera que el programa Making Home Affordable ayude a entre siete y nueve millones de prestatarios a evitar las reposesiones refinanciando o reestructurando sus préstamos principalmente mediante la disminución de los intereses y extensión de términos hipotecarios.

"Vamos a cerrar compañías fraudulentas más rápido que antes, compañías que de otro modo habrían pasado inadvertidas. Y nuestros conocimientos de cómo operan aumentarán, lo mismo que nuestros esfuerzos por identificar y castigar a todo el que esté involucrado en algún plan ilegal de rescate hipotecario'', dijo el Secretario del Tesoro, Timothy Geithner.

En el sur de la Florida se ha visto un gran auge de compañías de modificación de préstamos nuevas, incluyendo firmas de abogados que se especializan en prevención y defensa de posibles reposesiones. Muchas de ellas están floreciendo en medio de un mercado repleto de prestatarios morosos, y ofrecen un servicio legítimo y necesario.

Pero no todos son honestos.

"Es casi inquietante, porque uno puede pasar por los edificios de algunas de esas compañías y ver las filas de gente esperando afuera'', dice Glenn Theobald, asesor legal en jefe de la policía de Miami-Dade y del Equipo Especial Antifraude Hipotecario del alcalde Carlos Alvarez.

Theobald dice que los informes han estado lloviendo en la policía de Miami-Dade, de propietarios que alegan que los estafaron compañías de modificación de préstamos. Su departamento ha estado colaborando estrechamente con el procurador estatal de la Florida para investigar conductas delictivas por parte de firmas sospechosas. Según él, la nueva iniciativa mejorará los esfuerzos de ellos.

En trucos de modificación de préstamos, las compañías típicamente les cobran a los prestatarios miles de dólares abiertamente para hacer modificaciones, y después huyen con el dinero sin suministrar ayuda alguna. Hay otros planes en los que ciertos llamados "inversionistas'' convencen a los prestatarios a que les transfieran sus títulos de propiedad a ellos o a un tercer partido y después los desalojan y venden la propiedad.

Para atraer clientela, los estafadores frecuentemente usan nombres de compañías que se parecen a entidades reales sin fines de lucro o agencias de gobierno que los consumidores han oído mencionar en anuncios de televisión y radio, según dice la Comisión Federal de Comercio (FTC).

Por ejemplo, la FTC tomó acción legal contra Bailout.hud-gov.us y Hope Now Modifications, cuyos nombres imitan organizaciones y agencias legítimas de gobierno. Las compañías estaban entre cinco, incluyendo Home Assure de Tampa, citadas el lunes por la FTC. La agencia también envió cartas de advertencia a 71 compañías que pueden estar anunciando engañosamente servicios de modificaciones de hipotecas o de rescate de reposesiones. Un portavoz no quiso decir cuántas cartas de ésas se les enviaron a compañías de la Florida.

La iniciativa de Obama viene después de acciones recientes por parte del Procurador Estatal de la Florida para encausar a compañías que violen una nueva ley estatal de prevención de fraude de reposesiones que prohíbe que la mayoría de los abogados acepte pagos previos por servicios de rescate de ejecución de hipotecas, incluyendo modificación de préstamos, incluso cuando logran resultados.

La oficina del procurador ha abierto 50 investigaciones de compañías sospechosas y planteado 12 demandas, seis de ellas bajo la nueva ley que entró en vigor en octubre. También está desarrollando un nuevo sistema de documentación de quejas y una iniciativa de educación de consumidores que les advierte a éstos de las tácticas de compañías depredadoras.

En semanas recientes, la oficina ha demandado a cuatro compañías del sur de la Florida, incluyendo a Lincoln Lending Services, Keep Your Property, Outreach Housing y Mortgage Crisis Solutions Association, por supuestamente haber engañado a los clientes.

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