Estados Unidos

Millonario derroche en pagos del Medicare

El gobierno pagó más de $47,000 millones en facturas cuestionables al Medicare que incluyeron tratamiento no relacionado con la enfermedad del paciente, un índice de derroche del dinero del contribuyente casi tres veces mayor que el de del año anterior.

Fragmentos de un nuevo informe federal obtenido por la Associated Press muestran un aumento significativo de pagos indebidos en el programa del Medicare, de $440,000 millones anuales, que ha sido citado por los auditores del gobierno como una fuente de alto riesgo en materia de fraude y derroche durante 20 años.

No está claro si el fraude al Medicare realmente ha empeorado. Buena parte del aumento en los últimos 12 meses se atribuye a un cambio en la metodología del Departamento de Salud y Servicios Humanos --que impone una documentación más estricta e incluye más casos de pagos indebidos-- que es parte de una campaña de recopilación de información en todos los sectores ordenada por el gobierno de Barack Obama para promover ‘‘presupuestos honestos'' y estadísticas precisas.

Incluso así, el informe financiero del año fiscal 2009, que cubre los primeros meses del gobierno de Obama, recalca los desafíos que esperan a un gobierno que trata en parte de costear su proyectada reforma del sistema de atención médica eliminando el fraude al Medicare. Aunque indicó que varias medidas contra el fraude acaban de comenzar, el informe establece claramente que las "enérgicas acciones'' implementadas hasta ahora para reducir los pagos indebidos han dado pocos resultados.

En años recientes las facturas sospechosas han incluido recetas emitidas por médicos fallecidos y facturas por insumos médicos como medidores de glucosa para la impotencia sexual y zapatos especiales para diabéticos recetados a personas con piernas amputadas. Algunos pacientes que llevan poco tiempo en el país y no hablan inglés son reclutados por agentes que van de puerta en puerta ofreciendo cientos de dólares para usar sus números de Medicare.

Se espera que Obama anuncie nuevas iniciativas la próxima semana para castigar con más fuerza el fraude al Medicare, como una página en internet que ofrecerá información más completa sobre la fiscalización del gasto médico y pagos indebidos emitidos por entidades gubernamentales.

Según el informe, el gobierno de George W. Bush reportó entre el 2005 y el 2008 pagos indebidos en aproximadamente 4 por ciento de los cobros por servicios del programa, equivalente a $17,000 millones en el 2008.

Pero en ese momento las autoridades del gobierno no consideraban indebido un pago del Medicare si la documentación médica estaba incompleta o no se podía descifrar la firma del médico. Como este tipo de problemas por lo general evitaba el pago, la metodología dio lugar a quejas de los auditores del gobierno de que las cifras estaban subestimadas.

Para el año fiscal del 2009, el gobierno empezó a considerar esas facturas indebidas, pero no pudo completar una cuenta oficial basada en la nueva metodología. Como resultado, reportó oficialmente pagos indebidos de 7.8 por ciento en el Medicare tradicional, que representa una cuenta parcial según la nueva fórmula. Pero considera el índice extraoficial de 12.4 por ciento más representativo.

A partir del próximo año, la cifra de 12.4 por ciento, un total de $47,000 millones en pagos indebidos si se cuentan tanto los servicios del Medicare tradicional como los servicios HMO, se usará como cálculo de base. El informe federal establece una meta de reducir al 9.5 por ciento los pagos indebidos en el servicio tradicional del Medicare el próximo año, lo que representaría un ahorro aproximado de $9,700 millones.

Estas conclusiones salen a la luz en momentos que el gobierno federal da a las medidas contra el fraude al Medicare una mayor prioridad. En meses recientes el Departamento de Salud y Servicios Humanos ha indicado que está multiplicando por 10 el número de agentes y policías que persiguen el fraude al Medicare en Miami, Los Angeles y otras ciudades donde se pierden decenas de miles de millones de dólares todos los años.

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