Sur de la Florida

Fallece a los 98 años Manuel Balado, exitoso empresario cubano de negocios de gomas

Manuel Balado fundó Balado National Tires en Miami en 1962, un negocio ubicado en 633 NW 27th Avenue, seis meses después de huir de Cuba. En la imagen, el empresario posa en su negocio de venta y arreglo de gomas
Manuel Balado fundó Balado National Tires en Miami en 1962, un negocio ubicado en 633 NW 27th Avenue, seis meses después de huir de Cuba. En la imagen, el empresario posa en su negocio de venta y arreglo de gomas Cortesía

Cuando Manuel Balado salió de Cuba en marzo de 1962 con su esposa, la difunta Mercedes Balado, cinco meses después de enviar a sus hijas adolescentes a Miami, dejó atrás una cadena de gasolineras y un negocio de servicio de gomas y automóviles, Gomera Nacional Balado.

Balado fundó la Gomera en 1949 en La Habana y la vio crecer hasta convertirse en una de las principales distribuidoras de gomas Firestone. La compañía estadounidense honraba frecuentemente al cubano como uno de sus mejores vendedores en la isla.

Durante décadas, Balado mantuvo en su escritorio una fotografía amarillenta de 1953 que lo mostraba posando con dos ejecutivos de Firestone mientras visitaban la fábrica de la compañía en Akron, Ohio. La imagen se publicó en un boletín de la empresa de Firestone.

Balado, quien falleció a los 98 años en su casa de Miami el 19 de noviembre, no pudo haber esperado el mismo éxito cuando empezó de nuevo en Miami en la primavera del año 1962.

“Aquí no había mucho negocio que hacer. La gente no tenía mucho dinero, y había mucho desempleo”, dijo al Miami Herald en 1989.

Seis meses después de la llegada de Balado, en septiembre de 1962, él creó de nuevo la Gomera Nacional Balado con el nombre inglés de Balado National Tire en el 1633 NW 27 Ave. en Miami. “Yo no sabía cuán lejos podría llegar, pero sí sabía que yo no iba a fracasar”, dijo Balado en la entrevista de 1989.

Nada de eso. Apenas media docena de años después de mudarse a Miami, Balado estaba firmemente instalado en la comunidad de negocios de Miami, ayudando a crear la Cámara Latinoamericana de Comercio de Estados Unidos y fungiendo como su presidente por cuatro años, hasta 1972. En 1989, él fue honrado por la organización como Empresario del Año, y fue su presidente honorario de por vida.

Tres años más tarde, en 1992, la compañía familiar tenía ventas de $5 millones, lo cual hizo de ella uno de los 500 Mejores Negocios Propiedad de Hispanos en Estados Unidos, de acuerdo con un artículo del Miami Herald. La familia mantiene todavía tres ubicaciones en Miami hoy en día, incluyendo el original en la NW 27th Avenue.

Su nieto Orlando Hidalgo Jr. dijo: “Todavía nos llegan clientes a la tienda de gomas que dicen que acuden a nosotros por la manera en que el Señor Balado ayudó a sus padres y sus abuelos a conseguir gomas usadas a crédito cuando llegaban de Cuba. Su actitud de ayudar humildemente a los demás al mismo tiempo que consiguió asegurar una vida muy cómoda para su familia en un mercado muy competitivo es su mayor influencia en mí”.

Nacido el día de Año Nuevo de 1918 en Matanzas, Cuba, Balado comenzó su carrera en el negocio de las gomas en la década de 1930, cuando era adolescente, en una tienda de reparación de gomas de una compañía de autobuses. El aprovechó esa experiencia en la creación de una red de gomeras y gasolineras en Cuba que hizo que el nombre Balado se hiciera sinónimo de gomas en el país.

“Siempre estaré agradecida por todas las experiencias y oportunidades que hemos recibido gracias a su sabiduría, inteligencia y sentido para los negocios”, dijo su nieta Alicia Hidalgo. Lo que más le gustaba de él era su sentido del humor, que él sólo mostraba a su familia y sus amigos más cercanos. “Él tenía un montón de frases y expresiones muy cómicas, que eran su modo de enseñarnos lecciones sobre la vida”.

A Balado lo sobreviven sus hijas Alicia Balado Hidalgo y Miriam Balado Olivera, seis nietos, seis bisnietos, su hermana Carmen Fleitas y su hermano José Balado.

Se celebrará una misa para honrar su memoria este viernes 16 de diciembre a las 10 a.m. en la iglesia católica St. Raymond of Peñafort, 3475 SW 17 St., Miami.

Howard Cohen: 305-376-3619, @HowardCohen

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