Sur de la Florida

La gasolina a precio récord

Sólo una cosa sería peor que los precios récord de la gasolina. Que sigan subiendo.

Eso podría suceder esta semana cuando las preocupaciones sobre el precio del crudo hagan aumentar el costo del combustible en todo el país, una tendencia que ya hace que el conductor promedio del sur de la Florida pague más de $3.18 por galón por primera vez desde mayo.

El nuevo récord significa más malas noticias para los consumidores que se preparan para viajar el Día de Acción de Gracias y para la temporada navideña de compras. La gasolina cuesta unos 85 centavos más por galón que hace un año, lo que podría ser especialmente doloroso para los minoristas, que ya están nerviosos de que los compradores reduzcan sus gastos.

''La billetera del consumidor promedio ya está relativamente delgada'', dijo Tony Villamil, presidente ejecutivo de Washington Economics Group en Coral Gables. ``No hay duda de que el precio de la gasolina ha afectado la confianza del consumidor''.

Pero los precios podrían nivelarse esta semana. Una señal crucial llegará hoy cuando se publique un informe federal sobre la demanda de gasolina y el inventario de combustible. El precio del barril de petróleo bajó más de $3 ayer después que la Agencia Internacional de Energía redujo su pronóstico de demanda e indicó que la oferta de crudo estaba en aumento.

''Sigo creyendo que hay una ligera oportunidad para que los precios bajen antes del Día de Acción de Gracias'', dijo Randy Bly, que publica un informe semanal sobre la gasolina para la AAA. ``Todo depende del precio del petróleo''.

Un estudio de la Dirección de Información de Energía (EIA) sobre los precios de la gasolina durante las últimas tres décadas concluyó que si se toma en cuenta la inflación, los precios aún no han llegado a la cota máxima de principios de los años 80. En dólares del 2007, un galón habría costado entonces $3.28.

Si el precio récord de ayer en el sur de la Florida se mantiene, el pronóstico a más largo plazo indica un breve receso y luego precios más altos. El estudio de la EIA pronostica que la gasolina bajará unos ocho centavos por galón durante el invierno y subirá de nuevo a medida que se acerque el verano. Así que el precio nacional promedio de $2.94 en noviembre aumentaría a $3.25 en mayo y volvería bajar a menos de $3 en el otoño.

''En estos momentos parece que la primavera es lo que más preocupa'', dijo Bly.

Sin embargo, antes de eso los economistas se concentrarán en la temporada de compras de los días festivos, el barómetro más importante de la opinión del público en materia económica. Los expertos pronostican que el precio del combustible afectará todavía más la herida causada por la crisis hipotecaria, especialmente en el sur de la Florida.

''Los altos precios del combustible claramente están pesando. No se trata de un solo golpe'', dijo Mark Vitner, economista de Wachovia que estudia la economía de la Florida. ''Observamos consencuencias mayores'' producto de la crisis de los bienes raíces.

Libby Giostra, defensora del consumidor en un hogar de ancianos de Miami, ya ha comenzado a prepararse para una temporada de fiestas de fin de año más floja.

''Mi hipoteca aumentó, también los impuestos, y el seguro igual'', dijo mientras pagaba $20 por cinco galones de gasolina premium en una estación Shell. ``Mi esposo y yo hablamos de esto ..., que tendríamos que pensar realmente lo que vamos a hacer para Navidad''.

dhanks@MiamiHerald.com

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