Sur de la Florida

Peligra la cobertura de las becas Bright Futures de la Florida

Las populares becas Bright Futures de la Florida están a punto de perder parte de su brillo.

Encarados con un déficit presupuestario de $3,000 millones, causado en parte por la disminución de los ingresos por concepto de la Lotería, los legisladores están proponiendo un presupuesto 2009-10 que no sube las becas Bright Futures para que cubran el aumento del 15 por ciento de la matrícula que la mayoría de las universidades planea hacer en el otoño.

La medida ahorrará al estado $34.4 millones, y costará a los estudiantes individuales al menos $197 al año para cubrir el aumento de base de la matrícula del 8 por ciento que los legisladores planean aprobar junto con el presupuesto. Ese costo podrá subir casi al doble para los estudiantes si su escuela decide subir la matrícula en un total del 15 por ciento, lo cual pueden hacer según una legislación separada en camino al escritorio del gobernador Charlie Crist.

"No tenemos el dinero para cubrirlas'', dijo la senadora Evelyn Lynn, republicana de Ormond Beach, quien encabeza el comité de presupuesto para educación superior del Senado.

Establecidas en 1997, las becas Bright Futures cubren del 75 al 100 de la matrícula de college de los estudiantes graduados de high school de la Florida, siempre y cuando el estudiante cumpla con ciertos requisitos de puntuación y asista a una escuela estatal.

La propuesta de presupuesto representa un drástico cambio en la política de Bright Futures que afectará a decenas de miles de familias de la Florida que cuentan con el programa. Lo que es más, ocurre tras años en los que tantos líderes universitarios como numerosos legisladores advirtieron que el aumento en la universidad y los mediocres estándares de elegibilidad cuestionaban la viabilidad a largo plazo del programa de becas respaldado por la Lotería.

"Está claro que en la estructura existente Bright Futures no podría sostenerse con el tiempo'', dijo el presidente de la Universidad de North Florida John Delaney. "Ahora parece que lo que van a hacer es convertirlo en una beca por una cantidad fija''.

El proyecto de ley de aumento de la matrícula fue propuesto por el senador Ken Pruitt, republicano de Port St. Lucie y fundador de Bright Futures, quien ha defendido y protegido con fiereza el programa de becas desde su creación. No está claro si Pruitt está de acuerdo en que los estudiantes con becas Bright Futures tengan que pagar la diferencia en la matrícula.

Originalmente, los legisladores planeaban que las becas Bright Futures cubrieran el aumento de base del 8 por ciento, aunque no el otro.

Pero Lynn dijo que, cuando la Cámara y el Senado entraron esta semana en las negociaciones finales del presupuesto, se puso en claro que no era posible.

En su lugar, la Cámara y el Senado proponen dejar las becas al nivel de la matrícula del año en curso.

"Nos encantaría poder pagar ese aumento del 8 por ciento de la matrícula'', dijo Lynn. "Pero no tenemos el dinero''.

El programa Bright Futures ha sido criticado desde su creación por brindar becas sin tener en cuenta la necesidad financiera, y por establecer bajos estándares académicos.

Más del 95 por ciento de los estudiantes de primer año de UF están recibiendo becas de Bright Futures, y el ingreso anual promedio de las familias de los estudiantes de UF es de $100,000.

La puntuación de SAT de 970 requerida por la beca parcial Bright Futures está muy por debajo del promedio nacional de 1021 de SAT.

El costo de Bright Futures subió de $75 millones el primer año a $120 millones el siguiente, ya que miles de graduados de high school cumplían con los estándares de eligibilidad de la beca. La propuesta de presupuesto actual proveería $419 millones en fondos de la Lotería para Bright Futures.

Los legisladores se han resistido a subir la matrícula. Como resultado, la matrícula de college de la Florida ha estado durante años entre las más bajas del país y seguirá estándolo.

Sólo en los últimos años es que los legisladores comenzaron a prestar oído a las súplicas de los presidentes por subir la matrícula. La matrícula diferencial --que ya está en efecto en UCF, FSU, UF, FIU y en la Universidad de South Florida-- tiene como objetivo generar nuevos ingresos para programas de ayuda a los college.

Los redactores de The Herald/Times my Hollyfield, Steve Bousquet, Marc Caputo y Patricia Mazzei, así como el redactor del St. Petersburg Times Rick Danielson contribuyeron a este reportaje.

scolavecchio@sptimes.com

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