Sur de la Florida

Del anonimato al Capitolio

GEORGE LEMIEUX junto al gobernador de la Florida Charlie Crist durante una conferencia de prensa 
el 28 de agosto en la capital del Estado, Tallahassee.
GEORGE LEMIEUX junto al gobernador de la Florida Charlie Crist durante una conferencia de prensa el 28 de agosto en la capital del Estado, Tallahassee. AP

Cuando el gobernador Charlie Crist ungió a George LeMieux como el nuevo senador federal de la Florida, hizo algo más que entregar a su asesor más cercano el empleo más jugoso de su vida.

Con un abrazo y un apretón de manos, Crist transformó a LeMieux de una eminencia gris poco conocida (‘‘¿George LeQuién?", preguntó un periódico) a una figura política importante, súbitamente colocada bajo un reflector que ilumina.

Entre acusaciones de favoritismo político y de que él fue escogido para representar al gobernador en Washington, ha habido un renovado escrutinio tanto de la trayectoria de LeMieux como la de su firma legal, Gunster Yoakley & Stewart, en múltiples frentes:

* La firma legal, dirigida por LeMieux, ayudó el pasado otoño a trabajadores extranjeros a conseguir visas para ayudar a construir un hotel y condominios en Miami, privando de empleos a decenas de trabajadores de la Florida en un momento en que aumentaba el desempleo. CBS4 News en Miami fue la primera en reportar los esfuerzos de la firma, que incluyeron persuadir al Departamento de Estado federal de que los trabajadores mexicanos tenían habilidades de las que carecían los estadounidenses. En una declaración, la firma dijo que LeMieux no se había involucrado en asunto migratorio alguno.

* Mientras trabajaba como jefe de estado mayor de Crist en el 2007, LeMieux ayudó en secreto a negociar un lucrativo acuerdo de juego con la tribu seminola de la Florida que el Tribunal Supremo de la Florida derogó por inconstitucional, y que ha suscitado un debate sobre la expansión del juego en la Florida. LeMieux ayudó recientemente a negociar un segundo tratado que la Legislatura considerará este otoño. El dijo que el tratado contribuirá más dinero a las escuelas de la Florida y limitará la expansión futura del juego.

* Dos semanas antes de que LeMieux dejara de trabajar para Crist, Gunster Yoakley consiguió un contrato por $500,000 para representar al Departamento del Transporte (DOT) estatal en dos asuntos.

La asesora general del DOT Alexis Yarbrough, quien firmó el contrato el 20 de diciembre del 2007, es la esposa de Shane Strum, subjefe de estado mayor quien era subordinado de LeMieux cuando él trabajaba para Crist. LeMieux dijo no haber tenido influencia alguna en la contratación de su firma; el DOT ha dicho que la firma se especializaba en abstrusas leyes de ferrocarriles. La firma hizo trabajod para el DOT antes de que LeMieux regresara.

* Luego de salir de la oficina de Crist en diciembre del 2007, LeMieux se ganó unos $150,000 durante un período de 13 meses como asesor del presidente del Partido Republicano estatal Jim Greer, una lucrativa labor suplementaria que llevó a que algunos calificaran a LeMieux de "asesor político''.

El se niega a hablar de lo que hizo para ganarse ese dinero, que la cuenta federal del partido pagó a su firma MTC Strategies (llamada así por las iniciales de sus hijos Max, Taylor y Chase).

* Durante los últimos 15 años, Gunster Yoakley, radicada en West Palm Beach, ha representado a U.S. Sugar Corp., la cual negoció durante meses con la oficina de Crist para vender gran parte de sus tierras a los gobiernos estatal y federal para limpiar la polución en los Everglades. LeMieux dijo haber evitado inmiscuirse en absoluto en el acuerdo con U.S. Sugar, tanto mientras trabajaba para Crist como después. El principal negociador del estado fue Eric Eikenberg, un protegido de LeMieux que lo sucedió como jefe de estado mayor.

LeMieux, de 40 años, se convertirá en el miembro más joven del club más exclusivo del mundo cuando sea juramentado el jueves por el vicepresidente Joe Biden en la cámara del Senado.

El designado republicano al Senado, de modales discretos, subrayó que, a diferencia de muchos de sus predecesores en la asesoría de los gobernadors, él evitó la tentación de los millones de dólares que podía haber ganado como cabildero.

"Sólo recuerdo a tres ex jefes de estado mayor (de gobernadores) que dejaran su cargo y no se dedicaran a cabildear'', dijo LeMieux en una entrevista. "Yo quería trabajar de abogado, y pude haber cabildeado en todas las agencias cuando me fui. . . y no lo hice. Yo regresé a mi oficio de abogado''.

LeMieux tendrá que renunciar a su trabajo en la firma para hacerse senador, y en Washington tendrá que votar sobre asuntos de inmigración y agricultura que podrían afectar los intereses de la clientela de Gunster Yoakley.

Hasta el momento, él se ha negado a revelar una lista completa de la clientela de su firma legal, alegando razones de secreto profesional, pero ha dicho que cumplirá al pie de la letra con las leyes de transparencia del Senado. "Tengo 30 días para presentarla. Yo cumpliré con todo lo que exija la ley'', dijo LeMieux.

Crist dijo que no le preocupaba el cuestionamiento de los negocios de LeMieux.

"Yo conozco su integridad personal, su integridad profesional'', dijo Crist. "Y estoy tranquilo''.

El gobernador, quien es a su vez candidato en el 2010 al mismo puesto que LeMieux ocupará durante los próximos 16 meses, dijo haberse decidido por LeMieux tras considerar otros ocho posibles nominados en la noche del 27 de agosto. Entre los candidatos habían un miembro actual del Congreso y dos ex congresistas.

La designación de LeMieux ha provocado acusaciones de favoritismo por parte de grupos predecibles, como por ejemplo el Partido Demócrata de la Florida. Pero una muestra al azar de los correos electrónicos enviados la semana pasada al gobernador por los constituyentes --escogida por empleados de Crist-- muestran que existe una profunda división de opiniones sobre el tema entre la masa de los floridanos.

"La politiquería de siempre'', escribió a Crist Richard Smith de St. Petersburg. "Me pregunto si los principios de usted van más allá de sus ambiciones políticas''.

El principal crítico es el rival del gobernador en las próxima elecciones al Senado federal, el ex presidente de la Cámara de Representantes Marco Rubio, quien critica en particular el papel jugado por LeMieux en la negociación del tratado de juego con la tribu seminola.

Rubio, quien se opone al juego, dijo que, durante las negociaciones del tratado, la tribu donó al menos $700,000 al Partido Republicano de la Florida, y que LeMieux era un asesor pagado del partido durante ese mismo período.

"¿Qué intereses se representaba en esas charlas?", dijo Rubio. "¿Los del pueblo? ¿O los de George LeMieux, o de Charlie Crist?"

Rubio criticó asimismo el acuerdo con U.S. Sugar deal, diciendo que el estado pagará por esos terrenos más del valor tasado de los mismos. "Eso se llama comprar a la compañía'', dijo Rubio. ‘‘Es un acuerdo de un solo lado. Lo mismo pasó con el acuerdo de los seminolas, y el denominador común en ambos casos es George LeMieux''.

LeMieux comentó: "Yo creo que Rubio cree que se va a postular contra mí''.

La redactora de The Herald/Times Shannon Colavecchio contribuyó a este reportaje.

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