Sur de la Florida

Pitón más agresiva entra en la pelea

EXISTEN DISTINTAS clases de pitones en la Florida. En la izquierda están crías de pitones birmanas y en el centro la pitón africana variedad recién hallada.
EXISTEN DISTINTAS clases de pitones en la Florida. En la izquierda están crías de pitones birmanas y en el centro la pitón africana variedad recién hallada. Kenny Krysko, The University of Florida

Como si una pitón gigante no fuera suficiente preocupación, varias serpientes capturadas en apenas una milla cuadrada del oeste de Miami-Dade tienen a los científicos preocupados sobre las nuevas especies que se propagan por todo el sur de la Florida.

Esta constrictora hace que la pitón birmana, que ya ha penetrado en los Everglades, parezca una criatura amable. Se trata de la pitón africana, pariente de tamaño, apariencia y apetito similares, pero mucho más agresiva. "Son serpientes malas, perversas'', dijo Kenneth Krysko, herpetólogo del Museo de Historia Natural de la Florida en Gainesville. "No hay una pitón peor que pueda vivir en la zona. La pitón birmana es una serpiente dócil. Esta otra lo ataca a uno''.

Sólo seis pitones africanas han sido capturadas en el sur de la Florida desde el 2002. La más importante de todas las capturas fue hace cuatro años cuando un ejemplar 10 pies quedó atrapado en una jaula de pavos cerca de Coral Way y la Avenida 147 del suroeste, cuando se tragó un pájaro demasiado grande y no pudo salir de la jaula. Las pitones asfixian a la presa y luego se la tragan entera.

En el 2005 los científicos comenzaron a seguir de cerca la amenaza de la pitón birmana y decidieron que el incidente de la jaula era algo aislado, posiblemente una mascota que se escapó o fue liberada ilegalmente.

Sin embargo, varios hallazgos recientes --todos alrededor de los pantanos cercanos del suroeste de Tamiami Trail y Krome Avenue-- sugieren que la pitón africana se ha establecido en el área, dijo Robert Reed, biólogo federal de Colorado, que trabaja junto a Krysko, el Parque Nacional de los Everglades, y otros investigadores con el fin de controlar a los reptiles.

En noviembre del año pasado un experto casi logró capturar a una de 12 pies. En mayo, la Unidad de Antídotos de los bomberos de Miami-Dade atrapó a una hembra de 9 pies con 37 huevos sin fertilizar cerca de Coral Way. En agosto, otro experto capturó a una pequeña que estaba cerca de Tamiami Trail. Dos semanas después, los bomberos recibieron otra llamada para que atraparan a una de dos pies que un hombre había ahuyentado con un fusil de perdigones.

"Como todas están en un área pequeña, no nos hace falta más pruebas de que hay una población'', dijo Reed.

Como las pitones son cautelosas y se camuflan bien, son muy difíciles de detectar en las zonas silvestres, los dos científicos piensan que es muy probable que se haya establecido y probablemente esté recorriendo la corta distancia desde Krome para sumarse a las decenas de miles de pitones birmanas que se calcula que estima viven ya en los Everglades.

"Es probable que lo que uno ve no represente la realidad'', dijo Reed. "Cuando tienes tres en un año, eso activa la alarma''.

Los científicos opinan que ambas especies representan una amenaza para la fauna de la zona. Las pitones birmanas parecen crecer un poco más y tolerar el frío mejor que sus parientes africanas. Ambas están entre las serpientes más grandes del mundo y en ocasiones alcanzan 20 pies. También con capaces de comerse cualquier animal en los Everglades, desde pájaros y gatos salvajes hasta caimanes.

Ambas han sido importadas desde hace años, pero la pitón africana, aunque no es exactamente rara, es mucho menos popular como mascota, dijo Daniel Parker, propietario de Sunshine Serpents, un negocio de paseos turísticos en el Condado Highlands.

"Es un tipo de serpiente desagradable'', dijo Parker. Son nerviosas y más capaces de morder que las birmanas. Parker duda que su comportamiento en cautiverio pudiera hacerlas más peligrosas para el público que las birmanas. "La gente ha exagerado el peligro que representan para los humanos'', dijo Parker.

Krysko no concuerda y explica que los investigadores han documentado ataques de las serpientes cerca de comunidades, Cuando los humanos se encuentran una pitón birmana en una zona silvestre, estos grandes reptiles suelen quedarse inmóviles, y si se las provoca, tratan de escapar. Sin embargo, con la pitón africana no es así, dijo Krysko.

"Estas serpientes no se quedan tranquilas'', dijo. "Tienen un temperamento muy agresivo. Rápidamente se preparan para atacar a la gente''.

Como se sabe que las dos serpientes se acoplan en cautiverio, la identificación saca a la luz la posibilidad de que se acoplen cuando están libres. Según un concepto biológico llamado "vigor híbrido'', dijo Reed, esa mezcla de genes puede generar un tipo de pitón aun más violento.

Por otra parte, a menudo estos apareamientos son estériles, de modo que Reed y Krysko dijeron que resulta imposible pronosticar qué tipo de efecto podría tener un cruce entre ambas especies. Sin embargo, una superserpiente surgida de la ciencia-ficción parece poco probable.

De cualquier modo, dijeron los expertos, la pitón africana representa una nueva preocupación. A diferencia de la pitón birmana, todavía existe la posibilidad de poder controlarla y confinarla a una zona pequeña de Miami-Dade.

Krysko, que sigue la información de las capturas de pitones africana, dijo que se sentía decepcionado de la respuesta de las autoridades del Departamento de Fauna y Flora de la Florida (FWC), que dirigen la erradicación de las serpientes de las tierras estatales.

"Incluso se niegan a reconocer la situación'', dijo Krysko.

Patricia Behnke, portavoz del FWC, dijo que no concuerda con la afirmación de Krysko. El Departamento ha otorgado permisos a 13 expertos para capturar las serpientes. Hasta el miércoles, la patrulla que buscaba pitones había capturado 24 serpientes, todas birmanas.

Behnke dijo que los biólogos de la FWC piensan que no hay suficiente información sobre la pitón africana para afirmar que se ha establecido en el área, pero en respuesta al informe deKrysko, Behnke dijo que la entidad ordenó a los miembros de la patrulla que se concentren en esa área.

"Pensamos que sólo una de estas serpientes sueltas es demasiado'', dijo Behnke. "Tenemos que sacarlas de allí''.

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