Sur de la Florida

Juez desestima cargo contra Sansom

El ex presidente de la Cámara de la Florida, Ray Sansom, en una rueda de prensa en enero del 2009.
El ex presidente de la Cámara de la Florida, Ray Sansom, en una rueda de prensa en enero del 2009. AP

El caso contra el ex presidente de la Cámara estatal Ray Sansom sufrió el lunes un fuerte golpe cuando un juez desestimó un cargo de conducta oficial indebida en relación con un proyecto de $6 millones que según un gran jurado iba a ser un hangar de aviación para uno de los aliados políticos de Sansom.

"En base a sus conclusiones, uno puede comprender la frustración e indignación patentes en la declaración del gran jurado'', escribió el juez de circuito del Condado Leon Terry Lewis. "Del mismo modo, es natural que se quiera castigar a los involucrados en tale hechos.

"Pero no toda conducta inadecuada es un crimen. A veces el castigo de semejante conducta debe ser político, y no judicial. Esta situación es una de ellas''.

Lewis desestimó asimismo cargos de conducta indebida delictiva presentados contra los otros acusados en el caso de Sansom: el promotor inmobiliario y generoso donante al Partido Republicano Jay Odom, y el ex presidente del Florida State College Bob Richburg. Se desestimó un cargo de perjurio contra Richburg, aunque se dejó en pie parte de un cargo similar contra Sansom.

Lewis dijo que el cargo de conducta indebida oficial era inconstitucional en su aplicación al caso, ya que "sería demasiado abarcador y susceptible a ser aplicado arbitrariamente''. La defensa argumentó que existía una separación de poder entre las ramas del gobierno estatal, y dijo que el enjuiciamiento del caso tendría un "efecto increíblemente escalofriante'' y colocaría ‘‘expectativas imposibles'' sobre la Legislatura.

El fiscal Meggs dijo que él pediría a la oficina del procurador general que apele. "Si el estatuto es inconstitucional, es inconstitucional'', dijo. "Pero yo estoy firmemente en contra''.

La esperada orden coloca el caso de Meggs bajo una luz considerablemente dudosa, y fue una gran victoria para el reprsentante Sansom, republicano de Destin, y los demás acusados.

"El está encantado'', dijo el abogado de Sansom, Steve Dobson. "Nosotros habíamos mantenido todo este tiempo que no se puede falsificar (el presupuesto estatal), y el juez estuvo de acuerdo''.

"Estamos muy contentos'', dijo el abogado de Odom, James Judkins. "El está muy complacido'', dijo Hank Coxe, abogado de Richburg. "Esto ha sido terriblemente estresante''.

Lewis dejó en pie parte de un caso de perjurio contra Sansom, sobre si él mintió al decir que el College había solicitado millones en fondos adicionales para otro proyecto en el 2008. Pero Meggs admitió que ese aspecto era uno de los componentes más débiles del caso.

Incluso si Sansom, de 47 años, sale victorioso ante los tribunales estatales, podría enfrentar otros problemas legales. El FBI y el IRS han estado investigándolo de algún modo, aunque no han querido decir la extensión de su pesquisa.

Los problemas comenzaron para Sansom el pasado noviembre cuando, el mismo día que fuera juramentado como presidente de la Cámara de Representantes, tomó un trabajo a tiempo parcial en el Florida State College, en Niceville, por $110,000.

La Oficina de Tallahassee de The St. Petersburg Times/Miami Herald reportó que Sansom había ayudado a la pequeña escuela a recibir $35 millones en fondos adicionales o acelerados, incluyendo $6 millones para el edificio para el Aeropuerto Destin en el 2007.

Sansom negó toda relación entre el trabajo y su generosidad, diciendo que él sólo estaba buscando lo mejor para su distrito. El renunció de mala gana al puesto en el College y fue sacado a la fuerza de la presidencia de la Cámara. El está siendo investigado todavía por la Cámara (una evaluación independiente concluyó que existía causa probable de que Sansom haya dañado la fe del público en la institución) y por la Comisión de Etica.

Meggs sostiene que Sansom, Richburg y Odom trabajaron juntos en los planes del edificio del Aeropuerto Destin. Un e-mail de abril del 2007 --poco antes de que Samson consiguiera los fondos-- mostró que Richburg había hecho un acuerdo preliminar con Sansom en el que el College recibiría los fondos pero Odom usaría parte del edificio.

"Jay y yo estuvimos de acuerdo en que el proyecto se debe mantener confidencial hasta que tú actúes y hasta después de que recibamos instrucciones tuyas'', escribió Richburg el 3 de abril. Los abogados de Sansom dijeron que no había prueba alguna de que Sansom hubiera leído el correo electrónico.

Odom había reservado terreno en el aeropuerto para su negocio de aviones corporativos, Destin Jet, y pidió a la ciudad de Destin $6 millones en fondos estatales para un edificio del que funcionarios de emergencia pudieran hacer uso durante una tormenta grande.

Esa solicitud de fondos no avanzó mucho en la temporada de sesiones legislativas del 2007, pero Sansom, quien era entonces presidente del presupuesto, consiguió $6 millones para el College de fondos de construcción para la educación. El college negoció entonces un contrato de arrendamiento con Odom para usar un terreno del Aeropuerto Destin que Odom iba a usar para su negocio.

Florida State College dijo que ellos planeaban construir un centro de respuesta y entrenamiento de operaciones de emergencia. Correos electrónicos y testimonios mostraron que Odom siguió haciendo planes para guardar aviones en ese lugar, aunque la escuela indicó que nada en el contrato de arrendamiento sugería que se estuviera creando una asociación. La junta directiva de la escuela renunció al proyecto en medio de la controversia; la mayor parte del dinero fue devuelto al estado.

El cargo de conducta oficial indebida se centró en dos documentos: el presupuesto estatal del 2007, llamado formalmente ley de asignaciones generales; y un documento que supuestamente se usó para insertar los $6 millones en el presupuesto.

"El hecho de que el señor Sansom pueda haber engañado a otros miembros de la Legislatura ocultándoles sus ‘verdaderas' intenciones no hace que la ley de asignaciones en sí misma sea falsa'', escribió Lewis en relación con el primer cargo de que Sansom había falsificado el presupuesto. La segunda parte del cargo se basaba en un documento expresado de forma muy simple que identificaba el proyecto como un "Centro para el Uso de Personal de Respuesta de Emergencia''. Lewis, en su orden del lunes, dijo que él no contaba con suficiente información para determinar si tenía cabida en el cargo de conducta oficial indebida.

La redactora de The Times/Herald Shannon Colavecchio contributyó a este reportaje. Se puede contactar a Alex Leary al leary@sptimes.com

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