Sur de la Florida

Millonarios donativos a políticos de Florida

Cuando poderosas industrias impulsan sus intereses en el Capitolio estatal comienzan por enviar jugosos cheques a los comités políticos poco conocidos de los principales legisladores de la Florida, que gastan el dinero en ayudarse unos a otros y a ellos mismos.

Las contribuciones a los comités políticos desde el final de las elecciones del 2008 ascienden a $4.1 millones, según un análisis de Miami Herald/St. Petersburg Times de los 36 comités relacionados con los legisladores titulares.

Las mayores cantidades provienen de los sectores con más temas a consideración de la Legislatura: servicios médicos ($838,000), ventas minoristas y negocios en general ($811,550) y construcción y bienes raíces ($373,348).

Alrededor de 42 por ciento del dinero fue a parar a cuatro comités relacionados con un solo legislador, el senador Mike Haridopolos, republicano por Melbourne, quien presidirá el Senado estatal noviembre. Y Haridopolos presiona a favor de más poder para recaudar fondos: ayudó a aprobar hace dos semanas un proyecto de ley que puede aumentar en un factor de 100 el poder de los líderes legislativos para contribuir directamente dinero a la campaña de los candidatos.

El rastro del dinero revela al menos una razón por la que algunos temas importantes --como limitar las demandas-- domina este período legislativo. Y muestra cómo los legisladores gastan el dinero de otros en campañas de amigos, contratación de asesores y cenas en todas partes, desde Cracker Barrel en Vero Beach hasta Urbane, un exclusivo restaurante en Tallahassee.

"Cuando salgo de viaje, ¿debo pagar eso?" respondió Haridopolos al preguntársele si algunos legisladores usan el dinero de intereses especiales para normales. "Yo me dedico a que otras personas salgan electas''.

No todos los comités relacionados con Haridopolos están bajo su control total. Dos son codirigidos por otros legisladores. En otros comités --Florida Mainstream Democrats y el Bloque Legislativo Hispano de la Florida-- también participan varios legisladores.

Sin embargo, ninguno de los legisladores ha recaudado tanto como Haridopolos, quien tiene problemas para recordar el propósito específico de algunos de los comités y sus gastos. Haridopolos señala que sigue las reglas legislativas y la ley del estado al publicar en la página de internet de cada comité los gastos o contribuciones dentro de los 10 días siguientes a la transacción.

"No he ocultado ningún dinero'', dijo Haridopolos. "Cada dólar que recaudo está a la vista de todos''.

Pero los dólares gastados no son fáciles de rastrear porque los legisladores transfieren fondos de un comité político a otro.

Consideren el Freedom First Committee de Haridopolos, que le entregó $735,200 a otro comité, que a su vez le dio el dinero a otro para apoyar la exitosa campaña del republicano John Thrasher, de San Agustín. Un tercer comité que también recibió dinero de Freedom First, Don't Bank on Sink, creó una página de internet, ya desaparecida, que criticaba a la candidata demócrata a gobernadora Alex Sink, la jefa de Finanzas de la Florida.

Alrededor de $295,000 del dinero de Freedom First llegó en seis cheques de las cámaras de Comercio de Florida y de Estados Unidos. Otros $105,000 llegaron de la compañía de seguro médico Blue Cross and Blue Shield of Florida.

El grupo empresarial y la compañía de seguros son los que más contribuyen a los comités del legislador. Apoyan a Thrasher porque era objeto de críticas de sus opositores acaudalados, el grupo de cabildeo de los abogados litigantes.

"John Thrasher es de la familia'', dijo Michael Hightower, el cabildero de Blue Cross que emitió los cheques para Freedom First.

Mark Wilson, presidente y gerente general de la Cámara de Comercio de la Florida, dijo que su grupo y su aliado nacional se han concentrado en la Florida como un lugar para una reforma del sistema judicial que reduzca las compensaciones por daños y perjuicios.

"Necesitamos una Legislatura con personas que hayan administrado un negocio, no sólo que hayan demandado a los negocios'', dijo Wilson en un comentario contra los abogados litigantes, al tiempo que destacó que el control de los demócratas en el Congreso federal hace a la Florida un estado más importante para la Cámara de Comercio.

"Con el clima político en Washington, el énfasis es ahora en los estados'', explicó Wilson.

La Cámara de Comercio de la Florida es también un gran patrocinador de una ley de educación, presentada por Thrasher, que este año ha puesto a la defensiva al sindicato de maestros en materia del sueldo y resultados académicos. La Florida Education Association y un grupo afiliado de maestros de Miami-Dade donó $77,500 a Floridians for Constitutional Integrity, dirigido por el senador republicano Alex Villalobos, republicano por Miami.

La probable sucesora republicana de Villalobos, la jefa del presupuesto de Educación de la Cámara estatal, Anitere Flores, recibió $10,000 de la Cámara de Comercio a través de su grupo Floridians for Strong Leadership. La Cámara de Comercio contribuyó en febrero otros $25,000 a Liberty Fund, controlado por el futuro presidente de la Cámara estatal, Dean Cannon, republicano por Winter Park.

El comité de Cannon también recibió el mayor cheque --$50,000, de la Federación de Minoristas de la Florida-- el primero de marzo, la víspera del comienzo del período ordinario de sesiones de la Legislatura estatal, que prohíbe la recaudación de fondos mientras esté en funciones. En total, los comités recaudaron $380,950 la víspera del comienzo del período de sesiones.

La federación de minoristas es el tercer mayor contribuyente a los comités de los legisladores. Su agenda principal, un feriado de impuestos a las ventas y la reforma a las compensaciones judiciales, que limitaría específicamente las demandas por resbalones y caídas. Parece probable que esos puntos se aprueben este año, así como otras iniciativas de reforma a las compensaciones judiciales y el tema del sueldo de los maestros.

Algunos donantes se hacen la guerra unos a otros en el Capitolio. La Asociación de Médicos de la Florida, con $85,000 donados a los comités, lucha contra el Comité de Optometristas de la Florida, con $115,000 donados, sobre el el trabajo de los oftalmólogos. Y Florida Crystals, con $32,500 donados, trata de impedir la compra por parte del estado de la mayor parte de U.S. Sugar, con $70,000 donados.

En una señal de lo mucho que controlan los republicanos el Capitolio, sólo tres comités están en manos de los demócratas: Mainstream Democratic Alliance, Florida Mainstream Democratic Forum y Victory 2010, este último dirigido por Ron Saunders, demócrata por Cayo Hueso. Desde las elecciones de 2008, estos tres comités han recaudado sólo $116,320, 43 por ciento provenientes de un solo cheque de Blue Cross.

Rick Kriseman, demócrata por St. Petersburg, dirige los grupos Mainstream Democratic, pero dijo que podían quedar inactivos porque es difícil recaudar dinero en medio de la mala situación económica.

Agregó que la decisión de los republicanos de dar más poder de recaudación a los líderes legislativos "abrió una caja de Pandora''.

Haridopolos y Cannon parecen ser los que más se beneficiarían del proyecto de ley, que sólo espera por la firma del gobernador Charlie Crist. La ley le permitirá a los líderes republicanos y demócratas recaudar y gastar el dinero con nuevas cuentas especiales, conocidas como fondos de liderazgo, en sus respectivos partidos políticos.

Marc Caputo puede ser contactado en mcaputo@Miam

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