Sur de la Florida

Crist contra la pared por ley sobre maestros

En medio del cabildeo más intenso que ha enfrentado como gobernador, Charlie Crist tiene ante sí un reto difícil: firmar un proyecto de ley al que se oponen miles de maestros en la Florida o vetarlo y alienar a grandes fuerzas en la comunidad empresarial y en la Legislatura, controlada por los republicanos.

"No he visto nada igual'', afirmó Crist durante recientes actividades de campaña.

El gobernador está haciendo su mejor esfuerzo por no dejar entrever su decisión, pero ha citado numerosos problemas que observa en el proyecto de ley que señalan un veto potencial.

* Le quita mucho poder a los educadores a nivel local.

* Ofrece guías poco espacífica sobre cómo se evaluará a los maestros.

* La medida se debatió en la Cámara y el Senado con poca participación del público.

Su decisión pudiera tener grandes consecuencias no sólo en la política estatal, sino también en su carrera. Crist va detrás en las encuestas, cediendo terreno a Marco Rubio, que apoya la medida.

"Charlie Crist sabe que parte del pan tiene mantequilla'', comentó Janet Clark, presidenta de la Junta Escolar de Pinellas, demócrata y opuesta a la ley. "Si no la veta, no podrá contar con el apoyo de los maestros y perderá el respaldo de muchos padres''.

La iniciativa propone la mayor reforma del sistema escolar público de la Florida en muchos años, vinculando el sueldo de los maestros al rendimiento académico de los alumnos.

Pero el proyecto de ley pudiera dar una amplia autoridad al Departamento de Educación para crear las normas que implementen la medida, según algunos, lo que crea muchas interrogantes sobre cómo el estado tomará en cuenta temas personales como la familia, ingresos, idiomas y otros factores que afectan el rendimiento escolar.

"Todo el mundo dijo: ‘Vamos a solucionar todo esto', pero he estado aquí el tiempo suficiente como para saber que no todo el mundo lo arregla todo'', afirmó el representante Peter Nehr, republicano por Tarpon Springs, quien se opuso a la medida.

Algo que Crist pudiera tener que tomar en cuenta: la fuerza que ejercerán los distritos escolares que temen que la medida erosione aún más el control local de las escuelas.

El martes, Jim Notter, superintendente escolar de Broward, dijo que enviaría a Crist una carta pidiéndole que vete la controversial propuesta.

"Si la firma, la ley le quitaría el control local de las escuelas a las juntas escolares, padres, administradores y la comunidad'', indicó un borrador de la carta. ‘‘La relación cordial y de colaboración entre las juntas escolares, maestros y administradores se dañaría mucho''.

Maureen Dinnen, miembro de la Junta Escolar, pidió que la carta se entregue personalmente en la oficina de Crist en Tallahassee. "Su casilla de correo está llena'', aseguró Dinnen en una reunión el martes.

Desde que el tema salió a relucir, los opositores han bombardeado la oficina del gobernador con más de 38,000 mensajes electrónicos y llamadas. Todavía tienen por leer 42,000 mensajes electrónicos más.

Alberto Carvalho, superintendente escolar de Miami-Dade, ha dicho que la cláusula del pago según el rendimiento escolar se podría negociar mejor a nivel local.

Karen Aronowitz, presidenta del sindicato United Teachers of Dade, declaró que el proyecto de ley le quita poder a los distritos escolares en materia de acuerdos sindicales.

Aronowitz agregó que la ley prohíbe a los distritos escolares decidir cómo gastar su dinero. Si llega a firmarse, los distritos escolares necesitarían crear pruebas de fin de curso para todas las asignaturas en todos los grados, algo muy costoso.

"No permite al distrito determinar el mejor uso para su propio dinero'', dijo Aronowitz. "De hecho, penaliza a los distritos y a los contribuyentes al tomar el control de su propio dinero'', agregó.

El sindicato alienta a todos los maestros a que asistan a una manifestación frente al edificio administrativo de la Junta Escolar de Miami-Dade el miércoles a las 4 p.m.

Unas cuantas docenas de maestros de Miami-Dade planeaban el martes alquilar un autobús para viajar a Tallahassee.

Esperaban reunirse con Crist el miércoles para expresarle su oposición a la iniciativa.

El lunes, miles de maestros de Miami-Dade se tomaron el día para protestar contra la medida y pedir a Crist que la vete. El gobernador tiene de plazo hasta el viernes.

Si la veta, varios legisladores dicen que no habrá tiempo para modificarla y aprobarla al final del período legislativo, dentro de dos semanas.

Notter dijo que demoraría mucho tiempo "modificar'' el proyecto de ley a estas alturas.

"Sería muy difícil, dado el poco tiempo y el malestar de la gente'', dijo el martes. ‘‘Los grupos están galvanizados''.

"Creo que no se puede arreglar'', agregó.

Notter también señaló que la iniciativa pudiera quitarle poder a los distritos escolares.

"Es el mandato de usar el FCAT como referencia para el sueldo'', indicó Notter. ‘Es demasiado estricto''.

Agregó: "Tiene muchas cosas que no se conocen y eso da miedo''.

Pero Crist también lo están cabildeando con fuerza los que defienden la medida.

Su predecesor, Jeb Bush, le dejó un mensaje telefónico alentándolo a firmar el proyecto de ley.

El martes, líderes conservadores y empresariales celebraron una conferencia de prensa en el Capitolio par enviar un mensaje: "Queremos que el gobernador Crist sepa que la comunidad empresarial lo apoya y respalda este proyecto de ley'', declaró José Gonzales, de la Associated Industries of Florida.

Crist también ha sido acusado --falsamente, dice-- de incumplir su palabra dada al senador John Thrasher, republicano por San Agustín, patrocinador de la ley, de que la firmaría.

"Nunca garanticé nada'', subrayó Crist.

Thrasher le contestó el martes: "[Crist] dijo que le encantaba el proyecto de ley y que lo aprobaría lo antes posible''.

Sin embargo, probablemente no sea una decisión fácil para el gobernador, que ya molestó a legisladores republicanos al vetar la semana pasada una iniciativa que les devolvía el acceso a maquinarias de recaudación de fondos conocidas como fondos de liderazgo.

Otro veto de esta magnitud podría hacer peligrar sus prioridades en el período legislativo, como la confirmación del resto de sus designados y un proyecto de ley sobre energía renovable.

La primera señal de que Crist puede vetar el proyecto de ley fue la semana pasada, dos días antes que la Cámara aprobara su versión. Crist expresó preocupación sobre las consecuencias de la iniciativa sobre los maestros de niños con necesidades especiales, diciendo que un amigo dudaba que su hijo pudiera aprender debidamente como está prescrito en la ley.

Es una preocupación que comparten no sólo estos maestros, sino los educadores en otros campos especializados, como de Inglés como segunda lengua, quienes dice que buena parte del buen rendimiento escolar depende de los alumnos.

"Puede haber un maestro malo que tenga alumnos con buenos resultados'', comentó Elena San Pedro, que estudia Educación Especial en la Universidad del sur de la Florida y tiene un hijo autista. "O el maestro es bueno y los estudiantes sacan malas calificaciones''.

Crist también ha solicitado consejo a alguien muy cercano.

Catherine Crist Kennedy, ex subdirectora escolar del Condado Pinellas quien ahora trabaja en el St. Petersburg College, declinó ofrecer detalles, pero dijo que habló con su hermano mayor sobre sus preocupaciones.

"Obviamente, somos hermano y hermana y compartimos ideas'', subrayó. "Pero mi perspectiva es sólo que. . . conozco a mi hermano y lo que él hace es analizar la información que le presentan y que lo ayuda a tomar decisiones sobre la base de los hechos''.

Al preguntársele si defendería las críticas de que un veto sería apoyar el status quo en la educación, Crist pareció listo para aceptar las críticas.

Citó los esfuerzos del estado por calificar a las escuelas y su mejorada clasificación en medidas de rendición de cuentas de la revista Education Week. ‘Hemos hecho cosas revolucionarias en la Florida'', dijo.

Los redactores Ron Matus, Mary Ellen Klas, Rebecca Catalanello y Jeffrey S. Solochek, del Herald/Times, contribuyeron a esta información.

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