Sur de la Florida

Jóvenes de la Universidad de Miami ayudan a pueblo de Ecuador

Jóvenes talentos de la ingeniería que estudian en la Universidad de Miami (UM), la mayoría con prestigiosas becas, están a punto de concretar la implementación de un sistema de alcantarillado en un poblado fronterizo de Ecuador que reemplazará centenares de viejas letrinas convertidas en foco de enfermedades infecciosas.

Estos “cerebros” de la Facultad de Ingeniería de la UM ya han realizado los estudios y diseño de una nueva red de desagües para 350 viviendas de personas de bajos recursos en Las Mercedes, una comuna del poblado de Huaquillas, próxima a la frontera con Perú.

Para Miguel Amezcua, un estudiante cubano de 20 años y que en el 2011 ganó una de las becas universitarias financiada por la Fundación de Bill Gates —el magnate de la compañía de software Microsoft—, el proyecto sanitario transformará de manera sustancial la vida de más de 3,500 pobladores de Las Mercedes.

“Si se mejora el tratamiento de las aguas residuales se podrá reducir el índice de mortalidad en Las Mercedes en un número muy significativo”, dijo Amezcua. “Cuanto yo tenía 7 años, me enfermé de hepatitis en Cuba por la mala calidad del agua y del alcantarillado. Esa mala experiencia me hizo valorar mucho la importancia de esos servicios, tal como sucede en Las Mercedes”.

El proyecto que cuenta con el respaldo de la organización sin fines de lucro “Ingenieros Sin Fronteras” (EWF por su sigla en inglés), convoca a estudiantes de Estados Unidos, Cuba, Haití, Colombia y Ecuador que estudian en la UM.

Para varios de sus integrantes, el sentido altruista del grupo se ha convertido en el mejor estímulo para convocar paulatinamente a más universitarios “que quieren ver más allá de los números y de los dólares”.

“Me uní a este grupo porque sentía que mucha de la gente que venía a la universidad sólo estaba interesada en aprender a cómo hacer plata”, dijo Daniel Quevedo, estudiante ecuatoriano de 20 años y quien preside el grupo estudiantil que coordina el proyecto. “A mí me gusta el querer mejorar mi vida, pero también la de la gente que me rodea, la vida de gente que también lo necesita”.

Reunidos el viernes con sus alumnos en la sede de la Facultad de Ingeniería de la UM, en Coral Gables, la profesora y decana asociada de investigación de la Facultad de Ingeniería de la UM, Helena Solo-Gabriele, dijo que la experiencia en Las Mercedes es una muestra de la solidaridad e interés de una comunidad académica en plantear alternativas de mejora en una comunidad.

“Lo más valioso que podemos ofrecer es nuestro conocimiento, nuestra experiencia”, aseguró Solo-Gabriele, de familia cubana. “Es la primera vez que algunos de nuestros estudiantes viajan fuera de Estados Unidos y lo hacen para ayudar a quienes lo necesitan, porque lo sienten y porque están deseosos de aprender y plantear proyectos concretos, no solo propuestas teóricas”.

Es es el caso de Joey Ray, un estudiante de 20 años nacido en West Virginia y que en mayo pasado viajó con otros cinco alumnos de la UM para recolectar información clave en Las Mercedes para desarrollar la red de alcantarillado.

La comitiva de la UM viajó a Ecuador bajo el liderazgo de Manny Moncholi, profesor y mentor de ingenieros. Pero tras hacer escala en Panamá, Moncholi no pudo continuar el viaje debido a que las autoridades se percataron de que su pasaporte estadounidense estaba a punto de expirar.

“Cuando el avión estaba casi listo para partir a Ecuador, ya con los estudiantes abordo, las autoridades me dicen que mi pasaporte ya iba a vencer”, dijo Moncholi, de familia cubana. “En ese momento no me quedó más que confiar en la capacidad de nuestros estudiantes, quienes además serían recibidos y guiados por Peter Robinson, un reconocido ingeniero que desarrolla proyectos en Latinoamérica. Y la verdad es que lo hicieron muy bien”.

El proyecto en Las Mercedes surgió hace un par de años, cuando otro reconocido ingeniero y ex estudiante de la UM, Dana Rasch, planteara la iniciativa. A través de los esfuerzos de Rasch se ha logrado recolectar $20,000 para instalar las redes de alcantarillado domiciliario. Otra cifra similar será financiada por el grupo de la UM.

Sin embargo, hasta el momento el grupo estudiantil ha recaudado $12,000, mediante numerosas donaciones. Para recolectar los $8,000 restantes, los alumnos han iniciado una cruzada local para convocar a más donantes. En esta campaña también participan el estadounidense Jeff McMahan, el haitiano Laurent Etienne y los ecuatorianos Raúl Velarde y Ricardo Palacios, entre otros alumnos.

“He aprendido mucho sobre el diseño de inodoros, pendientes, curvas de tuberías, compra de taladros”, dijo Palacios, de 19 años. “Pero lo más importante es que he aprendido a valorar la gran labor que se puede hacer por una comunidad, de ser agradecido con el país de uno y de esforzarme por ayudar a mi gente”.

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