Sur de la Florida

Sus vacaciones en la costa oeste pueden ser molestas en este Labor Day

El condado Manatee emitió una declaración de emergencia oficial la semana pasada por los daños que estaba ocasionando la Marea rioja.
El condado Manatee emitió una declaración de emergencia oficial la semana pasada por los daños que estaba ocasionando la Marea rioja. ttompkins@bradenton.com

Todos los años, Katrina Lara y su familia de Doral pasan las vacaciones del Día del Trabajo en Sanibel Island. Pero este año no lo harán.

En cambio, su familia está planeando ir a San Agustín. A diferencia de la Costa del Golfo, está libre de la aparición de algas tóxicas conocidas como la marea roja.

“En todos los años que hemos estado yendo a Sanibel, esto nunca había sucedido”, dijo Lara.

Los expertos de la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de la Florida dicen que la proliferación está retrocediendo en algunas áreas, y que las playas podrían estar despejadas para el fin de semana del Día del Trabajo. Pero mucho depende de los vientos y las altas temperaturas, y no pueden prometer que el flagelo no volverá. Los movimientos de las floraciones de algas solo se pueden predecir con tres días y medio de anticipación. Los expertos dicen que las floraciones podrían continuar en el estado durante meses.

Era demasiado el riesgo para la familia Lara. “Decidimos cancelar antes de que fuera demasiado tarde”, dijo.

Aunque agosto y principios de septiembre son tradicionalmente meses lentos para el turismo de la costa del Golfo, el tráfico de este año ha sido significativamente más lento debido a las algas tóxicas K. brevis, que han llenado las costas de Bradenton a Fort Myers con peces muertos y aguas oscuras. Los residentes y visitantes han sufrido una irritación respiratoria y de garganta. Las populares playas de Ana Maria Island, Sarasota, Captiva y Sanibel están desiertas, y las empresas de toda la costa han sido devastadas.

En comparación con el año pasado, los hoteles vieron una caída promedio de 5.2 por ciento en la ocupación del 28 por ciento de julio al 18 de agosto en los cuatro condados más afectados: Manatee, Lee, Charlotte y Sarasota, según los datos proporcionados por la firma de análisis de datos STR.

Las empresas locales están respondiendo con descuentos y actualizaciones de la situación.

“Les estamos diciendo a los clientes que la marea roja es un fenómeno natural y lo entendemos. Pero al final del día estamos abiertos”, dijo Robert Baugh, director de operaciones del Grupo Chiles, en una reunión de respuesta de la red el 15 de agosto. Posee tres restaurantes en la Costa del Golfo: The Sandbar en Anna Maria, The Beach Casa en Bradenton Beach y Sea View Dockside en Longboat Key. “Estoy aquí en la playa, en el restaurante, en la arena, no estoy tosiendo, no hay peces muertos”.

El 13 de agosto, el gobernador de Florida, Rick Scott, declaró el estado de emergencia para siete condados de la costa del Golfo. La acción liberó casi $5 millones en fondos de emergencia y préstamos puente para pequeñas empresas, pero trajo una avalancha de cancelaciones a hoteles como el White Sands Beach Resort en Anna Maria Island cerca de Bradenton, en el condado de Manatee. Pero alrededor del 50 por ciento de las reservaciones de otoño han sido canceladas, dijo el copropietario Jeff Gerry.

“Todos los clientes se asustaron”, dijo. Las reservaciones hasta enero se han visto afectadas.

En el condado de Lee, la Sanibel Island y la Cámara de Comercio de Captiva calculan que las empresas de Sanibel han recibido un impacto de $4 millones desde que marea roja llegó a sus playas hace un mes.

Amanda Escobio, propietaria de Sea-renity Beach Spa y Bou-tiki en Anna Maria, dijo que había perdido mucho negocio e incluso un empleado había renunciado por causa de la la marea roja. Durante las dos primeras semanas del brote, no tuvo ni un masaje junto a la playa.

“Mucha gente está nerviosa”, dijo Escobio.

Otros tres condados incluidos en el pedido de emergencia –Hillsborough, Collier y Pinellas– han visto un impacto mucho menor de la marea roja. En esos condados, los hoteles han visto un ligero aumento en la ocupación con respecto al año pasado, de 1.3 por ciento, según STR.

Algunos de ellos en realidad se pueden beneficiar de los problemas más al norte. Algunos viajeros que volaron hacia el suroeste de la Florida que normalmente se quedarían en otro lugar han llegado al JW Marriott Island Beach Resort en Marco Island, en el sur del condado de Collier, donde las playas están limpias.

“Por supuesto, no es la forma en que queremos hacer negocio”, dijo la directora de marketing y ventas del hotel, Amanda Cox.

Aunque el hotel se encuentra fuera de la zona de proliferación, Cox dijo que su equipo ha tenido una avalancha de consultas de huéspedes sobre la condición.

“Creo que si estoy sentado en el noreste o en el área de Chicago y veo estos videos desgarradores en los medios nacionales”, dijo, “como consumidor no tengo el marco geográfico para distinguir entre Marco y otras áreas en la costa.”

En respuesta, el Marriott ha colocado una cámara en la playa en su propio sitio web y la de la Oficina de Turismo y Visitantes del Condado de Collier. Cada día, Cox envía un informe de estado a los más de 900 empleados en el complejo para que los trabajadores puedan responder con confianza las preguntas de los huéspedes sobre las condiciones de la marea roja.

Después de que baje la marea roja, Visit Florida, la oficina de turismo del estado, gastará $500,000 en fondos estatales de emergencia en una campaña de mercadotecnia para informar al mundo que la costa, literalmente, está despejada. El dinero se distribuirá a los condados afectados en subvenciones y se utilizará para pagar anuncios, desarrollo de sitios web y folletos.

Los condados que estuvieron a salvo están usando parte del dinero para transmitir el mensaje de que sus playas están limpias. Jack Wert, director ejecutivo de la oficina de turismo del condado de Collier, dijo que su agencia se está enfocando en las redes sociales para correr la voz. El condado también está recolectando fotografías publicadas por los asistentes a la playa y agregándolas a su sitio web.

“Descubrimos que, después de Irma, usar Facebook Live para mostrar el muelle y las playas de Naples fue de gran ayuda”, dijo.

El condado de Pinellas, hogar de St. Petersburg y Clearwater, no cuenta por completo con su buena suerte actual. La marea roja normalmente alcanza su punto máximo en septiembre y octubre. Por lo tanto, Pinellas está trabajando para asegurar fondos del Departamento de Protección Ambiental de la Florida para la limpieza y el equipamiento de las playas y para encerrar a un contratista en caso de que la proliferación se mueva hacia el norte.

“Continuamos monitoreando activamente y asegurándonos de tener un contratista en caso de que tengamos que hacer una limpieza a gran escala”, dijo el vocero de Pinellas, Kelli Levy.

Es probable que los turistas que planificaron viajes durante la marea roja regresen, lo que podría generar un aumento, dijo el Dr. Walter Klages, fundador de Research Data Services, Inc. El condado de Manatee, por ejemplo, incrementó los visitantes en un 6.5 por ciento en junio del 2018 sobre junio del 2017.

Algunos hoteles ya tienen ofertas para los visitantes.

The Island Inn, el hotel más antiguo de Sanibel, ha visto más de $150,000 en cancelaciones y salidas anticipadas desde que la marea roja llegó a la costa hace poco más de un mes. Para alentar a los negocios, el gerente general Chris Davidson dijo que el hotel boutique tuvo que reducir drásticamente las tarifas de las habitaciones.

La respuesta del gobierno, dijo, siempre es reactiva.

Pero Davidson dijo que no es suficiente. Los préstamos para pequeñas empresas por tres meses y $50,000 cubiertos bajo la orden de emergencia del estado no ayudarán mucho.

“Sí, podemos estar en alza, pero el daño ya está hecho”, dijo Davidson.

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