Sur de la Florida

Los peajes financian campaña para ampliar autopista clave de Miami

El alcalde de Miami-Dade, Carlos Giménez, está promoviendo la extensión de la autopista 836 como una manera de proporcionar a los viajeros una forma más rápida de salir de West Kendall.
El alcalde de Miami-Dade, Carlos Giménez, está promoviendo la extensión de la autopista 836 como una manera de proporcionar a los viajeros una forma más rápida de salir de West Kendall. EL NUEVO HERALD.

Cuando la Autoridad de Autopistas de Miami-Dade (MDX) solicitó a los comisionados del Condado en junio que aprobaran una nueva carretera con peaje hacia West Kendall, la agencia independiente entregó a la Junta cajas de cartón con miles de tarjetas postales de residentes que respaldaban la extensión de 14 millas de la ya existente autopista 836.

“MDX envió 20,000 tarjetas”, dijo el alcalde del Condado Carlos Giménez, principal defensor público del propuesto proyecto de $1,000 millones “Kendall Parkway”, de la agencia de peaje donde él funge como presidente de la junta. “Se han recibido de los hogares 5,000 tarjetas de apoyo. Y solo 20 cartas en contra”.

Giménez no mencionó por qué los resultados del envío por correo eran tan desequilibrados: las 20,000 tarjetas impresas con los fondos de peaje de MDX ofrecían a los encuestados solo la opción de respaldar la autopista. Una portavoz del Condado explicó más tarde que los que no estaban de acuerdo tacharon el encabezado “Deje saber a la Comisión del Condado que usted apoya el Kendall Parkway”, escribieron sus propios mensajes en las tarjetas y los enviaron de vuelta por correo.

MDX hizo tres campañas por correo antes de esa votación de junio y envió alrededor de 50,000 tarjetas en cada ocasión. El costo total fue de aproximadamente $125,000, según un correo electrónico de la agencia el viernes por la noche.

Antes del viernes, MDX no había revelado los costos de su campaña de apoyo. La votación final de la Comisión del Condado de Miami-Dade está programada para el 27 de septiembre. El grupo ambientalista Friends of the Everglades presentó esta semana una demanda que en busca de los registros públicos que solicitó en junio donde se revelan esos gastos, así como arrojar más luz sobre el esfuerzo para ganar la aprobación de la Comisión en la polémica extensión de la autopista. The Miami Herald hizo una solicitud similar en junio.

El proceso de aprobación de la extensión es complicado, ya que involucra a dos entidades gubernamentales por separado con cierta superposición entre los miembros. La única fuente de ingresos de MDX son los peajes que cobra en sus seis autopistas, y las tarifas son establecidas por su junta directiva.

La Comisión del Condado designa cinco de los nueve escaños en la junta de peaje. En el 2017, la Comisión rompió la tradición y nombró a uno de los suyos como miembro de la junta, la comisionada de Miami-Dade Audrey Edmonson, y nombró a Giménez para un puesto.

Giménez ha utilizado su permanencia en la junta para defender la extensión de la autopista 836, y este año sus colegas directores lo eligieron presidente de MDX. También supervisa el departamento del Condado de Regulaciones y Recursos Económicos que revisa la solicitud de MDX para extender la 836 a West Kendall.

Miami-Dade no tiene control sobre los gastos de MDX o sus decisiones de construcción. Pero la extensión propuesta de la 836, o Dolphin Expressway, cruza el límite de desarrollo urbano del condado, una restricción de construcción destinada a proteger los Everglades en el oeste.

Los ecologistas se oponen

Grupos ecologistas se oponen al proyecto, diciendo que pone en peligro los esfuerzos del gobierno federal para proteger los Everglades. El senador federal Marco Rubio, un republicano de West Miami, planteó preocupaciones similares en una declaración el 7 de agosto.

Los residentes de West Kendall apoyan en gran medida el proyecto, diciendo que proporcionará alivio en las calles locales obstruidas por el tráfico. MDX y los funcionarios del Condado argumentan que el proyecto no representa riesgos ambientales, y que el plan se adapta a los esfuerzos existentes con los Everglades.

Una vocera de MDX dijo el viernes que la agencia entregó todos los documentos relevantes solicitados por el grupo Amigos de los Everglades y su abogado Paul Schwiep. El grupo solicitó una amplia recopilación de registros, incluida la correspondencia entre la agencia y los reguladores ambientales y los funcionarios federales que supervisan la restauración de los Everglades.

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Una de las tarjetas enviadas a los residentes buscando apoyo para la extensión de la autopista 836. Dice: “¡Vamos a poner fin a esto! El 20 de junio dígale a la Comisión del Condado que usted quiere que le devuelvan su tiempo. ¡Yo apoyo el Kendall Parkway!”

Tere García, una consultora que trabaja para MDX, dijo que la disputa se centra en las continuas demandas de Schwiep sobre la comunicación escrita entre Giménez y el personal de MDX, incluido el director Javier Rodríguez. García dijo que los dos se comunican solo cara a cara en las reuniones, y no se envían correos electrónicos o mensajes de texto.

“El problema es que ha pedido algo que no existe”, dijo García.

El 22 de junio, Schwiep envió a MDX una solicitud de registros en busca de documentos relacionados con la propuesta sobre la autopista 836. La demanda afirma que la agencia ha proporcionado algunos documentos, pero no correos electrónicos internos o mensajes de texto.

En la correspondencia incluida en la demanda de Amigos de los Everglades, MDX dijo que un video promocional sobre la ampliación, que la agencia denominó “Kendall Parkway”, costó alrededor de $30,000.

El video comienza con una vista de un amanecer en Miami Beach. “Buenos días, Miami”, dice el narrador. “Bueno, tal vez en La Playa hay una hermosa mañana. Pero, vaya al oeste”. Luego, el video cambia a testimonios de conductores que se quejan de la congestión del tráfico en los suburbios del oeste, a los que no llega el sistema de Metrorail del condado.

El video capta el principal punto de venta de la campaña: que los residentes de West Kendall merecen la autopista como una opción para viajar más rápido, especialmente porque han estado pagando impuestos que financian un sistema de tránsito condal que ofrece los autobuses pero no los trenes.

Una portavoz de Giménez refirió preguntas sobre la campaña promocional a MDX, pero señaló que la agencia de peaje produce regularmente videos para promover sus proyectos.

“Solo una opción, como en Cuba”

Schwiep, abogado de Coffey Burlington en Coconut Grove y miembro de la junta que supervisa el impuesto de transporte del Condado, dijo que el grupo Amigos de los Everglades se interesó en el presupuesto de promoción como una manera de arrojar luz sobre la naturaleza unilateral en la búsqueda de opinión pública. Y señaló las tarjetas que MDX envió por correo donde solo ofrecía a los destinatarios la opción de apoyar el proyecto.

“Así es como lo hacen en Cuba”, dijo. “Solo le das a la gente una opción”.

Laura Reynolds, consultora que representa a Amigos de los Everglades, argumentó que la lentitud de MDX en la divulgación de los documentos fue otra razón para cuestionar la prisa de la agencia para que el Condado aprobara el proyecto este otoño. “No creo que tengamos suficiente información”, dijo. “Creo que los comisionados deben retrasar esto y exigir información a MDX”.

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