Sur de la Florida

Un ave casi desaparecida en Florida encuentra un nuevo hogar fuera del estado

Una espátula rosada levanta vuelo en Stick Marsh, un área silvestre del condado Brevard al oeste de Melbourne, donde hay una colonia particularmente grande de esta rara ave.
Una espátula rosada levanta vuelo en Stick Marsh, un área silvestre del condado Brevard al oeste de Melbourne, donde hay una colonia particularmente grande de esta rara ave. FlyingLessons.US.

Cuando Craig Watson se mudó a Carolina del Sur hace 30 años, la aparición de una espátula rosada atrajo a gente desde cientos de kilómetros de distancia con la esperanza de ver el ave exótica.

Hoy en día, las espátulas son comunes entre las garzas y las garcetas en las marismas costeras donde Watson trabaja como biólogo estatal de aves migratorias. “Están aquí todos los meses del año”, dijo. “Ha sido notable verlo”.

Los cambios en el hábitat y el clima están amenazando a las aves en todo el país. Pero en un giro que sorprende e impresiona a los investigadores, los mismos fenómenos que afectan a otras muchas especies, han ayudado a llevar el número de espátulas en el sureste hasta su nivel más altos en los tiempos modernos.

Su expansión hacia el centro y el norte de Florida, Georgia y Carolina del Sur se produjo a expensas del sur de la Florida. A medida que las espátulas rosadas se mueven hacia el norte y hacia el interior, están abandonando sus criaderos históricos en la Bahía de Florida y en la costa de los Everglades.

A diferencia de las especies que luchan por adaptarse, las espátulas están encontrando nuevos hogares, lugares seguros para reproducirse y nuevas fuentes de alimento.

“Son una especie de aves antigua, por lo que ya han pasado por esto”, dijo el Dr. Jerry Lorenz, director de investigación estatal de la Florida Audubon Society y experto principal de Florida en espátulas. “Siempre han tenido que adaptarse al nivel del mar. La cosa es que son más inteligentes que los seres humanos. “Saben cómo alejarse del agua”.

La salud de la población de espátulas es un capítulo alentador en una historia por lo demás preocupante, ya que las aves se enfrentan a cambios en todo, desde su entorno hasta en los alimentos y el clima. Es como si las presiones para evolucionar que una vez tuvieron lugar durante miles de años ahora lleguen en una década.

Birdlife International, que rastrea el estado de todas las aves, dice que el 40 por ciento de las 10,000 especies que existen en la Tierra están en declive. Detrás de esa estadística, se desarrolla un complejo y misterioso triaje natural. Algunas especies, como los mirlos, cardenales y águilas, prosperan. Muchos otras no, incluidos algunos colibríes, muchas currucas, aves marinas, algunos patos y aves que migran a lo largo del hemisferio a través de una serie de hábitats alterados.

Los investigadores de las principales organizaciones ornitológicas, la Sociedad Audubon, el Laboratorio de Ornitología de Cornell y el American Bird Conservancy entre ellas, tratan de saber por qué solo ciertas aves, como la espátula, pueden adaptarse.

“Hay algunas que se están adaptando, pero creo que muchas especies tendrán un momento muy difícil con el cambio climático”, dijo Brooke Bateman, climatólogo principal de la Sociedad Audubon. Frank La Sorte, investigador asociado de Cornell Lab, agregó: “Es muy difícil predecir exactamente qué especies persistirán a través de estos diversos eventos”.

Mike Parr, presidente de American Bird Conservancy que ha creado reservas en todo Estados Unidos y Latinoamérica, dijo que hay demasiadas factores trabajando para predecir cómo responderán las especies.

“La naturaleza no es un laboratorio”, dijo, y agregó que no se puede decir: “vamos a ver qué pasa cuando eliminas la amenaza de los gatos”. Veamos qué sucede cuando eliminas el cambio climático. Es muy difícil de calcular”.

El éxito de la espátula rosada muestra la importancia de la flexibilidad. Una de las aves más fotogénicas de Florida, con su plumaje rosado y rojizo y su pico similar a una espátula, esta ave ha superado los cambios ambientales, incluso las edades de hielo, que se remontan a sus orígenes dinosaurios.

Esos desafíos han continuado en los tiempos modernos: la espátula casi desaperece en Estados Unidos por la moda de los sombreros de plumas de fines del siglo XIX. En Florida, las aves han progresado lentamente desde aproximadamente una docena de nidos a un estimado de 4,000 parejas de espátulas hoy, haciendo ajustes a medida que avanzaban.

A medida que el deterioro de los Everglades cortó el flujo de agua limpia hacia la Bahía de Florida hace décadas, las primeras espátulas comenzaron a moverse hacia el norte a un nuevo territorio. Luego, cuando los crecientes niveles de los océanos modificaron las profundidades que necesitaban para alimentarse, muchas de las aves se trasladaron desde las áreas costeras de anidación en Merritt Island y Tampa Bay y establecieron colonias en el interior.

Uno de los sitios de reproducción más grandes para espátulas y cientos de otras aves zancudas ahora está situado en dos islas interiores al oeste de Melbourne, llamada Marsh Marsh, que se encuentra cerca de una activa rampa de lanzamiento de botes y junto a dos áreas de manejo de vida silvestre llenas de peces y crustáceos.

“Es sorprendente para mí que puedan moverse hacia el interior y convertirse en una especie de agua dulce”, dijo Mark Cook, que rastrea las aves zancudas para el Distrito de Manejo de Aguas del Sur de la Florida. “Obviamente, tienen una flexibilidad inherente en su composición genética para poder cambiar de anidación en áreas costeras a humedales interiores”.

Entre los factores que determinan si las aves se pueden adaptar se encuentran cuán limitadas son sus dietas, qué tan móviles son y las condiciones que requieren para construir nidos. Los investigadores se centran particularmente en lo que necesitan las aves durante las temporadas de apareamiento y anidación que dan forma a la salud de la población futura.

Cuando Jerry Lorenz, de Audubon, comenzó a escuchar sobre el crecimiento de los criaderos de Stick Marsh hace varios años, quiso ir a verlo. Investigadores locales le dijeron que podría haber hasta 25 nidos escondidos en el espeso follaje. Mientras estudiaba las aves, se dio cuenta de que algo más impresionante estaba sucediendo.

“Me senté allí en la costa y conté”, dijo. “Había por lo menos 150 nidos allí”.

A medida que circulaba la noticia de que las espátulas habían establecido su residencia en el centro de Florida, los observadores de aves, fotógrafos y turistas comenzaron a aparecer. Algunos se aventuraron en las mismas islas, lo que llevó al estado a declarar la zona de cría hace tres años como zona protegida. Aún así, los barcos pasan a pocos metros del sitio y las olas golpean constantemente a las islas.

“Hay todo tipo de problemas de perturbaciones que necesitamos controlar”, dijo Alex Kropp, un biólogo de conservación de la Comisión de Conservación de la Vida Silvestre y la Pesca de la Florida, cuyo territorio incluye la zona de la espátula. “Aún así, es un lugar ideal para las espátulas”.

A pesar del progreso que han logrado las espátulas, su perspectiva a largo plazo no es segura, dicen los biólogos. Sus números en los Estados Unidos todavía son relativamente pequeños en comparación con especies tales como las grullas y garzas. Las espátulas aún son consideradas amenazadas en Florida, y la Sociedad Audubon las enumera como “amenazadas por el clima” en Estados Unidos.

Los investigadores predicen que se avecinan tiempos difíciles para todo tipo de aves con los impactos acumulados de la pérdida de hábitat, la contaminación y la propagación de amenazas como edificios de vidrio y molinos de viento.

Un informe reciente de Naciones Unidas sobre el medio ambiente advirtió que el cambio climático podría llevar a una nueva ola de extinciones masivas en solo décadas. Los conservacionistas esperan que estos problemas crecientes conduzcan a políticas más firmes para establecer reservas, impulsar la educación y endurecer las leyes que protegen a las especies amenazadas.

“Ya sabemos muchas de las cosas que podemos hacer”, dijo Parr, de American Bird Conservancy. “Deberíamos estar actuando en ello, reduciendo y mitigando estas fuerzas”.

Jerry Lorenz tiene ideas similares cuando se trata del futuro de la espátula. Todavía tiene la esperanza de que la restauración de los Everglades pueda suministrar suficiente agua limpia para restaurar la Bahía de Florida como su criadero principal.

“Creo que es una pena. No les hemos dado más remedio que mudarse”, dijo. “Podemos solucionar muchos de estos problemas. Mi pensamiento es, vamos a trabajar”.

Anders Gyllenhaal, ex editor ejecutivo de The Miami Herald y vicepresidente de noticias de McClatchy, es un ávido fotógrafo de aves y naturaleza y co-opera el sitio web de observación de aves FlyingLessons.US.

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