Sur de la Florida

Los astronautas vivían en Houston y trabajaban en Florida

El astronauta del Apolo 11 Michael Collins volaba 900 millas en un avión supersónico para ir a su trabajo en Florida.

El Northrop T-38 de dos asientos, que la NASA también usaba regularmente como avión de entrenamiento de su grupo de astronautas, le permitió a Collins pasar los fines de semana con su esposa Pat y los tres hijos de la pareja en su hogar en los suburbios de Houston y llegar a tiempo al Centro Espacial Kennedy para las reuniones del vuelo a la Luna de los lunes por la mañana.

“Todos los astronautas podían volar un T-38 cuando necesitaban ir de Houston a Florida o volver”, dijo la periodista Nancy Atkinson, autora de Ocho años a la luna: la historia de las misiones de Apolo y editora colaboradora de Universe Hoy, un sitio web de noticias del espacio y la astronomía. “Era la forma más rápida y fácil de llevarlos de un lugar a otro”.

Los caminantes lunares del Apolo 11, Neil Armstrong y Edwin “Buzz” Aldrin también piloteaban los T-38 para trabajar como parte del entrenamiento de la tripulación de 14 horas, seis días a la semana durante seis meses, principalmente en Florida y Texas.

A diferencia de los astronautas de Mercury 7, que andaban en sus Corvettes en el área de Cocoa Beach cuando comenzó el programa espacial y el control de la misión estaba en Cabo Cañaveral, la tripulación del Apollo 11 estaba más estrechamente vinculada a Houston y al Centro de naves tripuladas, que abrió sus puertas en 1964. Muchos de sus vecinos en la ciudad de El Lago, Texas, también eran astronautas.

La tripulación se mudó a una base de operaciones en el complejo de la NASA en Florida solo unas pocas semanas antes de volar a la Luna.

Las familias de los astronautas se quedaron en Texas y no viajaban al Cabo con regularidad, ya que sus esposos y padres trabajaban generalmente largas horas.

“En realidad, nunca vivimos en Florida, durante los años 60 ni en ningún otro momento”, dijo Rick Armstrong, quien tenía 12 años cuando su padre caminó sobre la Luna.

Pero la familia sí visitó la costa espacial.

“Lo principal que recuerdo es que siempre la pasábamos allí en la playa porque las olas eran más grandes que en la playa de Galveston en Texas”, dijo.

El guitarrista, el joven Armstrong y la banda de rock progresivo Edison’s Children tocó en un concierto gratuito el sábado en el Cocoa Riverfront Park como parte de los eventos Celebrating Apollo de la Fundación Astronauta de Becas que conmemoran el 50º aniversario del histórico vuelo del Apollo 11. La banda, considerada como un “trío de rock progresivo orientado a la ciencia ficción”, se estrenará para el Proyecto Alan Parsons.

Neil Armstrong murió en el 2012 a los 82 años. Tanto Aldrin, de 89, como Collins, de 88, residen en Florida.

“La mayoría de las veces, cuando las familias venían era porque se estaba produciendo un evento espacial, un lanzamiento o algún tipo de evento publicitario”, dijo la profesora de historia de la Universidad de Florida Central, Lori Walters, que ha realizado numerosas entrevistas de individuos involucrados en el programa espacial. “No es que tuvieran alojamiento y vinieran todo el tiempo”.

“Hay que recordar que sus hijos estaban en la escuela y un lanzamiento implicaba largas horas en el trabajo”, dijo.

Según un archivista de la NASA, “Durante el Programa Apolo, las tripulaciones primarias y de respaldo de astronautas llegaron al KSC aproximadamente tres meses antes de la misión … En los primeros dos meses, los astronautas podrían quedarse donde quisieran. Sin embargo, a los 21 días antes del lanzamiento, se les exigía que se quedaran en los cuartos de la tripulación, y sus movimientos se limitaban a las áreas designadas dentro del edificio de entrenamiento de la tripulación de vuelo y la plataforma de lanzamiento. Esto fue para reducir el riesgo de que los astronautas se enfermaran antes del lanzamiento, lo que podía retrasar una misión”.

En Carrying the Fire, una autobiografía de su carrera espacial, Collins describió el alojamiento en el edificio de Operaciones y Checkout en el Cabo como “monásticas”.

“En general, los miembros de la tripulación disfrutaron de las luces brillantes y la libertad de Cocoa Beach hasta el último momento posible. En Géminis 10, John Young y yo nos quedamos en la playa hasta la semana anterior, pero esta vez era diferente”, escribió, refiriéndose al compañero astronauta en memoria de quien la ciudad de Orlando nombró a uno de sus parques. “Necesitábamos un mes aislados del mundo para vivir y revivir la compleja aventura que teníamos ante nosotros, y los cuartos de la tripulación eran el único lugar para hacerlo. Los cuartos de la tripulación estaban en nuestras oficinas en el enorme edificio de ensamblaje y pruebas en Merritt Island. Con una llave especial, uno podía acceder a una pequeña sala de estar y a un pasillo sin ventanas con pequeñas habitaciones sin ventanas a cada lado…”

La NASA dijo que los equipos seleccionados para la misión lunar entrenaban en simuladores en el edificio de entrenamiento de las tripulaciones; las salas de estar proporcionaban a los astronautas un lugar para relajarse por las noches y entre períodos de entrenamiento; un gimnasio completamente equipado les permitía mantenerse en la mejor condición física; la sala de conferencias y las áreas de oficina les facilitaban un lugar para estudiar y discutir las operaciones de la misión; y una cocina y un comedor les proporcionaban comidas.

El cocinero era Lew Hartzell, que había pasado años preparando comidas en un remolcador y en yates.

Según el libro de Collins, “… cuando había tomado bastante cerveza contaba buenas historias de celebridades que se habían caído por la borda y otras emociones, pero sobre todo se quedaba en su cocina y cocinaba … No le hacía bien a Lew que uno estaba a dieta; no se ofendía, simplemente ignoraba esa información irrelevante. El remolcador debe navegar hacia adelante, incluso en plena marejada. Alcanzar la Luna obviamente requería medidas heroicas en la cocina. ¡Más carne, más papas, más pan, más postre!”

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