Sur de la Florida

Las ostras de Florida en peligro de desaparecer

Steve Rash, propietario y presidente de Water Street Seafood en Apalachicola, ya no compra ostras de Apalachicola Bay, sino que las trae desde Texas y Cedar Key.
Steve Rash, propietario y presidente de Water Street Seafood en Apalachicola, ya no compra ostras de Apalachicola Bay, sino que las trae desde Texas y Cedar Key.

El cambio climático no es el principal sospechoso en la asombrosa desaparición de las ostras de Apalachicola Bay, una calamidad vinculada a una variedad de atrocidades.

Pero el aumento del nivel del mar, el calentamiento de las aguas y las tormentas más intensas podrían conspirar para garantizar que la bahía siga siendo un cementerio para las ostras a pesar de los costosos esfuerzos para resucitarla y volver a poner la esqusitez en las mesas de los restaurantes.

Esa perspectiva preocupa a los científicos en la Bahía de Apalachicola en el Panhandle de Florida y es una preocupación para uno de los últimos, aunque difíciles, baluartes de ostras del estado, un área de las aguas del Golfo de México que rodea a la isla de Cedar Key.

“Muchas cosas están sucediendo aquí”, dijo Sandra Brooke, directora científica del Laboratorio Marino y Costero del Estado de Florida, sobre daños anteriores infligidos a la Bahía de Apalachicola.

Con más de 200 millas cuadradas, la bahía biológicamente sobrealimentada combina las aguas fecundas del río Apalachicola y el intensamente productivo Golfo de México, a lo largo de la costa protegida de la presión de desarrollo de Florida por un bosque nacional, un refugio de vida silvestre y el Bosque Estatal de Infierno de Tate.

Lo que provocó el colapso de las pesquerías allí, ya sea la recolección de mariscos mal regulada, la extracción de agua de los ríos por ciudades tan lejanas como Atlanta o los cambios en la naturaleza, sigue siendo debatido y no resuelto.

El estrés adicional del cambio climático, que potencialmente hace que las aguas sean demasiado saladas, cálidas o inhóspitas para las ostras, puede condenar la bahía más allá de la recuperación.

“Si seguimos golpeando, entonces no se le podrá hacer frente”, dijo Brooke.

En gran parte de Florida, los cambios climáticos amenazan con acabar con los ambientes ya afectados por el desarrollo, el dragado, la contaminación, el uso del agua y otros daños causados por los humanos. La forma de combatir el cambio climático, dicen muchos científicos, es restaurar el medio ambiente para que sea saludable y resistente, para enfrentarlo mejor.

Justo al norte de Cedar Key, los científicos de la Universidad de Florida reconstruyeron recientemente el arrecife Lone Cabbage, de 3,000 años, a un costo de más de $8 millones. El dinero provenía de un fondo de compensación por el derrame de petróleo de BP en el 2010 en el Golfo de México.

Cedar Key se encuentra dentro de otro de los estuarios asombrosamente productivos de Florida, en una región llamada “Big Bend”. Aunque no es una bahía, las aguas son poco profundas en el Golfo de México, exuberantes con pastos marinos y enriquecidas por las aguas ricas en taninos de varios arroyos y ríos

Casi el 90 por ciento del arrecife Lone Cabbage se había desintegrado en las últimas décadas. Los investigadores sospechan que la causa fue una disminución en el volumen de agua dulce que fluye por el cercano río Suwannee hacia el área, lo que resulta en una elevada y mortal salinidad.

El trabajo de restauración instaló rocas calizas y otros materiales a lo largo de 3 millas y 8 acres de arrecife, actuando como un “embalse con fugas” para retener el agua dulce de Suwannee y reducir la salinidad a niveles saludables para las ostras. Desde entonces se han adherido al arrecife reconstruido y muestran signos de prosperidad.

“Pero el arrecife Lone Cabbage está aplicando una curita”, dijo Peter Frederick, investigador principal de la UF en el proyecto.

Frederick dijo que el arrecife había sobrevivido a sequías devastadoras en los últimos siglos. El punto de inflexión más reciente fue la extracción de agua para la agricultura y para el uso municipal que ha reducido el gasto hídrico en el río.

Sin una conservación del agua que finalmente restaure la cantidad de agua dulce en Suwannee, el cambio climático podría deshacer fácilmente esa curita, dijo Frederick.

“Cualquier cambio en el clima va a afectar aún más la salinidad”, dijo. Sin restaurar los flujos de Suwannee, “estamos bastante seguros de que perderemos esos sistemas costeros de ostras”.

Los posibles cambios climáticos ya se están notando en Cedar Key, y no solo por los científicos.

Una familia dependiente de las ostras desde hace mucho tiempo, Jerry Beckham, nativo de Cedar Key, y su compañera, Laura Adams, han trabajado en aguas locales, cosechando almejas y ostras, casi en todo momento del año en todas las condiciones. Pero su mundo costero se ha vuelto impredecible y diferente.

“Las mareas altas son más altas y las mareas bajas son más bajas”, dijo Adams. “Nuestra agua está cambiando”.

El colapso épico de Apalachicola y el peligro que enfrenta Cedar Key han subrayado el papel más importante de las ostras más allá de ser servidas en la media concha como saladitos.

Los arrecifes de ostras y sus primos ecológicos de corales, manglares, pastos marinos y marismas, son alimento, refugio y hábitat general para comunidades enteras de vida acuática. Cuando los arrecifes de ostras desaparecen, también desaparecen los peces, los cangrejos y otras criaturas.

Cuando están sanos y en crecimiento, los arrecifes de ostras también ofrecen a la costa una defensa contra las tormentas.

Esos “servicios ecosistémicos”, así como los empleos y el impulso económico que se proporcionan en zonas rurales, hacen que la tarea de restaurar y proteger las ostras sea aún más apremiante.

Las expectativas son particularmente altas para el laboratorio de la Universidad Estatal de Florida (FSU) en la comunidad de Santa Teresa en el extremo este de Apalachicola Bay. A principios de este año, el laboratorio recibió $8 millones, una suma que también proviene de la compensación por derrames de petróleo de BP.

La subvención es para financiar una investigación sobre el colapso de las ostras y prescribir un camino para la recuperación. No es un pequeño desafío.

“Esto no es algo que se corrija en cinco años”, dijo la directora del laboratorio, Felicia Coleman. “Estás hablando de 10 o 20 años”.

Como recordatorio del desafío de FSU, una señal de tráfico en las afueras de Apalachicola todavía se jacta de la fama perdida de la ciudad y la bahía: “La capital del las ostras del Mundo”.

“Cuando era adolescente no había límite”, dijo Shannon Hartsfield, nativo de Apalachicola. Su padre le enseñó el difícil arte de pararse en la cubierta de un pequeño bote s empuñando unas tenazas que se atrapan las conchas bajo el agua.

Durante su apogeo, la bahía estaba salpicada por cientos de los icónicos barquitos ostreros.

Los huracanes Kate y Elena en 1985 azotaron la bahía y su pesca de ostras, y costó años para recuperarse.

También se desarrolló una guerra legal entre Florida y Georgia por la cantidad de agua que el área metropolitana de Atlanta tomaba del sistema fluvial que fluye hacia el río Apalachicola y a la bahía.

Los líderes de Georgia rechazaron las acusaciones de Florida de que se estaba eliminando demasiada agua, aumentando la salinidad y matando las ostras en la bahía de Apalachicola. La lucha fue a la Corte Suprema de Estados Unidos y continúa hoy.

Aún así, a fines de la última década, la bahía suministraba alrededor del 10 por ciento de las ostras del país y alrededor del 90 por ciento de la producción de Florida.

Luego vino el derrame de petróleo de BP, que arrojó más de 200 millones de galones de crudo.

Meses después, las autoridades de Florida, temiendo que el derrame les llegara –lo que nunca sucedió– a la Bahía de Apalachicola, abrieron sus aguas a una cosecha sin precedentes como un acto de rescate de mariscos.

Un año después, la pesca de ostras colapsaba, y luego el gobierno. Rick Scott le pidió a la administración del ex presidente Obama que declarara un desastre, lo que hizo a fines del 2013.

A diferencia de lo que sucedió después de Kate y Elena, ahora no ha habido señales de ningún rebote.

La primavera pasada, Hartsfield miró a través de la bahía desde un parque en Apalachicola y señaló una silueta distante en el resplandor de la tarde.

“Tienes un bote por ahí trabajando en este momento”, dijo Hartsfield.

“Me dijeron que raspa dos bolsas al día, que son $120, que dan una ganancia muy pobre porque tendrá que gastar al menos $25 a $30 en combustible, comida y guantes. No sé cómo lo está haciendo ".

Para Steve Rash, propietario y presidente de Water Street Seafood en Apalachicola, lo más urgente es cerrar la bahía a la pesca de ostras, un movimiento que es ampliamente apoyado.

Entrando y saliendo de una serie de frigoríficos, señaló el mero de México, el mahi de Ecuador, el salmón de granjas de Chile y el atún de todo el mundo.

“Ya no compramos ostras de Apalachicola”, dijo Rash, quien cuando todavía era estudiante vendía mariscos desde un puesto en la carretera.

“Dejamos de comprarlos hace un año”, dijo. “No puedo decir que hay que cerrar la bahía a la pesca para luego dar la vuelta y comprarlas”.

Rash trae y distribuye ostras de productores de Texas y de Cedar Key, lo que significa que los restaurantes Panhandle, incluidos los de Apalachicola, están sirviendo un producto importado.

Rash también ha estado activo en diálogos locales y esfuerzos para restaurar la Bahía de Apalachicola. Él y otros piensan que el siguiente paso es claro y necesario de inmediato.

Reemplace las innumerables toneladas de conchas retiradas de la bahía, idealmente usando conchas fosilizadas fácilmente disponibles no muy lejos, para dar a las ostras jóvenes una base para crecer, dijo Rash.

Debe hacerse con precisión, dijo, en ubicación y tamaño. Hasta que eso suceda, no hay mucha esperanza para la bahía en general, dijo.

“La bahía está fallando; la bahía se está muriendo; los peces, los camarones y los cangrejos están desapareciendo”, dijo.

Algunas de las consecuencias del colapso de la Bahía de Apalachicola se han extendido a Cedar Key, a 125 millas al sureste a través del Golfo a lo largo de la costa Big Bend de Florida.

Cedar Key es una de varias comunidades en los Estados Unidos que reclaman el título de capital de almeja. Las aguas poco profundas que rodean la ciudad y la isla tienen el tipo correcto de lodo y el cultivo de almejas ha sido un éxito celebrado durante décadas.

Esas aguas también permiten una modesta pesca de ostras, algo que no se pasa por alto en Apalachicola.

Expertos, inactivos y necesitados de pagar sus cuentas, los pescadores de Apalachicola han estado transportando sus botes a Cedar Key para cosechar ostras allí.

Es legal pero ha provocado resentimientos entre los residentes de la isla. Ha habido informes de botes y camiones de Apalachicola siendo destrozados y una reputación extendida de que los invasores tomarán cada ostra que puedan encontrar.

Jeanine Beckham dijo que entiende la angustia de los cosechadores de Apalachicola pero que no quiere la presión que ejercen sobre las ostras locales.

“No les compraré nada, y no tendré nada que ver con ellos”, dijo Beckham, propietario de Cedar Key Oyster & Clam Co., un procesador, empacador y tienda de mariscos en las afueras de la ciudad. "Prefiero que puedan pescar ostras en sus propias zonas porque las nuestras son bastante pequeñas en comparación con las de ellos”.

Beckham y uno de sus trabajadores colocaron tinas de 16 onzas con unas 30 ostras por un valor de $20 en un estante más fresco.

Ella dijo que el negocio es difícil y cada vez más con las crecientes regulaciones y un suministro incierto de ostras.

Beckham, sin embargo, tiene opciones: un hermoso bote, pinzas y traje de buceo para recoger ostras a mano bajo el agua.

“También soy una cosechadora de mariscos”, dijo. “Y los precios son realmente buenos en este momento”.

Los precios son buenos debido a lo que sucedió en la Bahía de Apalachicola.

Leslie Sturmer, un agente de extensión en Cedar Key con el programa Sea Grant de la Universidad de Florida, dijo que las estadísticas estatales de cosecha muestran un aumento ascendente en las ostras de Apalachicola justo después del derrame de BP y una caída inexorable desde entonces.

Mientras tanto, las cosechas en Cedar Key y hacia el norte, cerca de la pequeña comunidad de Horseshoe Beach, han tenido una tendencia constante hacia arriba.

A partir del año pasado, Cedar Key era la capital de ostras de Florida.

“La gente quiere que su medio de vida continúe”, dijo Sturmer. “No es una gran pesquería, pero ha sido muy importante para las familias que han confiado en ella como fuente principal de ingresos”.

Este artículo se produjo en colaboración con Florida Climate Reporting Network, una iniciativa de varios periódicos fundada por el Miami Herald, el South Florida Sun Sentinel, The Palm Beach Post, Orlando Sentinel, WLRN Public Media y el Tampa Bay Times.

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