Sur de la Florida

Reguladores aprueban plan de la FPL para extracción de gas natural

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Un camión de la Florida Power & Light. Foto de archivo.
Un camión de la Florida Power & Light. Foto de archivo. Miami Herald

La Comisión del Servicio Público (PSC) aprobó el jueves un plan de la Florida Power & Light para practicar la extracción de gas a través de la fracturación de la roca (proceso conocido como fracking) en Oklahoma, y pasarles a sus usuarios la cuenta por la riesgosa inversión.

La PSC aprobó una petición de la compañía más grande de servicios del estado, lo que permitiría a FPL invertir $191 millones en una empresa conjunta con PretroQuest Energy Inc. FPL dice que la inversión ayudaría a estabilizar los volátiles costos de energía. Se espera que los ahorros para los clientes de FPL sean pocos – cerca de $100 en un lapso de 30 años o dos centavos al mes por una cuenta promedio de 1,000 kilowatts.

La medida enfrentó oposición por parte de los abogados que representan al público en casos de tarifas de servicios así como de los usuarios de la compañía de energía más grande del estado, la Federación de Minoristas de Florida y de varios grupos ambientalistas. La PSC pospuso la decisión hasta marzo sobre si se le permitiría a FPL cobrarles a sus clientes hasta $750 millones al año para proyectos similares sin la aprobación de la PSC.

Quienes se oponen alegan que no hay garantía de que el riesgo de sobrellevar los costos asociados con la extracción de petróleo y gas en una atmosfera incierta desde el punto de vista regulatorio se traducirá en beneficios para los usuarios que pagan el servicio, y que esta decisión podría resultar en costos más altos. También alegan que la decisión de permitir a la compañía que use el dinero de sus clientes para la especulación debió dejarse en manos de la Legislatura.

"FPL trasladará todos los riesgos de inversión en reservas de gas a sus clientes a cambio de promesas de posibles ahorros para sus clientes y ganancias (o ingresos) garantizados para sus accionistas", dijo el abogado público en su moción. Señaló no se opone a garantizar ahorros de combustible a los clientes. Sin embargo, "FPL simplemente no puede garantizar esos ahorros a sus clientes en los próximos 50 años".

La decisión podría ser el comienzo de una tendencia, ya que Duke Energy, la compañía más grande de servicios en el área de Tampa Bay dijo que también está considerando solicitar permiso para cobrar a sus clientes por la exploración de fracking.

Actualmente a las compañías de servicio se les permite canalizar a sus clientes todos los costos de combustible pero están obligadas a intentar amortiguar el impacto de los precios fluctuantes. FPL alegó que debido a que compra más gas natural que cualquier otra compañía de servicios en el país, tiene un interés económico en encontrar maneras de reducir el impacto de los costos del volátil gas natural.

El Comisionado Eduardo Balbis que encabezó el debate para apoyar la propuesta, la llamó "una forma efectiva de evitar riesgos por cuanto reduce la volatilidad",

Dijo que debido a las regulaciones federales que están reduciendo el uso de las plantas de energía por consumo de carbón, la mayoría del combustible de la compañía proviene del gas natural y 70 por ciento de eso viene de los pozos explotados a través de fracking.

El fracking hidráulico es una tecnología que consiste en inyectar grandes volúmenes de agua, arena y químicos a alta presión para liberar el petróleo y el gas natural de las cavernas de roca en las profundidades de la tierra. El miércoles, Nueva York se convirtió en el segundo estado en prohibir la fracturación hidráulica debido a inquietud sobre riesgos a la salud, que incluyen la contaminación del agua y la contaminación del aire.

"Si los clientes van a pagar por gas que proviene de fuentes no convencionales, lo van a obtener más barato" de esta manera, dijo Balbis.

La Comisionada Julie I. Brown dijo que apoyaba la propuesta por razones similares.

"Vamos a enfrentar la realidad", dijo. "Nos estamos volviendo más y más dependientes del gas natural y sólo vamos a serlo aun más".

La Comisionada Lisa Edgar defendió la propuesta y dijo que había sido malinterpretada por muchos en el público. "No se trata de hacer fracking in Florida", dijo. "Hacer fracking en Florida es una decisión de política que le corresponde a la Legislatura".

La propuesta tampoco se trató sobre extraer en los Everglades, disminuir la conservación de energía o la energía renovable y "no se trata de la exploración de campos verdes", dijo Edgar.

El Comisionado Ronald A. Brisé dijo que se oponía a la idea pero votó por ella de todos modos para seguir a la mayoría.

"La cuestión se resume en un problema de políticas: ¿Queremos que las industrias de servicios participen en el negocio de la producción? ¿Qué riesgos y desafíos están asociados con eso?" preguntó. "¿Tenemos nosotros como comisión las herramientas para considerar esto y garantizar que nuestros clientes siempre obtengan el mejor resultado?"

El panel modificó la solicitud de FPL al sugerir que se le exija a la compañía que contrate a un auditor independiente para monitorear la contabilidad de PetroQuest porque la PSC no tendrá permitido ver cuánto se les está cobrando a los usuarios por el proceso de exploración.

La decisión de la PSC fue inusual en el sentido de que fue tomada sin la ayuda de una recomendación formal de parte del personal de la PSC. El Presidente de la PSC, Art Graham concluyó que FPL necesitaba la decisión con rapidez aunque no había nada en los registros que incluyera elementos que pudiesen no ser adecuados para FPL, y forzara a los reguladores a contradecir a su personal.

Los reguladores abordarán la cuestión más amplia sobre las políticas – si se debe expandir está propuesta para incluir acuerdos con otras compañías sin obtener la aprobación de la PSC – en marzo. Ese dictamen incluirá una recomendación del personal que será publicada en febrero.

Una propuesta para prohibir el fracking en Florida, similar a la de Nueva York, ha sido introducida en la Legislatura.

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